Guerra aérea

La guerra aérea es el uso de aviones militares y otras máquinas que vuelan en la guerra, incluyendo el transporte militar de carga para favorecer los intereses nacionales, como se demostró en el Bloqueo de Berlín. Desde el desarrollo de globos de aire caliente sin propulsión para observación en el siglo XVIII, la guerra aérea se ha convertido en un asunto de alta tecnología que ha conducido a muchas técnicas y avances tecnológicos como la propulsión aérea, radar y el uso de compuestos y materiales de ingeniería como la fibra de carbono.

Guerra con globos

Se hizo algún uso menor de los globos para la guerra en la infancia de la aeronáutica. El primer ejemplo conocido se debe al Cuerpo Aerostático Francés en la batalla de Fleurus en 1794, que usó un globo retenido por cuerdas, "un emprendedor", para ganar un punto de observación.

Durante la Guerra Civil Estadounidense, los globos fueron utilizados por los dos bandos, el Norte y el Sur, como un medio para observar los campos de batalla - inicialmente se pensó que podrían usarse para realizar mejores mapas. Como ejemplo, el globo del Profesor Thaddeus S. C. Lowe sirvió como "Observador Avanzado de Artillería*, por lo que Lowe ascendía a una altura desde la que podía ver un "blanco invisible", y con una serie de señales con banderas era capaz de colocar el fuego artillero desde una posición de fuego invisible.

Los globos tenían desventajas. No podían volar con mal tiempo, niebla o vientos fuertes. Eran pilotados por el capricho de los vientos, y eran también un blanco muy grande. Los globos de la Unión estaban siempre bajo el fuego, y cualquier tipo de disparo, de rifle o de cañón, que se apuntaba hacia ellos y fallaba, caía en el lado de la Unión del campo de batalla. Los globos confederados tenían mayores problemas. Debido a los embargos no tenían acceso al globo de seda. Lo que usaron fue la seda para confeccionar vestidos para hacer sus globos. A menudo la ciudad, normalmente en Richmond, no tenía gas para inflarlos.

El empleo de los globos en la guerra no se vio durante otros 30 años. La invención del zepelín o dirigible, con sus medios mecánicos de propulsión y guiado hicieron a los aerostatos inflables más útiles. A ello se suma la idea de arrojar material desde los dirigibles a las posiciones enemigas. El uso militar de los aerostatos llegó a ser práctico durante la Primera Guerra Mundial, y el helio los hizo más seguros y fiables durante la Segunda Guerra Mundial.

Guerra Civil Estadounidense

Batalla de Fair Oaks con uno de los globos de Lowe al fondo de la imagen.

Cuerpo de globos del ejército de la Unión

La Guerra Civil Estadounidense fue la primera guerra en presenciar un uso significativo de la aeronáutica en apoyo de las tropas. En junio de 1861, el Profesor Thaddeus S. C. Lowe dejó su trabajo en el sector privado como científico/aeronauta y ofreció sus servicios como aeronauta al presidente Lincoln, que se interesó por la idea de la guerra aérea. La demostración de Lowe volando su globo, el " Enterprise" sobre Washington D. C. y transmitiendo un mensaje mediante un cable de telégrafo al suelo fue suficiente para presentarle a los comandantes de los ingenieros topográficos.

La primera actuación de Lowe tuvo lugar en la Primera batalla de Bull Run en julio de 1861 con el general Irvin McDowell y el gran ejército del Potomac. Con el uso de su globo Enterprise, Lowe hizo un vuelo libre de observación sin molestias de las posiciones confederadas, pero como no llevaba insignias identificables o colores, fue rechazado por las fuerzas de la Unión que no podían identificarle. Fue forzado a aterrizar detrás de las líneas enemigas, pero fue rescatado antes de ser descubierto.

En otra demostración, Lowe fue llamado por el General de artillería W. F. Smith. Lowe ascendió a una altitud dada para poder observar el campamento rebelde en Falls Church. Con señales de banderas, dirigió el fuego artillero hacia el dormido campamento. Como dijo el General: "Las señales desde el globo han permitido que mis artilleros acierten con un grado de precisión nunca visto en un área objetivo ciega y dispersa."

Para octubre tenía órdenes de construir 4 globos con generadores portátiles de gas hidrógeno, para usarlos en el reconocimiento aéreo. Trabajando con prominentes aeronautas estadounidenses, formó el Cuerpo de globos del ejército de la Unión, que nunca recibió comisiones, trabajando como contratistas civiles. Esto dio lugar a grandes preocupaciones, ya que si los aeronautas eran derribados en las líneas enemigas, el espionaje civil estaba penado sumariamente con la muerte. Por lo tanto, Lowe instruyó en el uso estricto de los globos atados (en oposición al vuelo libre), por lo que los globos permanecieron atados a tripulaciones terrestres mediante cables. Obteniendo altitudes desde 300 metros hasta unos 5.500 metros, se podía tener una vista amplia del campo de batalla y más allá.

