HP-41

Calculadora HP-41CX con impresora térmica y lectora de tarjetas magnéticas.

La serie HP 41 eran calculadoras RPN de mano, programables, expandibles, hechas por Hewlett-Packard desde 1979 a 1990. El modelo original, el HP 41C, era el primero de su clase en ofrecer capacidades de pantalla alfanumérica. Más adelante vinieron el HP 41CV y el HP 41CX, ofreciendo más memoria y funcionalidad.

"Revolución" alfanumérica

La pantalla alfanumérica LCD del HP 41C revolucionó la manera en que se podía usar una calculadora, proporcionando un entorno amigable al usuario (para su tiempo) y expandibilidad (funciones no asignadas en el teclado podrían ser deletreadas alfabéticamente). Al usar una exhibición alfanumérica, la calculadora podía decir al usuario qué estaba pasando: podía mostrar mensajes de error significativos, como "ZERO DIVIDE" (División por cero) en vez simplemente de un cero parpadeando y podía también darle mensajes al usuario solicitando la entrada de un dato (como por ejemplo, "ENTRE EL RADIO"), en vez solo mostrar un signo de interrogación.

Las calculadoras anteriores necesitabann una tecla, o una combinación de ellas, para cada función disponible. El HP 67, por ejemplo, tenía tres teclas cambio; las calculadoras de la competencia de Texas Instruments tenían dos (2nd e INV) y sobre las 50 teclas. El HP 41C tenía un teclado relativamente pequeño, y solamente una tecla de cambio, pero proporcionó cientos de funciones. Cada función que no fue asignada a una tecla se podría invocar por medio de la tecla XEQ, EXEQTE – "execute” (ejecutar) y deletreada por completo, por ejemplo XEQ FACT para la función factorial.

La calculadora tenía un especial modo de usuario donde el usuario podía asignar cualquier función a cualquier tecla si las asignaciones por defecto proporcionadas por HP no fueran adecuadas a una aplicación específica. Para este modo, el HP 41C venía con las plantillas de teclado en blanco, es decir, cubiertas de plástico con agujeros para las teclas, de tal manera que el usuario pudiera anotar las funciones de las teclas personalizadas. Hewlett-Packard incluso vendió una versión de la calculadora donde casi ninguna tecla tenía el nombre de la función impreso en ella, lo cual tenía sentido para usuarios que estuvieran usando el HP 41C solamente para cálculos a la medida, y por lo tanto, no necesitando para nada la disposición estándar de las teclas.

La exhibición alfanumérica también facilitada grandemente la edición de programas, a medida que las funciones eran deletreadas. Las calculadoras solo numéricas exhibieron los pasos de los programas como una lista de números, cada número mapeado a una tecla del teclado. La codificación de funciones a los correspondientes códigos numéricos, y viceversa, fue dejado al usuario, teniendo que buscar las combinaciones códigos de funciones en una guía de referencia. Además de esto, el usuario tenía que mentalmente mantener los códigos de función separado de las constantes numéricas en el listado del programa.

El HP 41C exhibió cada carácter en un bloque que consistía en 14 segmentos que se podían encender o apagar, usaba una pantalla de catorce segmentos, similar a la mucho más común pantalla de siete segmentos que se pueden usar para exhibir solamente dígitos. El HP 41C usaba, en vez de las pantallas LED omnipresentes de la época, una pantalla de cristal líquido para reducir el consumo de energía.

Mientras que esta pantalla permitía la exhibición de letras mayúsculas, dígitos, y algunos caracteres de puntuación, algunos diseños de caracteres era necesario ser torcidos arbitrariamente, como por ejemplo para distinguir la letra "S" del número "5", además, con esta pantalla de 14 segmentos, las letras minúsculas eran ilegibles (el HP proporcionó solamente la exhibición de las letras minúsculas desde la "a" hasta la "e"). El competidor de HP, Sharp, cuando introdujo el PC-1211, usó una pantalla de matriz de puntos de 5x7 puntos, y exhibió los caracteres como los vemos hoy en las pantallas de computadora, y, de hecho, como muchas pantallas LCD en varios sistemas embebidos. Esto fue usado más adelante por HP con la computadora de mano HP 71B.

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