Historia de las Islas Georgias del Sur y Sandwich del Sur

Posición de las islas Georgias del Sur y Sandwich del Sur.

Las islas Georgias del Sur, junto con las Sandwich del Sur, las islas Aurora y las rocas Clerke se encuentran en el Océano Atlántico sudoccidental, al oriente de Tierra del Fuego.

No tienen población indígena, y actualmente se encuentran deshabitadas. Administrativamente, el Reino Unido las incluye en territorio británico de ultramar de las Islas Georgias del Sur y Sandwich del Sur, establecido en 1985 cuando dejaron de ser las Dependencias de las islas Malvinas.

Estos archipiélagos, y sus aguas circundantes, son activamente reclamados por la República Argentina como parte de su territorio, dentro del Departamento Islas del Atlántico Sur de la Provincia de Tierra del Fuego, Antártida e Islas del Atlántico Sur. En 1993, en la jurisdicción marítima del territorio fue declarada por el Reino Unido una Zona Económica Exclusiva de 200 millas marinas, comprendiendo un total de 1,4 millones de km² de una de las aguas más ricas del océano en términos de biodiversidad.

El paisaje de ambos archipiélagos ha sido descrito por exploradores y aventureros como "el Himalaya del océano Antártico", o "la Antártica en pocas palabras", por ser una combinación de montañas rocosas, volcanes, hielo, pingüinos, varios géneros de focas y hasta renos (que se encuentran solamente en Georgia del Sur).

Siglos XVII a XIX

Mapa de Georgia del Sur (Cpt. James Cook, 1777).

Históricamente, las islas de Georgias del Sur, fueron el primer territorio descubierto al sur de la Convergencia antártica en el Atlántico Sur.

Según la bula papal Inter Caetera, la línea divisoria entre las coronas de España y de Portugal se hubiera hallado en la longitud 36º8'O, cortando las Georgias del Sur (según otras fuentes en la longitud 35ºO). Pero con la entrada en vigor del Tratado de Tordesillas en 1494, la isla quedó dentro del hemisferio portugués. Con relación a las islas Sandwich del Sur, tanto la bula como el Tratado la situaban dentro del hemisferio portugués.

Américo Vespucio, natural de Florencia, podría haber avistado la isla San Pedro (Georgias del Sur) en abril de 1502, durante uno de sus muchos viajes, ampliamente divulgados en la época, sin embargo, el avistamiento podría también corresponder a las islas Malvinas o a la costa patagónica. Otros sustentan que esta es la mítica isla Pepys, que se supone que descubrió el corsario inglés William Cowley, en diciembre de 1683. No obstante, los archivos históricos refutan esa opinión.

Según la postura británica, el descubrimiento se habría producido debido a la pérdida de un navío, dadas las difíciles condiciones de navegación en la zona. Durante el recorrido de su ruta entre la isla de Chiloé ( Chile) y Salvador ( Brasil), el navío del comerciante Anthony de la Roché fue arrastrado por una gran tempestad impidiéndole así seguir hasta el estrecho de Le Maire, teniendo que vagar a la deriva en dirección este, hasta conseguir refugio en una de las bahías de la isla Georgia del Sur, permaneciendo anclado en la zona durante 14 días en el mes de abril de 1675.

Sin embargo, ni las características de las costas y estrechos que aporta el relato, ni las latidudes señaladas, concuerdan con las de la isla San Pedro y podrían corresponder en cambio a la Isla Beauchene.

Fragmento del mapa de Seale (ca. 1745) mostrando ‘Roche Island’ (La Isla de los Estados está a unos 390 km de Isla Beauchene y a 1750 km de la Isla San Pedro)

Algunos cartógrafos de la época comenzaron a describir a la isla como isla Roché, en honor a su presunto descubridor.

En 1700, Sir Edmond Halley, conocido matemático y astrónomo británico, realizó una importante visita a la zona, durante la cual estudió las declinaciones magnéticas en el Atlántico Sur.

Según la postura argentina, la isla San Pedro, y sus adyacentes, fueron descubiertas por los tripulantes del navío español León entre el 28 y el 29 de junio de 1756, quienes las ubicaron perfectamente en latitud y longitud. La isla principal fue bautizada y registrada cartográficamente con ese nombre, porque el día 29 de junio en que fue explorada, correspondía a la festividad religiosa de San Pedro.

Durante esas visitas no se produjo la reivindicación para ningún país.

El capitán inglés James Cook a bordo de su navío , y acompañado por el navío , fue el primero en pisar indudablemente, explorar y cartografiar las Georgias del Sur. Al mando de oficiales de la marina británica, Cook tomó posesión de las islas el 17 de enero de 1775, reconociendo que era la descubierta por el navío "León", y pasando a nombrar a la isla mayor como isla Georgia, en homenaje al rey inglés de la época Jorge III.

Partiendo de Georgia del Sur, en dirección sudeste, Cook descubrió las rocas Clerke, y las islas mas astrales de las Sandwich del Sur (en homenaje al 4º Conde de Sandwich), aunque las creyó penínsulas del continente antártico. Las islas mas septentrionales de este último grupo fueron descubiertas por la expedición imperial rusa de Bellingshausen y Lázarev, a bordo de los navíos Vostok y Mirni, en 1819.

Por otro lado, las islas Aurora fueron descubiertas por el navío español Aurora, en 1762.

Mapa de Georgia del Sur (Cpt. Isaac Pendleton, 1802)

Durante el periodo que va del siglo XVIII hasta el siglo XIX, las Georgias del Sur fueron habitadas por ingleses y estadounidenses, cazadores de focas que permanecían en las islas durante periodos considerables que incluían inviernos enteros.

El reclamo británico de la posesión eficaz y duradera de las Georgias del Sur fue institucionalizado por su Patente Real de 1843. A partir de este instrumento unilateral, los británicos crearon las Dependencias de las islas Malvinas, posteriormente actualizada en 1876, 1892 y 1908. La pesca de focas, así como su preservación fue regulada por los actos administrativos británicos de 1881 y 1899. La isla es citada en el Anuario del Ministerio de las Colonias a partir de 1887. Las Georgias del Sur fueron administradas por el gobierno británico de las islas Malvinas.

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