Grande Armée

Gran Ejército
Grande Armée
Emblem of Napoleon Bonaparte.svg

Activa1804-1815
PaísBandera de Francia Primer Imperio Francés
TipoEjército
Tamaño1,600,000 (1812)
Cultura e historia
Lema« Valeur et Discipline »
Valor y disciplina
ColoresAzul, Blanco y Rojo
MarchaChant du départ
Napoleón entregando la Legión de Honor en 1804.

La Grande Armée (en español, «Gran Ejército»), conocida también como Ejército Imperial Francés, es el término militar que se adoptó en Francia para designar su fuerza principal en las campañas militares. En la práctica, el nombre se aplica en concreto al ejército napoleónico, el ejército multinacional congregado por el emperador Napoleón I de Francia en sus campañas de inicios del siglo XIX: las Guerras Napoleónicas.

La primera vez que Napoleón usó este término fue con ocasión de la reunión de tropas que se hizo en Boulogne-sur-Mer con el fin de invadir Inglaterra, objetivo que no pudo cumplirse al perder el apoyo de la flota hispano-francesa, derrotada en Trafalgar (1805), y hacerse imposible trasladar semejante cantidad de hombres y equipos hasta las Islas Británicas. En lugar de esto, hubo de dirigir este ejército hacia el Rin para contener los planes austriacos y rusos de invadir Francia.

Originalmente, la Grande Armée consistía en seis cuerpos bajo el mando de los mariscales de Napoleón. A medida que Napoleón conquistaba más y más territorios del continente, el ejército aumentaba de tamaño, hasta alcanzar un máximo de 600 000 (más un millón en la reserva o movilizados) hombres en 1812, justo antes de la invasión de Rusia en la guerra de la Sexta Coalición. En ese momento, la Armée se componía de:

Con excepción de los cuerpos polaco y austriaco, cada contingente era mandado por un general francés.

Fuerzas de la Grande Armée

Botón del 8º Regimiento de Infantería de Línea Francés durante la Guerra de la Independencia.

Caballería

A pesar de haber tenido su formación y haber sido pionero en maniobras de artillería, Napoleón es muy recordado por la actuación de su caballería. Esta jugó un papel muy destacado durante el proceso de expansión del Imperio Francés, siendo crucial en muchas batallas. La derrota final de Napoleón en Waterloo es atribuible especialmente a errores en la comunicación que causaron que tropas de caballería atacaran demasiado pronto, siendo diezmada al no contar con el apoyo de infantería o artillería. Sin embargo, ya en esta época empieza a notarse la inferioridad de la caballería en combate ante una artillería cada vez más potente, precisa y maniobrable.

El ejército de Napoleón, al igual que la mayoría de otros ejércitos de la época que se dividían en tres ramas principales, estaba compuesto por uno o más cuerpos: Caballería pesada (coraceros y carabineros a caballo), caballería media o de línea (dragones y ulanos) y caballería ligera (húsares, cazadores a caballo y más adelante los mamelucos). Cada cuerpo de caballería estaba formado de manera que cubriera funciones específicas durante las campañas, por lo que los integrantes de cada uno debían tener ciertas características y cualidades requeridas en ese cuerpo. Esto no significa que en ocasiones un cuerpo de caballería ligera no pudiera servir para funciones que solían atribuirse a la caballería pesada.

