Irradiación de alimentos

El logotipo Radura, usado para marcar aquellos alimentos que han sido tratados mediante radiaciones.

La irradiación de alimentos, a veces llamada pasteurización fría , ionización de alimentos o alimentos irradiados , es un tratamiento que puede darse a ciertos alimentos mediante radiaciones ionizantes, generalmente electrones de alta energía u ondas electromagnéticas producida por elementos  radiactivos (radiación X o gamma). El proceso involucra exponer los alimentos a cantidades controladas de esa radiación radioactiva para lograr ciertos objetivos.

Suele utilizarse el proceso para prevenir la reproducción de los microorganismos como las bacterias u hongos que causan el deterioro de los alimentos, cambiando su estructura molecular y evitando su proliferación o algunas enfermedades producidas por bacterias patógenas. También puede reducir la velocidad de maduración o el rebrote de ciertas frutas y verduras modificando o alterando los procesos fisiológicos de sus tejidos sin grandes alteraciones en sus propiedades nutricionales ni organolépticas o físicas , no obstante puede provocar la pérdida de nutrientes y se destruyen y degrada el ADN de los mismos

Descripción del proceso irradiactivo

Los tipos de radiación por elementos  radiactivos utilizados para procesar alimentos son: la radiación gamma, los rayos X y los electrones acelerados. Estos tipos de radiación radioactiva son también llamados radiaciones ionizantes y son aceptadas por organismos internacionales como la FAO, la OMS y el OIEA.

Los isótopos radioactivos emisores de radiación gamma normalmente utilizados para el procesamiento de alimentos son el cobalto 60 (60Co) y el cesio 137 (137Cs).

Los aceleradores de electrones utilizados tienen una energía máxima de 10 MeV y los equipos de rayos X una energía máxima de 5 MeV.

Estos niveles de energías son demasiado bajos para inducir radioactividad en los materiales, incluidos los alimentos y no causa alteraciones tóxicas en sus compuestos aunque sí se producen sub-productos peculiares como la molécula 2-DCB ( 2-alquil-ciclobutanona ) molécula derivada de un ácido graso solo presente en alimentos irradiados o ionizados .

El proceso en si consiste en introducir la comida a ionizar en contenedores estancos y sumergirlos durante 24 minutos en una piscina de 6 metros de profundidad en la que hay un irradiador nuclear : una barra de cobalto 36 radioactiva (si estuvieras a pocos metros de la barra fuera de la piscina morirías en minutos) que brilla azul al fondo de la piscina, entonces se aplica corriente electromagnética o eléctrica a la barra de cobalto 36 para irradiarlo completamente. La radiación nuclear atraviesa el contenedor y los alimentos.

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