Llave de paso

Llave de paso de un suministro de gas natural en la cocina de una vivienda de Santiago de Chile.

Una llave de paso o llave de corte, es un dispositivo, generalmente de metal, alguna aleación o más recientemente de polímeros o de materiales cerámicos, usado para dar paso o cortar el flujo de agua u otro fluido por una tubería o conducción en la que está inserto.

También se suele llamar válvulas a estas llaves, puesto que algunas de ellas, además de servir para cortar el paso, tenían la función de evitar que el agua circule en la dirección contraria a la deseada (reflujo), es decir, que además eran válvulas en la acepción primitiva del término.

Tipos de llave de paso

Las llaves pueden ser:

Llave de asiento

La llave de asiento es el tipo más antiguo de llave. Tiene un vástago roscado que gira sobre su eje al accionar la llave y asienta un cierre sobre el paso del agua. Este modelo es precisamente el que servía como válvula también, pues el cierre o soleta estaba libre (con una espiga alojada en un hueco del vástago de apriete), y volvía a su asiento cuando el agua tomaba el sentido contrario al debido, funcionando como una válvula de retención de pistón. Por el ruido que producían se dejaron de usar y la soleta se fijó al vástago de apriete.

La importancia de este tipo es que funciona mejor para regular caudales en tuberías donde se requiera este uso (por ejemplo, en circuitos de calefacción, para el equilibrado hidráulico), porque permite un ajuste más afinado, ya que el cierre requiere más de una vuelta de la maneta. Todavía es mejor su variante, la llave de aguja, en la que el asiento de cierre tiene forma de cono en vez de ser plano.

Llave de macho o de bola

Con un macho troncocónico o una esfera con un orificio que permite el paso del fluido cuando está alineado con el eje de la conducción. Hay una variante, la llave de escuadra, con apertura y cierre de cuarto de vuelta. Se utilizan habitualmente junto a cada punto de agua del hogar, antes del grifo, así en caso de avería de éste en algún aparato no es preciso dejar sin agua al resto del cuarto húmedo o la casa completo.

Llave de discos cerámicos

Artículo principal: Llave de discos cerámicos

Unos discos cerámicos tienen una serie de orificios que dejan pasar el fluido cuando los de uno y otro coinciden. Normalmente cierran a cuarto de vuelta (un giro de 90º).

Llave de compuerta

Llave de mariposa

Un disco gira sobre un eje obturando la sección de paso del conducto cuando el disco está perpendicular al eje de éste y dejando paso libre cuando está paralelo. Se usan en grandes diámetros.

Llaves temporizadas

Son llaves semiautomáticas, que se abren con una pulsación del usuario y cierran al cabo de cierto tiempo tras dejar pasar un caudal determinado. Existen para caudales pequeños ( urinarios, grifos de lavabo) y para caudales grandes ( inodoros) y en este caso se llaman fluxómetros o fluxores.

Otras

Hay además llaves que sirven para distribuir el agua entre varias tuberías, llaves multivía (usadas en calefacción, en depuración de piscinas...), llaves que cierran el paso del agua a un depósito cuando llega a un cierto nivel el agua, llaves de nivel (usadas en las cisternas de los inodoros, p.e.).

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