  • Coraceros: Equipados como caballeros con una dura coraza en la pechera y casco de hierro y latón. Solían ser los hombres más altos y montaban caballos grandes pero igualmente veloces. Iban armados con sable de un filo recto y pistola (para oficiales). Servían como fuerza de choque, por lo que cargaban contra las tropas de infantería enemigas para abrir brechas y permitir la entrada de la infantería u otro cuerpo de caballería. Un coracero debía ser capaz de combatir desde su montura, sobre cualquier otra cosa.
  • Carabineros a caballo: Similares en armamento y funciones a los coraceros pero más selectivo y exigente, funcionaban como caballería pesada de élite. A pesar de su nombre no iban armados con carabinas, aunque sí las habían portado por un tiempo a partir de la formación del cuerpo antes del ascenso de Napoleón al poder.
  • Dragones: Caballería media o de línea. Eran el principal cuerpo de la caballería francesa desde antes de Napoleón, usados tanto en batalla, como cuerpo de avanzada y ocasionalmente en patrullaje. Llevaban casco de metal, pero no coraza, e iban armados con sable de doble filo, también recto, y además con pistola y carabina. De ese modo podían desplazarse rápidamente a caballo para luego luchar y defender una posición combatiendo como infantería.
  • Lanceros y Ulanos: Las figuras más representativas de la caballería media. Constituyeron una adición relativamente tardía a las tropas del Emperador, luego de su alianza con los polacos y lituanos que buscaban independizarse de Rusia. Carecían de armadura y portaban un chacó cuadrado en vez de casco e iban armados con una lanza ligera y un sable al estilo tradicional polaco, pronunciadamente curvo y masivo. La combinación de ambas armas les permitía servir como fuerza de choque contra otros cuerpos de caballería y las formaciones de infantería en cuadro, ya que podían cargar con la lanza, superando las bayonetas, y luego combatir con el sable. Sus uniformes llaman la atención por el uso de botines cortos y pantalones en lugar de las usuales botas de montar y calzones de los demás cuerpos. Los ulanos fueron una de las más temidas fuerzas de la caballería napoleónica, siendo apodados en España como "Diablos Polacos" o "Picadores del Infierno".
  • Húsares: El cuerpo más representativo de la caballería ligera, también derivado de la tradición polaca, pero adoptado desde tiempos de los Borbones. Constituían uno de los cuerpos más notorios; iban armados con sables curvos y ligeros y pistola (oficiales). Su principal función era debilitar al enemigo con cargas o correrías rápidas, usualmente sin ensañarse en combate, puesto que su principal fuerte era la capacidad de movilizarse rápida y coordinadamente (como lo haría un cardumen de peces). Resultaban especialmente útiles en escaramuzas y ataques "sorpresivos" a los flancos o retaguardias. Sus uniformes eran particularmente coloridos y profusamente decorados, destacando por incluir una Pelisse, chaqueta de piel gruesa y rígida que solía llevarse sujeta por botones sobre un solo hombro y que era capaz de resguardar a su dueño de cortes de sables y bayonetas.
  • Cazadores a caballo: Eran los ojos y oídos de los ejércitos de Napoleón, pues se usaban para operaciones de reconocimiento y mensajeros, manteniendo informados a los comandantes de los movimientos enemigos, al tiempo que "cazaban" a las tropas de reconocimiento e inteligencia del enemigo. Iban armados con carabinas, pistolas y sables curvos y ligeros. Eran los jinetes más veloces y habilidosos en maniobras individuales, de ordinario hombres de contextura pequeña al igual que sus caballos. Vestían uniformes similares a los de los granaderos de infantería, pero de color verde para facilitar un primitivo camuflaje. Entre los cazadores a caballo destaca la figura de Joaquín Murat, uno de los más destacados mariscales de Napoleón, quien posteriormente le nombraría Rey de Nápoles.
  • Guardia Imperial: La Guardia Imperial había sido creada como un cuerpo de guardaespaldas de Napoleón, su familia y hombres más importantes. Dentro de la guardia, también existían varios regimientos de caballería divididos entre los diferentes cuerpos ya mencionados, incluyendo ulanos, los llamados "Dragones de la Emperatriz", gendarmería de élite y cazadores y granaderos a caballo. Eran hombres altos y corpulentos, totalmente leales al emperador y particularmente habilidosos y fieros en combate. A pesar de ser primordialmente guardaespaldas y fuerzas de reserva, fueron frecuentemente empleados en batalla y lograron victorias notables para el Imperio.
  • Mamelucos: Consistía en una compañía de alrededor de 240 jinetes, que se unieron a las tropas francesas 1801, luego de la Campaña de Egipto. Al principio constituían más bien un ejército personal de Bonaparte, adjunto a los cazadores a caballo de la Guardia Imperial. Luego de la Batalla de Austerlitz (1805), se formará un regimiento oficial de mamelucos. Peleaban equipados de la misma manera tradicional en que lo habían hecho bajo el Imperio Otomano: vistiendo bombachos y turbantes, y armados con un trabuco, una o dos pistolas, un mazo pequeño, una jambia y un alfanje (este último, sería adoptado como sable preferido por Napoleón y su alto mando, y posteriormente también por generales y mariscales de otros ejércitos europeos). Su arsenal, la agilidad y resistencia de sus caballos árabes, al igual que su habilidad al montarlos y su lealtad a muerte al Emperador, les permitió destacarse en funciones de caballería ligera y fuerzas de defensa. Famosos por su labor en la Península Ibérica, siendo inmortalizados por Goya en el cuadro Levantamiento del 2 de mayo.

Infantería

  • Infantería regular (granaderos, fusileros y voltigeurs de línea): el grueso del ejército estaba compuesto por la infantería estándar. Los regimientos de infantería eran conocidos como «demi-brigades», y se componían de tres o cuatro batallones.
  • Infantería ligera (carabineros a pie, voltigeurs ligera y cazadores a pie): las compañías de voltigeurs comenzaron a añadirse a los regimientos ejército regular francés en 1801. Los voltigeurs eran tropas ágiles cuyo cometido era avanzar en el frente del ataque y tratar de romper las formaciones enemigas o los servidores de la artillería. Posteriormente se formaron regimientos separados de infantería ligera.

Artillería

Tal como se podría esperar de un emperador que fue anteriormente oficial de artillería, los cañones franceses fueron la espina dorsal de las tropas de tierra. Los cañones franceses se usaban de forma general en baterías masivas para debilitar las formaciones enemigas antes de ser objeto de cargas de infantería o caballería. El perfecto entrenamiento de las dotaciones al servicio de la artillería permitió a Bonaparte mover estas armas con gran velocidad tanto para impedir el debilitamiento de las posiciones defensivas como para machacar y abrir brecha en las líneas enemigas. En general, los cañones franceses eran de 4 libras, 8 libras o 12 libras, con los calibres menores siendo sustituidos por calibres de 6 libras al final de las guerras. Los cañones franceses tenían barriles de latón en sus carruajes, ruedas y sus avantrenes estaban pintados de verde oliva.

