Homo heidelbergensis

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Homo heidelbergensis
Rango temporal: Pleistoceno medio
Homo heidelbergensis-Cranium -5.jpg
Taxonomía
Reino:Animalia
Filo:Chordata
Subfilo:Vertebrata
Clase:Mammalia
Orden:Primates
Suborden:Haplorrhini
Infraorden:Simiiformes
Superfamilia:Hominoidea
Familia:Hominidae
Género:Homo
Especie:H. heidelbergensis
Schoetensack, 1908[1]
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Homo heidelbergensis es una especie extinta del género Homo, que surgió hace más de 600 000 años y perduró al menos hasta hace 200 000 años (Ioniense, mediados del Pleistoceno).

Eran individuos altos que en promedio tenían una estatura de 1,75 m con un peso de 62 kg entre varones, y 1,57 m con 51 kg entre hembras.[4]

Su nombre científico deriva de la proximidad de la ciudad de Heidelberg (Alemania) al lugar donde fueron hallados los primeros fósiles, lo que subraya el hecho de que se trata de los primeros Homo que alcanzaron las estepas del centro y norte de Eurasia.

Su anatomía ha sido descrita en gran parte por los restos encontrados en el yacimiento de la Sima de los Huesos en Atapuerca.

Hoy día, empero, se sabe que la población de la Sima de los Huesos no pertenecía a la especie H.heidelbergensis, sino que se trataba de una especie perteneciente al linaje de los neandertales, llamados preneandertales. Si bien no pertenecen a la especie h. Heidelbergensis, su especie aún no ha sido bautizada con un nombre propio, conociéndose simplemente como «grupo de la Sima de los Huesos».

Origen y evolución

El origen del Homo heidelbergensis se remontan hasta hace unos 600 000 años en África, desde donde se expandió hasta Europa, donde a diferencia de homínidos anteriores habitó un amplio rango geográfico, adentrándose en las frías estepas europeas durante las glaciaciones del Pleistoceno medio. En cuanto al origen exacto de esta especie existe un fuerte debate a causa de las similitudes morfológicas (especialmente craneales) que H. heidelbergensis presenta con Homo rhodesiensis.

Mapa mostrando los yacimientos donde se han encontrado restos de heidelbergensis y pre-neandertales.

Por un lado diversos investigadores sostienen que con base en la sorprendente similitud entre ambas especies y la dificultad para encontrar diferencias entre sus restos ambas deberían reconocerse como una especie única, H. heidelbergensis (ya que esta fue descrita 15 años antes a H. rhodesiensis. Por su parte otros investigadores prefieren separar las poblaciones africanas y las europeas en especies distintas con base en algunos detalles anatómicos. En cualquier caso el origen de H. heidelbergensis se sitúan en África, donde después de que hace 800 000 años el aumento de la frecuencia de los ciclos glacial-interglacial produjo un aumento de la aridez del continente que desembocó en la aparición de este nuevo tipo de homímidos.[5]

Así se establecen dos corrientes para explicar la aparición de H. heidelbergensisː

  • H. heidelbergensis aparece en África a comienzo del Pleistoceno medio, desde donde se expanden hacia el continente europeo, dividiéndose en dos poblaciones que darán lugar a neandertales y denisovanos por un lado (población europea) y al hombre moderno por otro (población africana).
  • H. rhodesiensis surge en África a comienzo del Pleistoceno medio, desde donde se expanden hacia el continente europeo dando origen a una nueva especie, H. heidelbergensis, que posteriormente evolucionará en neandertales y denisovanos; por su parte H. rhodesiensis dará origen al Homo sapiens hace aproximadamente 130 000 años en África.[9]

Otra explicación más polémica establece a Homo antecessor como antepasado de H. heidelbergensis y H. rhodesiensis, siendo H. antecesor el que se originó en África y pasó a colonizar Europa, evolucionando en ambas especies debido a la separación de sus poblaciones.[11]

Una vez colonizada Europa H. heidelbergensis comenzó a adquirir rasgos propios de los neandertales hace unos 400.000 años, con la llegada de la Glaciación de Mindel. Esto, junto con el gran parecido físico con los neandertales de los heidelbergensis encontrados en la sima de los huesos de Atapuerca, ha sido propuesto como una indicación de que las poblaciones de H. heidelbergensis quedaban replegadas a las penínsulas mediterráneas durante las fases glaciales, por lo que el aislamiento de poblaciones generó un cuello de botella que dio origen al hombre de Neandertal.[12]

Finalmente, hace entre 230 000 y 200 000 años el H. heidelbergensis se extingió, siendo reemplazado por su pariente el Homo neandethalensis.

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