James Hutton

James Hutton
Hutton James portrait Raeburn.jpg
Retrato de Hutton por Sir Henry Raeburn
Nacimiento 3 de junio jul./ 14 de junio de  1726 greg.
Edimburgo, Escocia ( Reino Unido)
Fallecimiento 26 de marzo de 1797
Edimburgo, Escocia (Reino Unido)
Residencia Reino Unido
Francia (1747-1748)
Países Bajos (1748-1749)
Nacionalidad Escocés
Campo Geología, medicina, química, naturalismo y agricultura experimental
Alma máter Universidad de Edimburgo
Universidad de París
Universidad de Leiden
Conocido por Padre de la geología moderna[1]
Plutonismo
Tiempo profundo
Sociedades Sociedad Real de Edimburgo (fundador, junto a otros, en 1783)[3]
Real Academia de Agricultura de París[5]
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James Hutton ( Edimburgo, 14 de junio de 1726[16]

Hutton dedicó gran parte de su vida a buscar en Gran Bretaña, Escocia principalmente, pruebas que avalasen sus teorías sobre la historia geológica de la Tierra, todo a partir de una formación autodidacta y después de haber abandonado la profesión para la que había estudiado, medicina, sin casi haber ejercido. Destacó en otros campos para los que también hizo estudios, investigaciones y publicaciones, como la meteorología, la agricultura o la química.

Su teoría de la Tierra, plasmada en dos conferencias en 1785, publicadas más tarde en 1788, y su obra Theory of the Earth en tres volúmenes (el último de los cuales no se publicó hasta más de 100 años después de su fallecimiento) cambiaron de forma significativa la percepción de la edad de la Tierra, el ciclo de las rocas y en general la geología. Su oposición una edad de la Tierra de unos pocos de miles de años, basada en cálculos bíblicos, dio origen al tiempo profundo, o tiempo geológico. De igual forma negó el origen de las rocas por disolución, teoría conocida como neptunismo y propuso un origen basado en el calor, conocido como plutonismo. Ambos términos fueron claves para el nacimiento de la geología moderna.

Influyó directamente sobre Lyell que utilizó sus teorías en su principal obra Principios de geología (1830-1833), leída con entusiasmo por Darwin en su viaje en el Beagle.

Biografía

Infancia

James Hutton nació en Edimburgo el 14 de junio 1726, siendo uno de los cinco hijos de un comerciante y tesorero de la ciudad de Edimburgo. Su padre falleció cuando James aún era joven.[17]

Estudios universitarios y paternidad (1740-1749)

Lugares de interés en la vida de Hutton.

Cuando tenía 14 años, asistió a la Universidad de Edimburgo como «estudiante de humanidades»,[19]

Alrededor de 1747, cuando era un veinteañero, tuvo un hijo, James Hutton Smeaton, con la señorita Edington, con la que nunca se casó. Aunque asumió prestarle asistencia financiera, tuvo poca relación con el muchacho, que llegó a convertirse en funcionario en una oficina de correos en Londres. Se ha especulado con que pudo ser el motivo de su partida de Edimburgo para vivir en el campo inglés, Norfolk.[20]

Avances en química y abandono de la medicina (1749-1750)

Después de la obtención de su título, Hutton regresó a Londres en septiembre de 1749, y a mediados de 1750 lo hizo a su Edimburgo natal, donde parece que toma la determinación de no continuar el intento de ejercer la medicina después de reanudar los experimentos químicos junto a su gran amigo, James Davie,[27]

Agricultura y comienzos en geología y meteorología (1752-1768)

Hutton heredó de su padre dos haciendas: Slighhouses, en Berwickshire, una granja en las Tierras Bajas que había pertenecido a la familia desde 1713; y una granja de la colina de Nether Monynut.[34] durante cuya realización le sorprendió la muerte.

Su interés por la meteorología y la geología puede empezar a surgir alrededor de 1753, durante su residencia en Norfolk, ya que se había «encariñado con el estudio de la superficie de la Tierra, y miraba con ansiosa curiosidad en cada hoyo o zanja o cauce de río que se le cruzaba en su camino».[37]

Durante todos los años de estancia en el campo como agricultor nunca dejó de estudiar todas las ciencias, excepto las matemáticas, recopilar datos teóricos y de campo, todo ello con el fin de poder plantear su teoría de la Tierra.[5] También hizo visitas esporádicas a Edimburgo.

Construcción de canales (1767-1774)

Entre 1767 y 1774, mientras aún residía en su granja, tuvo una considerable y estrecha participación en la construcción del canal Forth y Clyde, haciendo uso de sus conocimientos de geología, así como accionista y miembro del comité de gestión, y asistiendo a reuniones, incluyendo las inspecciones in situ de todas las obras. En 1777 publicó un folleto sobre Considerations on the Nature, Quality and Distinctions of Coal and Culm[39]

Edimburgo (1768-1797)

La formación Salisbury Crags se podía ver desde la vivienda de Hutton en Edimburgo, lo que contribuyó a sus teorías.[40]

En 1768 Hutton regresó a Edimburgo, dejando sus granjas a arrendatarios, pero siguió tomando interés en las mejoras agrícolas y de investigación en las que se incluían experimentos realizados en Slighhouses, como el desarrollo de un tinte rojo a partir de las raíces de la planta rubia.[41]

Tenía una casa, construida en 1770, en la Colina de San Juan (en inglés, St. John´s Hill) de Edimburgo, con vistas a Salisbury Crags. Más adelante se convirtió en el hogar familiar de los Balfour, en 1840, el lugar de nacimiento del psiquiatra James Crichton-Browne. Hutton fue uno de los participantes más influyentes en la Ilustración escocesa, y se encontró con numerosas mentes de primera línea en las ciencias de la época como John Playfair, el filósofo David Hume y el economista Adam Smith.[44]

James Hutton no volvió a trasladar su residencia desde su ciudad natal, falleciendo en ella en 1797.

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