Heterocera

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Heterocera
Emperor Gum Moth.jpg
Opodiphthera eucalypti
Taxonomía
Reino: Animalia
Filo: Arthropoda
Clase: Insecta
Orden: Lepidoptera
Suborden: Heterocera *
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Macroglossum stellatarum, una esfinge de hábitos crepusculares, libando sobre Cicerbita alpina

Los heteróceros (Heterocera también conocidos como polillas) son un suborden clásico de lepidópteros, hoy considerado parafilético (ver Taxonomía del orden Lepidoptera); incluye las mariposas nocturnas que representan la gran mayoría de los lepidópteros del planeta. Hay muchas más mariposas nocturnas que diurnas ( ropalóceros). Se han clasificado unas 135.000 especies de lepidópteros, de las cuales sólo unas 24.000 son diurnas. Dar una definición satisfactoria de los heteróceros es casi imposible. Esto es debido, entre otros aspectos, a las múltiples formas que tienen las antenas en las diferentes especies. Por influencia del idioma inglés, a veces se llama polillas (moth) a todas la mariposas nocturnas, pero en realidad, las polillas son sólo algunas familias de mariposas cuyas larvas se alimentan de fibras textiles o alimentos almacenados.

Características

Por lo general son lepidópteros de cuerpos grandes (sobre todo las hembras), abundantes pubescencia y escamas en el abdomen. Las antenas pueden ser filiformes, muy bipectinadas, ciliadas, hinchadas, curvadas y lo que es importante, pueden diferir entre los machos y hembras de una misma especie. Si se toman las alas con los dedos dejarán en ellos un fino polvillo que está compuesto por algunas de sus escamas que se desprenden cuando el insecto aletea.

Los heteróceros no son tan vistosos como los ropalóceros, sus colores son siempre menos brillantes, aunque algunos de ellos presentan en las alas posteriores colores vivos como medio de defensa. Entre los heteróceros se encuentras las mariposas más grandes del planeta, Thysania agrippina o las Coscinoceras; la especie más grande conocida es la Attacus atlas que vive en Indochina ( Tailandia, Vietnam, Laos, etc.) que puede llegar a tener 28 cm de envergadura. Mientras que la más pequeña es la Stigmella ridiculosa, de las Islas Canarias ( España), con una envergadura de tan sólo 2 mm.

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