Guardia Imperial

La Guardia Imperial francesa eran las unidades de élite de aquel tiempo, y habían evolucionado a partir de las Guardias de los Cónsules y de la Guardia Consular. Eran un ejército en sí mismo con divisiones de infantería, artillería y caballería. Napoleón les quería como un ejemplo a seguir para el ejército y también como una fuerza que lucharía con él en numerosas campañas, y que serían completamente leales a él. Aunque la infantería rara vez entraba en combate en masa, la caballería a menudo era arrojada a la batalla como golpe mortal y su artillería solía golpear a los enemigos antes de los asaltos. La Guardia Imperial se componía de tres secciones:

  • Vieja Guardia: esta era lo mejor del ejército de Napoleón. La Vieja Guardia se componía de los veteranos con más tiempo de servicio (de 3 a 5 campañas).
  • **granadiers à Pied de la Garde Impériale (Granaderos de la Guardia Imperial) : Los Granaderos de la Guardia era el regimiento más antiguo en La Grande Armée. Durante la campaña de 1807 en Polonia, los granaderos recibieron el apodo de les grognards ("los murmuradores") por el propio Napoleón. Eran los soldados de infantería más experimentados y valientes de la Guardia, algunos veteranos habían servido en más de 20 campañas. Para unirse a los Granaderos, un recluta debe haber estado bajo los colores durante al menos 10 años, haber recibido una mención por valentía, ser alfabetizado y tener más de 178 cm de altura. Las tropas de la Vieja Guardia generalmente se mantenían en reserva durante momentos cruciales en el campo de batalla y se utiizaban para actuar como un golpe de martillo contra un enemigo sacudido, el 1er regimiento de Granaderos de Pied vio una fuerte acción en la Batalla de Eylau. Hacia 1815, los Granaderos de la Vieja Guardia se numeraban en cuatro regimientos, los Granaderos 3e y Granaderos 4e que se habían agregado en 1810 y 1815 respectivamente. Estos regimientos (3º y 4º granaderos) más los segundos granaderos más antiguos participaron plenamente en Ligny. Dos días después de Ligny, fueron estos regimientos los que fueron derrotados por los británicos a medida que avanzaban en un intento de aplastar la línea británica debilitada en Waterloo, los dos batallones de los 1. ° Granaderos formaron escuadras y defendieron los ataques aliados para proteger la retirada general. Los Grenadiers à Pied usaban un hábito azul oscuro largo (abrigo con largas colas) con contrafuertes rojos, charreteras y solapas blancas. La característica más distintiva era el sombrero de piel de oso alto , decorado con una placa de oro grabada, una pluma roja y cuerdas blancas.
  • **Chasseurs à Pied de la Garde Impériale (cazadores de pies de la Guardia Imperial): los Cazadores de la Guardia fueron el segundo regimiento más antiguo en La Grande Armée. Los 1er Chasseurs fueron la formación hermana de los 1er Grenadiers à Pied. Tenían los mismos criterios de entrada, sin embargo para ingresar a este regimiento tenías que medir más de un 171 cm de altura . Los Chasseurs estuvieron en acción en varias batallas cruciales. Después del regreso de Napoleón en 1815, los cazadores se expandieron a cuatro regimientos, con los regimientos 2e, 3e y 4e formados por reclutas con máximo cuatro años de experiencia. Estos regimientos también formaron el asalto de la Guardia durante la fase final de la batalla de Waterloo. El 2. ° batallón de los 1. ° Chasseur se unió al ataque principal de la Guardia Media, pero fueron rechazados, mientras que el segundo cuido la sede del Emperador. Los Chasseurs à Pied vestían un hábito azul oscuro largo (abrigo con colas largas) con contrafuertes rojas, charreteras rojas con solapas verdes y blancas. En la campaña, los Chasseurs a menudo usaban pantalones azul oscuro. Al igual que con los Granaderos, la característica más distintiva de los Chasseur era la piel de oso alta, decorada con una pluma roja sobre verde y cuerdas blancas.
  • Guardia Media: Consistente en veteranos de 3 a 5 campañas.
  • Joven Guardia: Inicialmente constituida por veteranos con al menos una campaña así como por brillantes oficiales jóvenes.

Ingenieros

Mientras la gloria de la batalla se la llevaban la caballería y la infantería, los constructores de puentes del ejército de Napoleón (los pontoneros), eran una parte indispensable de la maquinaria militar. Sus principales contribuciones eran ayudar al emperador a desplazar sus fuerzas cruzando obstáculos acuáticos mediante la construcción de puentes de pontones. Las capacidades de sus pontoneros permitían a Bonaparte flanquear al enemigo cruzando ríos cuando el enemigo menos lo esperaba, y en el caso de la gran retirada desde Moscú, salvar al ejército de la completa aniquilación en la batalla del Berezina. Puede que no obtuvieran la gloria, pero Napoleón valoraba mucho a sus pontoneros, y llegó a tener hasta 14 compañías de estos dentro del ejército.

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