Hundimiento del HMS Prince of Wales y del HMS Repulse

Hundimiento del HMS Prince of Wales y del HMS Repulse
Frente del Sudeste de Asia - Segunda Guerra Mundial
Escaping from Prince of Wales.jpg
Los tripulantes del HMS Prince of Wales abordan los botes salvavidas momentos antes de que el acorazado se hunda.
Fecha 10 de diciembre de 1941
Lugar Mar de la China Meridional
Coordenadas 3°34′00″N 104°26′00″E / 3.56666667, 3°34′00″N 104°26′00″E / 104.43333333
Resultado Victoria japonesa
Beligerantes
Bandera de Reino Unido  Reino Unido Bandera de Japón Japón
Comandantes
Thomas Phillips Sadaichi Matsunaga
Fuerzas en combate
Bandera de Reino Unido Fuerza Z:
1 acorazado
1 crucero de batalla
4 destructores
10 aviones
Bandera de Japón22ª Flotilla Aérea:
34 torpederos
51 bombarderos
10 aviones de reconocimiento
Bajas
1 acorazado
1 crucero de batalla
840 muertos
4 aviones[1]
18 muertos
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Este hecho se produjo en un encuentro aeronaval entre las fuerzas navales británicas del Sudeste de Asia denominadas Fuerza Z y bombarderos japoneses en el golfo de Siam, frente a Kuantan, el 10 de diciembre de 1941, durante la Segunda Guerra Mundial.

Ambiente

En 1940, las fuerzas japonesas habían ocupado el norte de la Indochina francesa, y Estados Unidos había respondido con un embargo de petróleo y de metales importantes. Mientras las negociaciones se llevan a cabo, los militares japoneses se impacientan y movilizan sus tropas al sur de la Indochina, amenazando a los intereses británicos y holandeses en la región. Aunque el gobierno japonés deseaba evitar la guerra, ejecuta una serie de medidas preparatorias en caso de un eventual conflicto,[3] De todas maneras, las negociaciones continúan, luego de que el General Douglas MacArthur solicitara al Presidente Roosevelt tiempo extra para construir un ejército fuerte en las Filipinas, colonia estadounidense.

En noviembre de 1941, las relaciones entre los Estados Unidos y Japón han llegado al límite diplomático. A finales del mes, Japón se decide atacar a los Estados Unidos, el Reino de Tailandia, y a las colonias británicas y holandesas en la región.

Los británicos también se muestran preocupados por su principal base, Singapur, ya que su caída significaría la pérdida del control que ejercen sobre el océano Índico. Una de las medidas tomadas por el Almirantazgo Británico es enviar una poderosa fuerza naval para actuar por presencia en Singapur con el fin de actuar como disuasivo frente a las pretensiones japonesas en toda el área de la Indochina.

Dicha fuerza es llamada Fuerza Z, y es colocada al mando del Vice-Almirante Sir Tom Phillips, apodado Almirante Thumb ( Pulgar) por su baja estatura. Sir Phillips contaba con el acorazado Prince of Wales, el crucero de batalla Repulse, y cuatro destructores Electra, , , y . Inicialmente se tenía planificado enviar al portaaviones , pero éste sufre averías en Kingston. El 1 de diciembre, Sir Tom Phillips es promovido a Almirante y colocado al mando de la Flota del Lejano Oriente, de la que la Fuerza Z es parte.

Los estrategas japoneses habían declarado que existían tres fuerzas disuasorias en el sudeste de Asia:[4] la Flota estadounidense del Pacífico, la Fuerza Aérea estadounidense del Lejano Oriente y la Fuerza Z británica.

El 7 de diciembre de 1941 se produce el ataque a Pearl Harbor por parte del Japón, y la flota del Pacífico queda fuera de combate temporalmente. Junto con este ataque a las islas Hawaii hay sincronizadas otras importantes acciones japonesas en la zona del Índico y Pacífico oriental. En las Filipinas, la Fuerza Aérea del Lejano Oriente es mermada en tierra durante un bombardeo sorpresa.

Para el 8 de diciembre, solamente la Fuerza Z continuaba ofensivamente operativa y era un peligro para los desembarcos japoneses en Malasia y Tailandia, iniciados horas antes del ataque a Pearl Harbor.

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