Herencia (derecho)

Grabado del humorista satírico William Hogarth, "El joven Tom toma posesión de su herencia", de la serie La vida de un libertino (A Rake's Progress).
La justificación del derecho a la herencia en las sociedades contemporáneas están inspiradas en el liberalismo clásico de autores como John Locke. Otro autor de perfil liberal pero utilitarista («la mayor felicidad para el mayor número»), Jeremy Bentham, señalará las contradicciones entre los principios liberales y la herencia. Su discípulo, John Stuart Mill, economista de la escuela clásica, propondrá el concepto igualdad de oportunidades como necesario en una verdadera sociedad liberal.[1]

Herencia, en derecho, es el acto jurídico mediante el cual una persona que fallece transmite sus bienes, derechos y obligaciones (deudas) a otra u otras personas, que se denominan herederos. Así, se entiende por heredero la persona física o jurídica que tiene derecho al total o a una parte de los bienes de una herencia. El régimen jurídico que regula las herencias es el derecho de sucesiones.[2] Las reglas de herencia difieren entre las distintas sociedades y se ven modificadas por los cambios legislativos viéndose además sujetas, en general al impuesto sobre sucesiones y donaciones.

También se denomina herencia al conjunto de bienes, derechos y obligaciones que forman el patrimonio de una persona a su fallecimiento y que puede recibir el nombre de caudal hereditario (caudal relictio). El caudal hereditario lo forma el patrimonio del causante en el momento de la muerte, eliminando aquellos bienes, derechos y obligaciones que se extinguen por el hecho de la muerte (derechos y obligaciones vitalicios y los personalísimos). Este caudal se relaciona en el inventario de bienes con su correspondiente pasivo.[2]

La herencia digital son los bienes digitales (perfiles, archivos en redes sociales, cuentas, correos, documentos en la nube, fotografías, vídeos, archivos o accesos) que una persona tiene y que debería poder decidir sobre ellos cuando muera.[3]

Aspectos históricos de la herencia

La antropología del parentesco es fundamental para conocer los mecanismos y tipos de transmisión de la herencia. En muchas sociedades la herencia tiene carácter patrilineal, donde sólo los hijos varones pueden heredar, otras sociedades emplean la sucesión matrilineal, donde la propiedad sólo puede pasar a lo largo de la línea femenina, más comúnmente va a los hijos de la hermana del difunto, o a las hijas de la madre. Otras sociedades utilizan la primogenitura (hijo mayor varón) y el mayorazgo para establecer la herencia. La distribución de la riqueza heredada es muchas veces desigual. La mayoría puede recibir poco o nada y un heredero recibir la mayor cantidad. Generalmente las hijas reciben globalmente menos que los hijos. La primogenitura favorece al varón de manera evidente. La dote y el ajuar para la boda son sistemas anticipados de herencia. La desigualdad en la herencia se mantiene en muchas sociedades actuales.[4]

Algunas sociedades antiguas y la mayoría de los estados modernos emplean la herencia igualitaria, sin discriminación de género ni de orden de nacimiento.[8]

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