Kary Mullis

Kary Banks Mullis Premio Nobel
Kary Mullis.jpg
Nacimiento 28 de diciembre de 1944
Lenoir ( Estados Unidos)
Nacionalidad Bandera de Estados Unidos estadounidense
Campo Biología molecular
Instituciones Cetus Corporation
Alma máter Instituto de Tecnología de Georgia
Universidad de California en Berkeley
Conocido por Invención de la PCR
Premios
destacados
Premio Nobel de Química ( 1993)
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Kary Banks Mullis ( 28 de diciembre de 1944, Carolina del Norte), bioquímico estadounidense, conocido por la invención de la técnica PCR (Polymerase Chain Reaction) para amplificar regiones de ADN. La técnica introdujo una revolución en la investigación biológica y médica, lo que le llevó a recibir el premio Nobel de Química de 1993.

Biografía

Se crió en Columbia (Carolina del Sur) y se licenció en química en el Georgia Institute of Technology. En 1966 se trasladó a California, para estudiar bioquímica, consiguiendo un doctorado en la especialidad bajo la dirección de J. B. Neilands en la Universidad de Berkeley.

En 1972 se trasladó a Kansas siguiendo a su esposa, y consiguió empleo como investigador en cardiología pediátrica, adquiriendo formación en biología. Roto su matrimonio, volvió a California, trabajando un tiempo en la Universidad de San Francisco, como investigador en química farmacéutica, en el campo de las endorfinas. En 1979 fue contratado por la compañía californiana Cetus Corporation, donde trabajaba con oligonucleótidos (moléculas cortas de ADN o ARN).

En 1985, mientras seguía trabajando en Cetus, desarrolló la técnica de la reacción en cadena de la polimerasa, (PCR en sus siglas en inglés), una de las técnicas centrales en biología molecular, que permite la amplificación de una región específica de ADN usando nucleósidos trifosfatados y una polimerasa de ADN. La idea de multiplicar una hebra de ADN millones de veces le vino en 1983 pero no convenció a sus colegas de la compañía, por lo que tuvo que demostrar por sí mismo la aplicabilidad de la técnica. La versión de la técnica desarrollada inicialmente por Mullis, aunque eficaz, era poco eficiente, hasta que se le ocurrió emplear polimerasas del ADN termoestables, extraídas de microorganismos termofílicos, inicialmente la polimerasa llamada Taq, procedente de Thermus aquaticus.[1]

Por esta invención, de gran valor en biotecnología y como herramienta de investigación científica y forense, en 1993 recibió el Premio Japón y el Premio Nobel de Química, compartido con el canadiense Michael Smith. Cetus, la compañía de Mullis, le dio una recompensa de 10.000 dólares por la invención de la PCR y luego vendió la patente por 300.000.000 de dólares a Roche Molecular Systems, una sección de la importante compañía farmacéutica Hoffmann-La Roche.

La PCR ha sido el fundamento de varias revoluciones en campos prácticos, como la identificación del origen de muestras de sangre o saliva (a los que recurre masivamente la ciencia forense), y la secuenciación de genes humanos o de otros organismos. La secuenciación genética era hasta entonces un proceso muy complicado, aplicable sólo cuando se podían obtener de manera natural muchas copias del mismo ADN. La PCR convirtió en una rutina la investigación de la secuencia genética, permitiendo la lectura completa del genoma humano, así como de muchos organismos que se toman como modelos en la investigación de distintos problemas biológicos. La técnica ha permitido también investigar la filogenia (historia evolutiva) comparando las secuencias genéticas de distintas estirpes, que a su vez es el fundamento de un mundo de hipótesis científicas del máximo interés.

En un orden de cosas más anecdótico, sin la PCR no tendría sentido el argumento de la novela Parque Jurásico de Michael Crichton, llevada al cine en 1993 bajo la dirección de Steven Spielberg, donde se reconstruye el genoma de animales extintos a partir de restos mínimos de su sangre conservada en ámbar.

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