Intel i860

Microprocesador Intel i860

El Intel i860 (también conocido como el 80860, y nombre código N10) era un microprocesador RISC de Intel, lanzado en 1989. El i860 fue, junto con el i960, uno de los primeros intentos de una Arquitectura de Conjunto de Instrucciones (Instruction Set Architecture, ISA) completamente nueva y de alto nivel desde el fallido Intel i432 de los años 1980. Fue lanzado con considerable fanfarria, y oscureció el lanzamiento del Intel i960 que muchos consideraban era un mejor diseño. El i860 nunca alcanzó éxito comercial y el proyecto fue terminado a mediados de los años 1990. El chip fue usado en subsistemas gráficos de alto nivel como la tarjeta de expansión "NeXT Dimension" para el NeXT Cube.

Características técnicas

El i860 combinó un número de características que eran únicas en ese tiempo, lo más notablemente fue su arquitectura VLIW (Very Long Instruction Word) y un buen soporte para operaciones de alta velocidad de coma flotante. El diseño montó una ALU de 32 bits junto con una FPU de 64 bits que en sí misma fue hecha en tres partes, un procesador sumador, uno multiplicador, y uno gráfico. El sistema tenía pipelines separados para el ALU, el sumador y el multiplicador, y podía manejar hasta tres instrucciones por ciclo de reloj.

Una característica bastante inusual del i860 era que las pipelines en las unidades funcionales eran accesibles por los programas, requiriendo a los compiladores ordenar cuidadosamente las instrucciones en el código de objeto para mantener las pipelines llenas. Esto alcanzaba algunas de las mismas metas de la arquitectura de los microprocesadores RISC, en donde microcódigo complejo, un tipo de compilador al vuelo, fue removido del núcleo del CPU y colocado en el compilador. Esto conducía a una núcleo más simple, con más espacio disponible para otros trabajos, pero resultaba en un código mucho más grande, con un impacto negativo en aciertos en el cache, ancho de banda de la memoria, y costo total del sistema. Como resultado de su arquitectura, el i860 podía correr ciertos gráficos y algoritmos de coma flotante con excepcionalmente alta velocidad, pero su desempeño en aplicaciones de propósito general sufrió y era difícil programar eficientemente (ver abajo).

Todos los buses eran de 64 bits de ancho o más. El bus de memoria interno hacia el cache, por ejemplo, fue 128 bits de ancho. Ambas unidades tenían 32 registros de 32 bits, pero el FPU usaba su conjunto como 16 registros de 64 bits. Las instrucciones para el ALU fueron leídas (fetched) dos a la vez para usar completamente el bus externo. Intel se refirió siempre al diseño como el "microprocesador de 64 Bits i860".

La unidad de gráficos era única para la era. Era esencialmente una unidad de números enteros de 64 bits usando los registros del FPU. Soportó un número de comandos para instrucciones similar a las SIMD en adición a aritmética básica de enteros de 64 bits. La experiencia con el i860 influenció la funcionalidad MMX posteriormentea agregada a los procesadores Intel Pentium.

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