Henry Cavendish

Henry Cavendish
Cavendish Henry signature.jpg
Retrato y firma de Henry Cavendish (Portada del libro de George Wilson The Life of the Hon. Henry Cavendish, de 1825)
Nacimiento 10 de octubre 1731
Niza (entonces Reino de Cerdeña), Francia
Fallecimiento 24 de febrero 1810 (78 años)
Londres, Reino Unido
Residencia Reino Unido
Nacionalidad Bandera de Reino Unido  Reino Unido
Campo física; química; electricidad
Alma máter Universidad de Cambridge
Conocido por Experimento de Cavendish, Descubrimiento del Hidrógeno y composición del agua
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Henry Cavendish ( Niza, Francia, 10 de octubre de 1731- Londres, Reino Unido, 24 de febrero de 1810) fue un físico y químico británico. Como físico, es conocido por el experimento de Cavendish (mediante el que posteriormente se determinó la constante de gravitación universal); y como químico, por el descubrimiento del hidrógeno y de la composición del agua.

Parte de su popularidad posterior deriva de su singular carácter personal (extremadamente reservado) y de las múltiples anécdotas que jalonan su biografía.

Biografía

Su vida está muy bien documentada, gracias a la obra de George Wilson de 1851, titulada The life of the Hon. Henry Cavendish.[1]

Primeros años

Henry Cavendish fue hijo primogénito de miembros de la nobleza inglesa, lord Charles Cavendish, duque de Devonshire, y lady Ann Gray. Nació en 1731 en Niza (entonces reino de Cerdeña), donde su madre se encontraba por motivos de salud. Su madre moriría dos años después, cuando nació su hermano Frederick.

A los 11 años entró a estudiar en la Escuela de Newcome (en Hackney), ingresando a los 18 años (1749) en la Peterhouse ( Universidad de Cambridge), donde permaneció de 1749 a 1753 (aunque no llegó a graduarse). En esa época destacó por ser un alumno aplicado, callado, muy tímido, reservado y encerrado en su mundo. Sus profesores solían decir que siempre estaba en la luna, aunque en realidad se dedicaba a razonar y reflexionar sobre diversos temas científicos.

Vida adulta

Hasta que cumplió los cuarenta años, Cavendish vivía de una renta modesta que le pasaba su padre (del que fue ayudante en sus actividades científicas), hasta que en 1773 heredó de su tío lord George Cavendish una considerable fortuna de 1 200 000 libras esterlinas, convirtiéndose en uno de los hombres más ricos de su tiempo, hasta el punto de que en palabras del científico francés Jean-Baptiste Biot, llegó a ser «el más rico de todos los sabios, y muy posiblemente, el más sabio de todos los ricos».[1]

Su ocupación preferida continuó siendo la investigación científica (que desarrollaba en su propia residencia de Clapham Common, en el sur de Londres), compaginada con su sistemática asistencia a las sesiones semanales de la Royal Society de Londres, donde presentaba sus descubrimientos.

En el año 1757 recibió la Medalla Copley.

Ingresó como miembro de la prestigiosa Royal Society en 1803.

Muerte

Henry Cavendish murió en 1810, y está enterrado en la iglesia que posteriormente se convirtió en catedral de Derby. Sobre su muerte hay distintas versiones,[2] aunque todas ellas coinciden al señalar que falleció en su casa, después de comunicar a uno de sus criados que iba a morir en unos minutos.

Personalidad

En el ámbito personal era muy retraído, solitario, misántropo, misógino, y excéntrico. En un artículo[3] del año 2001, publicado por el psiquiatra, divulgador científico y escritor británico Oliver Sacks, se sugiere que Cavendish podría padecer el síndrome de Asperger.

Nunca se casó ni tuvo hijos. Excepto con su familia inmediata, no tenía trato cercano con casi nadie. A Lord George Cavendish, quien sería su principal heredero, apenas le veía unos minutos al año. Su misoginia era tal que las sirvientas tenían orden expresa de apartarse de su vista, bajo amenaza de despido. Se comunicaba con ellas por medio de notas escritas.[4]

No hay constancia de que perteneciera a la Sociedad Lunar de Birmingham, un grupo de amigos científicos (ellos mismos se llamaban los lunáticos) que dieron este nombre a su club porque se reunían las noches de Luna Llena (al parecer para poder regresar a casa tarde, tras las reuniones, alumbrados por su débil luz), aunque conocía a muchos de sus miembros. En esta curiosa sociedad científica participaron algunos de los principales experimentadores ingleses, como por ejemplo el químico Joseph Priestley, íntimo amigo suyo, James Watt (inventor de la máquina de vapor), el astrónomo William Herschel o Erasmus Darwin entre otros.

Su fortuna no supuso un gran cambio en su estilo de vida. Su falta de interés por el dinero era proverbial. Cuando un día su banquero le sugirió que invirtiera parte de su dinero, le contestó «¡Si le molesta tanto, me lo llevo a otro sitio!». La mayor parte de sus gastos iban a material científico y libros. Con el tiempo, llegó a tener una biblioteca notable, que mantenía en una casa aparte. Algunos días la abría a un grupo selecto de científicos. Apuntaba cuidadosamente incluso los libros que sacaba para sí mismo.[4]

Su traje habitual, de un violeta descolorido, estaba totalmente pasado de moda, y su sombrero de tres picos era del siglo anterior. Había una ligera inseguridad en su forma de hablar, y sólo aparecía en público para reuniones científicas. Lord Brougham comentaba que «probablemente pronunció menos palabras en toda su vida que cualquier otro que haya llegado a los ochenta años, sin exceptuar a los monjes trapenses».[4]

En su artículo dedicado a Cavendish,[1]

No amaba; no odiaba; no tenía esperanzas; no tenía miedo [...] Una cabeza intelectual pensando, un par de ojos maravillosamente agudos observando y un par de manos muy hábiles experimentando o registrando, es todo lo que veo al leer sus escritos.

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