Idioma más antiguo

La pregunta de cuál es el idioma más antiguo del mundo ha admitido varias respuestas, dependiendo de qué criterios se utilizan para determinar la edad de un idioma.

Lenguas modernas «primitivas»

Los lingüistas convienen que no existen idiomas primitivos: ninguna lengua humana tradicional tiene una gramática rudimentaria o un vocabulario que no permite discutir sobre las cosas que sus hablantes desean discutir. Noam Chomsky y el trabajo generativo siguiente ha aportado fuertes evidencias de que todos los idiomas humanos poseen una estructura profunda en común; esas estructuras son compartidas por todos los idiomas humanos, a pesar de sus diferencias superficiales.

Se afirma a menudo que el idioma pirahã es un ejemplo de un idioma rudimentario, considerando que no tiene ningún número, un inventario muy pequeño de fonemas, y sus cláusulas tienen una estructura escasa. Por otra parte, uno de sus investigadores primarios, Daniel Everett, escribió «nadie debe sacar la conclusión... de que el idioma pirahã es primitivo en algún sentido. Tiene la morfología verbal más compleja que conozco y un sistema prosódico notablemente complejo».

La aparición de una nueva lengua natural se ha podido observar en el desarrollo espontáneo y no planificado de varios lenguajes de señas. Estos demuestran la capacidad de los seres humanos para la lengua, cuando se junta una masa crítica de personas que requieren un idioma para comunicarse. La generación espontánea de un idioma y su desarrollo a partir de un primitivo «lenguaje de señas casero», a través del lenguaje rudimentario LSN (lenguaje de señas nicaragüense) y finalmente a una forma más compleja en ISN (idioma de señas de Nicaragua) fue observado en Nicaragua en los años 1970.

Por otra parte, todos los idiomas evolucionan conforme a procesos de cambio lingüístico. Los idiomas cambian inevitablemente en su vocabulario y su fonología mientras los viejos hablantes mueren y son sustituidos por los jóvenes. Algunos lingüistas han presumido que este proceso es inevitable; la deriva lingüística, como la deriva genética, se podría utilizar para instalar un marco del tiempo. Por consiguiente, se han propuesto la teoría que puede existir una cortina de tiempo detrás de la cual las relaciones entre los idiomas, aunque válidas, serían irrecuperables.

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