Juniperus

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Juniperus
Juniperus phoenicea1.jpg
Juniperus phoenicea
Taxonomía
Reino: Plantae
División: Pinophyta
Clase: Pinopsida
Orden: Pinales
Familia: Cupressaceae
Género: Juniperus
L. 1753
Sectio
  • J. sect. Enebros
  • J. sect. Sabina
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El género Juniperus de amplia distribución, comprende las especies llamadas comúnmente enebros (que conservan el follaje juvenil espinoso toda su vida) o sabinas (que conservan el follaje juvenil espinoso solo los primeros años). Los juniperos son coníferas arbóreas o arbustivas, pertenecientes a la familia de las Cupresáceas. Dependiendo del punto de vista taxonómico, hay entre 50 y 67 especies, ampliamente distribuidas por todo el hemisferio norte, desde el Ártico hacia el sur hasta el África tropical en el Viejo Mundo, y hasta las montañas de Centroamérica. Las especies se reparten en dos secciones (sectio), los enebros (J. secc. Juniperus) y las sabinas (J. secc. Sabina).

Descripción

Las especies de este género varían en tamaño y forma, desde árboles de 20-40 m de alto, hasta arbustos columnares o rastreros con largas ramas. Son de hoja perenne, generalmente dioicos, con conductos secretores en la corteza, de hoja escuamiforme o con acículas cortas, que se disponen opuestas o verticiladas sobre las ramas. Como protección para evitar su consumo por animales herbívoros, las plantas jóvenes tienen un follaje juvenil espinoso, que en algunas especies se conserva toda la vida, y en otras se conserva solo en las zonas accesibles a estos animales. Los conos de semillas (que reciben el nombre de gálbulos) son muy característicos, globosos u ovoides, siempre carnosos ( arcestidas), con 3-9 escamas fértiles, casi soldadas, que albergan una semilla cada una. En algunas especies estos conos son marrón rojizo o naranjas pero en la mayoría son azules; a menudo son aromáticos y pueden usarse como una especia. La maduración de la semilla varía entre las especies, desde los 5 hasta los 20 meses después de la polinización. Los conos masculinos son parecidos a los del resto de las cupresáceas, con 5-20 escamas; la mayor parte vierten su polen a principios de la primavera, pero en algunas especies la polinización acontece en otoño.

Detalle de ramas de Juniperus chinensis, con hojas aciculares juveniles (a la izquierda) y hojas escamosas adultas y conos masculinos inmaduros (a la derecha)

La mayor parte de las especies (como J. chinensis, J. virginiana) tienen dos tipos de hojas: las plántulas y algunas ramillas de árboles más viejos tienen acículas de 5-25 mm de largo; y las hojas en plantas maduras son (en su mayor parte) pequeñas (2-4 mm de largo), superpuestas y escamosas. Cuando hay follaje joven en plantas adultas, a menudo se encuentra en brotes a la sombra, con el follaje adulto a pleno sol. Las hojas en los brotes de crecimiento rápido a menudo son intermedios entre el juvenil y el adulto.

En algunas especies (como J. communis, J. squamata), todo el follaje es de tipo juvenil, acicular, sin hojas escamosas. En algunos de ellos (p.e. J. communis), las agujas están unidas en la base, en otros (p.e. J. squamata), las agujas se funden suavemente con la rama, no se unen.

Las acículas de estas plantas son duras y finas, haciendo el follaje juvenil espinoso a la hora de manejarlo. Esto puede ser una forma de identificarlos valiosa en las plántulas, lo mismo que el muy similar follaje juvenil de los cipreses ( Cupressus, Chamaecyparis) y otros géneros parecidos es suave y no espinoso.

Es el único género del que se alimentan las larvas de varios lepidópteros (entre ellos Bucculatrix inusitata y Thera juniperata), y es también el alimento de larvas de otras especies de lepidópteros como Chionodes electella, Chionodes viduella, Eupithecia pusillata y Panolis flammea; aquellas de tortrícidos como C. duplicana se alimentan de la corteza alrededor de heridas o antracnosis.

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