Lowe construyó 7 globos: Eagle, el primero; Constitution, uno de sus globos más pequeños; su hermano, Washington; Intrepid, un globo más grande y su favorito; un hermano, Union; Excelsior y United States, que nunca salió de su almacén.

Cuando los Confederados se retiraron hacia Richmond la guerra se convirtió en la Campaña de la Península. Debido a los bosques de la península, los globos eran incapaces de seguir por tierra. Se le ofreció a Lowe la barcaza de carbón George Washington Parke Custis, a la que se le adosó una cubierta corrida, que serviría como el primer portaaviones efectivo de la historia. Los globos con sus generadores de gas fueron cargados a bordo y navegaron hacia abajo del Potomac, donde podría continuar el reconocimiento de la península. El GWP Custis navegó hacia arriba del Río Pawmunkey, donde Lowe se unió con el ejército de McClellan.

La acción más dramática de Lowe fue en la Batalla de Fair Oaks, donde fue capaz de ver avanzar al ejército de Lee hacia el destacamento aislado del General Heintzelman. Trabajando desde dos campos de globos, uno en Mechanicsville y el otro en la Granja de Gaine, Lowe galopaba 10 kilómetros dos veces al día para mantenerse al día con los informes de reconocimiento. McClellan estaba convencido de que los rebeldes estaban fingiendo un ataque, pero Lowe pudo verlo de manera diferente. Heintzelman fue dejado aislado al otro lado del río Chickahominy con los puentes barridos por la crecida de las aguas la noche anterior. Lowe envió un despacho de la máxima urgencia para que se reparase el puente inmediatamente y se mandaran refuerzos en ayuda de Heintzelman. Después envió un despacho desde Mechanicsville a la Granja de Gaine pidiendo que se inflase inmediatamente el globo más grande, el Intrepid, que le ayudaría a observar la inminente batalla.

Cuando Lowe llegó a la Granja de Gaine, el Intrepid estaba todavía muy lejos de estar inflado. En un rápido trabajo de ingenio creativo, Lowe le quitó el fondo a una cafetera de campo y la unió a los extremos de las válvulas del Intrepid y del Constitution que estaba inflado parcialmente, enlazándolos, y transfiriendo el gas desde el último al primero. En 15 minutos, estaba en el aire, listo para observar la batalla. McClellan siguió el consejo de Lowe y fue en ayuda de Heintzelman, salvando el día.

Lowe cayó enfermo de malaria durante Fair Oaks y estuvo fuera de la comisión durante más de un mes. A su vuelta, se encontró que se le habían retirado los caballos y carros al Cuerpo de globos y quedado fuera de servicio para la Batalla de Antietam. Lowe fue llamado de vuelta al servicio en Sharpsburg y estuvo más tarde con el ejército del General Burnside en Vicksburg. La consiguiente derrota del Ejército de la Unión, en lo que se ha llamado la "Marcha del Barro", hizo que se sustituyera a Burnside por el General Joseph Hooker. Durante este tiempo el Cuerpo de globos había sido asignado al Cuerpo de Ingenieros, y el recién promocionado Capitán Comstock cortó la paga de Lowe significativamente.

Lowe mandó una carta de dimisión y fue liberado de sus obligaciones militares en mayo de 1863. El Cuerpo de globos continuó operando bajo la dirección de los Hermanos Allen, que estaban mal equipados para dirigir el cuerpo de manera efectiva. En agosto, el Cuerpo de globos del Ejército de la Unión fue desmantelado.

Globos vestidos de seda

Debido a la efectividad del Cuerpo de globos del ejército de la Unión, los Confederados se sintieron obligados a incorporar globos también. Como el gas de coca no siempre estaba disponible en Richmond, los primeros globos fueron hechos al estilo rígido de los Montgolfier, colocando algodón sobre un entramado de madera y llenándolo con humo caliente procedente de fuegos hechos con piñas untadas con aceite. Fueron pilotados por el Capitán John R. Bryant para usarlos en Yorktown. Aunque la actuación de Bryant no fue mala, su tripulación en tierra tenía poca experiencia, y su globo empezó a dar vueltas en el aire como una peonza. Otro incidente afectó a uno de los hombres que manejaban las cuerdas y se vio arrastrado por una de ellas hacia arriba cuando la cortó, dejando al Capitán volar libre sobre las posiciones confederadas, que amenazaron con derribarle.

Intentos de construir globos de seda llenos de gas fueron dificultados por la incapacidad del Sur para obtener ningún tipo de importación. Intentaron crear un globo de seda para confeccionar vestidos. Las esferas infladas aparecían como orbes multicolores sobre Richmond y fueron pilotados por el Capitán Landon Cheeves. Antes de que se pudiese usar el primer globo, fue capturado durante su transporte por el río James por la tripulación del Monitor. Un segundo globo no entró en acción hasta el verano de 1863, cuando se soltó de su punto de amarre y lo cogieron después fuerzas de la Unión, para acabar finalmente dividido como recuerdo para miembros del Congreso Federal. Cuando el Ejército de la Unión redujo el uso de sus globos, así lo hicieron los Confederados, para su gran alivio.

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