León Croizat

León Croizat
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Nacimiento 16 de julio 1894
Turín
Fallecimiento 30 de noviembre 1982
Coro
Nacionalidad italiano
Campo botánico y biogeógrafo
Abreviatura en botánica Croizat
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León Croizat Chaley ( Léon Camille Marius Croizat) ( 1894 - 1982) fue un botánico y biogeógrafo italiano nacionalizado venezolano.

Hijo de padres franceses, nació en Turín, Italia, en 1894, donde cursó estudios de derecho a pesar de su gran vocación por las ciencias naturales.

Luego de obtener su título se orientó hacia estas ciencias, especializándose en botánica y en zoología, logrando profundizar y dominar aspectos importantes de la distribución y evolución de las especies. De hecho, generó una corriente de pensamiento nueva, opuesta en algunos criterios a la teoría de Darwin de la evolución y dispersión de la biota.

Al final de la primera guerra mundial se radicó en EE. UU., donde estuvo encargado del Arnold Arboretum de la Universidad de Harvard, entre 1941 y 1946 (Steyermark, 1995; Hoyos, 1999).

En 1947 llegó a Venezuela, llamado por el ilustre botánico Henri Pittier, para trabajar en esta disciplina, la Botánica. Dictó clases en la Facultad de Agronomía de la Universidad Central de Venezuela.

En 1951 fue nombrado profesor ordinario de Botánica y Ecología en la Universidad de Los Andes. Entre 1951-1952 participó como botánico en la expedición franco-venezolana para descubrir las fuentes del Orinoco, junto al Prof. José María Cruxent. Por su labor en esta expedición le fue otorgada la Orden Libertador en grado de Caballero. Croizat también fue honrado por Venezuela al serle otorgada la Orden Henri Pittier de Mérito a la Conservación, y por el gobierno de Italia con la Orden al Mérito.

Fue nombrado profesor honorario de la Universidad Nacional Experimental Francisco de Miranda, de Coro, en 1981.

Producción científica

Fue un hombre de conocimiento enciclopédico. Su dominio de más de ocho idiomas le permitió acceder en forma directa a obras en sus idiomas originales, las cuales fueron ignoradas por la amplia corriente de autores anglosajones. Su experiencia en áreas de conocimiento tan diversas como el derecho, la lingüística, la historia y las ciencias naturales contribuyó a darle universalidad a su obra y le permitió abordar sus investigaciones desde ángulos totalmente novedosos, con mentalidad crítica y humanística.

Croizat publicó en 1952, en Holanda, su primera obra: Manual of Phytogeography. Desde 1953 y hasta 1970, llevó investigaciones que, en conjunto, sumaron una enorme producción científica relacionada con la biogeografía, morfología y temas de botánica en general.

Dedicó todo su tiempo al trabajo de investigación, recibiendo la colaboración de su segunda esposa Catalina Krishaber, paisajista húngara especialista en plantas suculentas como los cactus y las euforbias.

Como producto de sus viajes de estudios Croizat logró reunir una valiosa colección de plantas suculentas provenientes del mundo entero, de gran diversidad, poco comunes y que constituyeron, posteriormente, la colección base para la creación del Jardín Botánico Xerófito, que fue establecido por el gobierno nacional en 1974, bajo la dirección técnica del mismo Croizat y subdirección de su esposa. Croizat estuvo al frente del jardín hasta julio de 1982.

Después de su muerte, el 30 de noviembre del mismo año, Catalina continuó como directora general de este hermoso jardín.

Desde 1985 el jardín botánico lleva por nombre Jardín Botánico Xerófito Dr. León Croizat, en honor a la incalculable obra científica legada por este ilustre sabio.

Croizat publicó, gracias a sus esfuerzos personales, cerca de 15.000 páginas. Entre sus obras científicas se incluyen varios volúmenes, destacando:

  • Panbiogeografía
  • Principia botánica
  • Espacio, Tiempo y Forma: la Síntesis Biológica; biogeografía de las tierras del Este de Suez y Madagascar
  • Biogeographie raisonné de l’ Afrique
  • Biogeografía Analítica y Sintética (Pambiogeografía) de las Américas.

Croizat publicó en revistas internacionales un gran número de artículos científicos relacionados con la botánica general. Tenía además una gran afición por la historia y publicó tres trabajos sobre este tema:

  • Estudio de Girolamo Benzoni
  • Relación de las Guerras entre Aníbal y Roma, 218-202 a. C.
  • Prehistoria Transpacífica del Nuevo Mundo, publicado por la UNEFM en 1982.

Durante muchos años, las publicaciones de Croizat han sido fuente de discusión entre científicos. Muchos de éstos han cuestionado su tipo de razonamiento y sus amplios conceptos sobre evolución y biogeografía. Otros, sin embargo, lo consideran un genio, y algunos de sus conceptos están ganando credibilidad en el mundo científico y constituyen en la actualidad temas de estudio a profundidad en las Universidades de Victoria y Otago en Nueva Zelandia, Harvard y Cornell, en los Estados Unidos de Norteamérica. En conjunto, la bibliografía de León Croizat es una de las más extensas producidas por botánico alguno en Venezuela. Pensó en crear en Coro un centro de estudios sobre biogeografía, y como primer paso donó a la UNEFM su biblioteca, así como sus obras. Deseaba que su biblioteca estuviese abierta a la consulta pública y que su casa fuese para todos los visitantes sitio de encuentro, estudio y recreación de los lugares y momentos vividos por él durante su proceso creativo. Por ello, la Universidad Francisco de Miranda ha emprendido la lucha para crear un centro de estudios biogeográficos que lleve su nombre, así como rescatar y difundir su obra, apoyando decididamente la labor de otros científicos que han seguido profundizando en el área de la investigación biogeográfica (Díaz y Gómez, 1999).

Como botánico, León Croizat centró su interés en las familias botánicas Cactaceae, la familia del conocido cardón de datos y la tuna España; y la Euphorbiaceae, la familia de la yuca y del cardón africano, ejemplos clásicos de evolución convergente.

También le interesaron otros grupos de plantas con presencia de suculencia y adaptación a condiciones de aridez. Sus investigaciones le llevaron a describir varias especies nuevas e incluso una familia nueva para la ciencia: la Austrobaileyaceae; familia representada por un género monotípico endémico de Australia, de afinidades dudosas, que ha sido relacionada con el orden de las Laurales o de las Magnoliales por diversos autores.

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