Glándula mamaria

Las glándulas mamarias son los órganos que, en todos los mamíferos, producen leche para la alimentación de sus crías o hijos durante los primeros meses o semanas de vida. Estas glándulas exocrinas son glándulas sudoríparas dilatadas.

Estructura

Disección de una mama humana.
1.Grasa
2.Ducto lactífero/lóbulo
3.Lóbulo
4. Tejido conectivo
5.Seno del ducto lactífero
6.Ducto lactífero

Los elementos primarios de una glándula mamaria son los alvéolos (estructuras tubulares huecas de unos cuantos milímetros de longitud que representa el 90 % de la estructura del seno) recubiertos por células epiteliales y rodeados por células mioepiteliales. Estos alvéolos se reúnen formando grupos llamados lóbulos y cada uno de estos lóbulos posee un ducto lactífero que drena en los orificios del pezón. En las células mioepiteliales, que pueden contraerse de forma similar a las musculares, la leche es impelida desde los alvéolos, a través de los ductos lactíferos hacia el pezón, donde se almacena en engrosamientos (senos) de los ductos. A medida que la cría comienza a succionar se inicia el "reflejo hormonal de relajación" y la leche se segrega -no se aspira desde la glándula- a la boca del bebé.

Ubre de una cabra.
Glándula mamaria humana en estado erecto.

Todo el tejido excretor de leche que se dirige hacia un único ducto se denomina "glándula mamaria simple"; se define como "glándula mamaria compuesta" a todas las glándulas mamarias simples que abastecen un pezón. Las mujeres tienen normalmente dos glándulas mamarias compuestas, una en cada mama y cada una consta de entre 10 a 12 glándulas simples. La presencia de más de dos pezones se llama politelia y más de dos glándulas mamarias compuestas polimastia.

El número y posición de las glándulas mamarias simples y compuestas varía ampliamente en los diferentes mamíferos. Los pezones y las glándulas pueden presentarse en cualquier lugar a lo largo de la línea lactífera, dos líneas paralelas formadas por un engrosamiento de la epidermis en la superficie ventral de los mamíferos de ambos sexos. En general, la mayoría de los mamíferos desarrollan glándulas pares a lo largo de estas líneas, en número aproximado al de crías que suele tener cada especie. El número de pezones varía desde 2 (en la mayoría de los primates) a 16 (en los cerdos). La zarigüeya norteamericana tiene 13, uno de los pocos mamíferos con número impar.[2]

La siguiente tabla muestra el número y posición de las glándulas en diferentes especies:

Especies[3] Anterior
( torácica)
Intermedia
( abdominal)
Posterior
( inguinal)
Total
Cabra, oveja, caballo
cobaya
0 0 2 2
Bovinos 0 0 4 4
Gato 2 2 4 8
Perro[4] 4 2 2-4 8-10
Ratón 6 0 4 10
Rata 6 2 4 12
Cerdo 6 6 4 16
Elefantes, primates 2 0 0 2

Los mamíferos macho habitualmente poseen glándulas y pezones rudimentarios, con unas cuantas excepciones: los ratones no tienen pezones, los caballos no tienen ni glándulas ni pezones y el murciélago de la fruta Dyak tiene glándulas lactantes.[5]

Las glándulas mamarias son auténticas fábricas de proteínas, por lo que varias empresas han diseñado animales transgénicos, principalmente cabras y vacas, para producir proteínas de uso farmacéutico. Las glicoproteínas compuestas, como los anticuerpos monoclonales o la antitrombina, no se pueden producir por ingeniería genética de bacterias y la producción en animales vivos es mucho más barata que el uso de cultivo celular mamífero.

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