Leo (constelación)

El León
Leo
Leo constellation map.svg
Carta celeste de la constelación del León en la que aparecen sus principales estrellas.
Nomenclatura
Nombre
en español
Leo o el León
Nombre
en latín
Leo
GenitivoLeonis
AbreviaturaLeo
Descripción
Introducida porConocida desde la Antigüedad
Superficie947,0 grados cuadrados
2,296 % (posición 12)
Ascensión
recta
Entre 9 h 21,62 m
y 11 h 58,44 m
DeclinaciónEntre -6,69° y 32,97°
VisibilidadCompleta:
Entre 57° S y 82° N
Parcial:
Entre 90° S y 57° S
Número
de estrellas
123 (mv < 6,5)
Estrella
más brillante
Regulus (mv 1,36)
Objetos
Messier
5
Objetos NGC409
Objetos
Caldwell
1
Lluvias
de meteoros
3 lluvias
Constelaciones
colindantes
8 constelaciones
Mejor mes para ver la constelación
Hora local: 21:00
MesAbril

Leo (el león) es una de las constelaciones del zodíaco. Se encuentra entre Cáncer y Virgo.

Características destacables

Quizá una de las constelaciones más conocidas, Leo contiene muchas estrellas brillantes, destacando entre ellas α Leonis, llamada Régulo («pequeño rey» en latin), y que en la antigüedad recibió el título de «corazón del león», siendo conocida en la antigua Grecia como Cor Leonis y en la astronomía árabe como Al Kalb al Asad.[2]

La segunda estrella más brillante en la constelación es Denébola (β Leonis), estrella blanca de la secuencia principal a 36 años luz de la Tierra, rodeada por un disco circunestelar de gas y polvo. La tercera estrella en brillo, γ Leonis, recibe el nombre de Algieba. Es una estrella doble compuesta por una gigante naranja y una segunda estrella, también gigante, menos luminosa y algo más caliente que su acompañante. En torno a la gigante naranja orbita un planeta con una masa al menos nueve veces mayor que la de Júpiter.[3]

Muchas otras estrellas de Leo poseen nombres propios. δ Leonis (llamada Duhr o Zosma) y θ Leonis (Chertan o Chort) son estrellas blancas similares a Denébola: la primera también gira sobre sí misma a gran velocidad, lo que hace que su forma no corresponda a una esfera perfecta, estando achatada por los polos.[4]​ Por su parte, se piensa que Chertan tiene una edad aproximada de 450 millones de años y está entrando en la fase de subgigante;[6]​ Otra estrella de Leo, Aldhafera o Adhafera (ζ Leonis), es una gigante blanco-amarilla de tipo espectral F0III que forma parte de un grupo de gigantes (las de tipo F) muy escasas, ya que son estrellas en rápida transición entre la secuencia principal y la fase de gigante.[7]

Entre las estrellas variables de la constelación se encuentra R Leonis, gigante roja y una de las variables Mira más cercanas a la Tierra. Con un período de 312 días, su brillo varía entre magnitud aparente +4,40 (cuando es observable a simple vista) y +11,30,[8]​ lo que supone un aumento de su luminosidad en un factor de 575 desde el mínimo. Otra variable, CW Leonis, es la estrella de carbono más conocida y estudiada; aunque visualmente es una estrella muy tenue, es el segundo objeto extrasolar más brillante del cielo en longitud de onda de 10 μm,[10]

Además de la citada Algieba, son varias las estrellas de la constelación con sistemas planetarios. En 2004 se descubrió un planeta gigante —2,4 veces más masivo que Júpiter— alrededor de la gigante naranja de tipo K2III μ Leonis, conocida también como Rasalas.[11]Gliese 436, enana roja a 33 años luz de la Tierra, alberga un sistema planetario con al menos un planeta cuya masa es comparable a la de Urano y Neptuno.[12]​ Asimismo, HD 81040 y HD 89307 son sendas enanas amarillas a poco más de 100 años luz de distancia que tienen cada una de ellas un planeta extrasolar.[14]

En Leo se encuentra Wolf 359, la cuarta estrella más cercana al sistema solar, a 7,8 años luz de distancia. Es una tenue enana roja y una estrella fulgurante relativamente joven, con una edad en el rango de 100 - 350 millones de años.[15]​ Otra enana roja de esta constelación, AD Leonis, es una de las estrellas fulgurantes más activas en el hemisferio norte y ha sido profusamente estudiada.[16]

Galaxia espiral M96, distante 34 millones de años luz de la Vía Láctea.

Leo contiene muchas galaxias brillantes, estando cinco de ellas incluidas en el catálogo Messier: M65, M66, M95, M96 y M105. Las dos primeras son galaxias espirales miembros del Triplete de Leo, grupo de galaxias a unos 35 millones de años luz. M65 tiene poco polvo y gas, y hay poca formación estelar en ella, siendo muchas de sus estrellas viejas. Considerablemente mayor que M65, M66 posee sus brazos espirales deformados, probablemente como consecuencia de interacciones con las galaxias vecinas.[17]NGC 3628 —la otra galaxia del triplete de Leo— destaca por poseer una «cola» que se expande hacia arriba a unos 300 000 años luz de la galaxia propiamente dicha.

Por el contrario, M96 y M105 forman parte de la agrupación galáctica M96,[20]​ M96 posee igual masa y tamaño que la Vía Láctea, si bien es una galaxia muy asimétrica: su gas y polvo se distribuyen de manera desigual a lo largo de sus brazos espirales, mientras que su núcleo no está exactamente en el centro galáctico. En cuanto a M105, estudios realizados con el telescopio espacial Hubble de su región central, han revelado que esta galaxia contiene un objeto central masivo de aproximadamente 50 millones de masas solares.[21]​ Otro miembro de este grupo es NGC 3384, galaxia elíptica en cuya región central el 80% de las estrellas son de población II con una edad superior a 1000 millones de años.[22]

Otra galaxia en la constelación, aunque de características muy distintas, es Leo I, galaxia enana esferoidal que forma parte del Grupo Local. Distante unos 820 000 años luz, se piensa que es una de las galaxias satélites de la Vía Láctea más alejadas de ella. Al igual que otras galaxias enanas, la metalicidad de Leo I es muy baja, sólo el 1% de la solar. Podría ser la galaxia esferoidal más joven de las que giran en torno a la Vía Láctea.[24]​ Existe una segunda galaxia en la constelación, denominada Leo II, también satélite de la Vía Láctea, que se encuentra a 690 000 años luz de la Tierra.

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