Iron Chef

Díme lo que comes, y te diré que eres. — Brillat-Savarin

Con estas palabras comienza cada programa de Iron Chef (料理の鉄人 Ryōri no Tetsujin ?, lit. "Hombres de hierro de la cocina"), un programa de la televisión japonesa producido y transmitido por Fuji TV. Iron Chef se traduce al español como "Cocinero de Hierro". Se emitió por primera vez en el año 1993 como un programa de media hora, y después de 23 episodios se expandió el formato a una hora. Iron Chef fue serie de hora estelar que durante sus seis años al aire llegó a los 300 episodios. El último episodio de la temporada regular se emitió en septiembre de 1999, continuando con especiales hasta el 2002.

El programa tiene un sabor excéntrico, aún para ser un programa de concurso. Su conductor es el ostentoso anfitrión Takeshi Kaga, mejor conocido como el Presidente Kaga. Su extravagante estilo de producción contrasta con la bien informada pero curiosamente banal narración doblada y el cortés pero insípido comentario ("Esto es realmente bueno") de los jueces, los cuales no son todos degustadores profesionales.

El nombre en inglés de Iron Chef viene del show mismo: Kaga usa esta traducción del título original japonés cuando llama a sus cocineros al principio de cada batalla.

Formato

La historia detrás de Iron Chef es que la excéntrica autoridad gourmet (Presidente Kaga) construyó una arena de cocina llamada Kitchen Stadium, o Estadio Cocina, en su castillo donde los chefs invitados competirían contra su Academia Gourmet, encabezada por sus tres (después cuatro) Iron Chefs. El Presidente Kaga siempre viste chaquetas y capas llamativas y adornadas de sobremanera.

En cada programa, un retador, típicamente un chef famoso de Japón o de algún otro país, compite contra uno de los Iron Chefs (cada Iron Chef tiene una especialidad culinaria – Cocina japonesa, Cocina china, Cocina francesa, y después Cocina italiana). Aunque los chefs aparentan tener libertad al escoger a su contrincante, el Iron Chef contra el que competirán ya ha sido escogido de antemano.

Originalmente, los retadores competían entre sí en batallas preliminares para ganarse el derecho de competir contra un Iron Chef en una batalla de noventa minutos de duración, y si el retador ganaba dos batallas contra los Iron Chefs, se le daba el título de "Honorary Iron Chef", o "Iron Chef Honorario". Este formato no fue muy popular, así que se deshicieron de las batallas preliminares y las batallas principales se redujeron a 60 minutos. La idea del Iron Chef honorario también se deshechó, era algo hipotético y discutible – pocos retadores habían logrado vencer a dos Iron Chefs en dos batallas diferentes.

En cada programa, los chefs tienen una hora para cocinar una comida de varios platos con un ingrediente como tema que se presente en cada plato. A los chefs se les da una lista corta de posibles temas, dándole a los productores del programa la oportunidad de conseguir los ingredientes necesarios. Los chefs compiten para "expresar las cualidades únicas del ingrediente de la mejor manera posible". En casos raros, el formato ha cambiado – las batallas de pez engullidor duran 75 minutos, y las batallas de tallarines hacían que el Iron Chef se detuviera después de 50 minutos de cocinar, para resumir después de que los platos del retador fueran degustados, para que los tallarines se pudieran servir justo después de ser cocinados.

Los ingredientes principales tienden a ser exóticos y caros. Muchos de los ingredientes reflejan la naturaleza japonesa del programa – anguila de río, tofu, udon – aunque ingredientes más conocidos en Occidente, tales como el pimiento, elote dulce, los duraznos, también son usados como ingredientes principales. No hay requerimientos específicos que indiquen cuantos platos se pueden/deben preparar – algunos retadores solamente han completado uno solo, mientras otros han preparado ocho (cuatro platos es una buena media).

Cada chef tiene dos asistentes, quienes se supone son estudiantes de la Academia Gourmet (en realidad son estudiantes en El Colegio Hattori de Nutrición.) En algunos casos, el chef retador no habla japonés, por lo que se le proporciona estudiantes que hablan el idioma del retador.

Durante la batalla, dos "comentadores" hacen comentario de lo acontece. Hay uno en la cabina y otro es un reportero en la cocina. Los comentaristas hablan acerca del estilo de cocinar, tradiciones culinarias y métodos inusuales de preparar la comida. Ya que el tiempo es de suma importancia, las descripciones de los ingredientes y métodos de preparación son anunciados al público por el reportero. Una de las cosas que hacen el show tan entretenido es el estilo estadounidense de comentario, creando un aspecto de parodia en el programa.

Al final de la hora, un panel de tres (después expandido a cuatro, y mucho después a cinco) jueces, que típicamente contiene un crítico profesional, degusta los platos y los juzga de acuerdo al sabor, presentación, y originalidad. Cada chef puede ser calificado con un máximo de 20 puntos por cada juez (diez por sabor y cinco por presentación y originalidad cada uno). El chef que se haya ganado mejor puntuación del mayor número de jueces (no necesariamente el que tenga más puntos) gana la competencia.

En caso de empate (solo era posible en la era del panel de cuatro jueces), el primer lugar es dado al chef con la mayor puntuación. En rara ocasión, la puntuación también empataba, lo cual requería una "batalla de tiempo extra" inmediata para determinar al ganador. A los chefs se les da 30 minutos para preparar platos con un ingrediente distinto, usando los ingredientes u otros platos no usados que les sobren de la última batalla. Las batallas de tiempo extra salen al aire como un episodio aparte. En una ocasión, la batalla de tiempo extra resultó en otro empate, lo cual obligó al Presidente Kaga a declarar a ambos chefs como ganadores.[n. 1]

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