Gerty Cori

Gertrude Theresa Cori Nobel prize medal.svg
Gerty Theresa Cori.jpg
En 1947 (fotografía de la colección del National Library of Medicine).
Nacimiento 15 de agosto de 1896
Praga ( Imperio austrohúngaro)
Fallecimiento 26 de octubre de 1957
(61 años)
San Luis (Misuri) ( EE.UU.)
Nacionalidad Bandera de Imperio austrohúngaro austro-húngara y
Bandera de Estados Unidos estadounidense
Campo Bioquímica
Instituciones Universidad Washington en San Luis
Alma máter Universidad Carolina
Conocida por Ciclo de Cori y metabolismo de glúcidos
Premios
destacados
Premio Nobel de Fisiología o Medicina en 1947
Cónyuge Carl Ferdinand Cori
Hijos Thomas
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Gerty Cori ( 15 de agosto de 189626 de octubre de 1957) fue una bioquímica estadounidense nacida en Praga —entonces en el Imperio austrohúngaro, actualmente República Checa—,[1] que se convirtió en la tercera mujer en el mundo y primera en Estados Unidos en ganar un Premio Nobel en Ciencias y la primera mujer a nivel mundial en ser galardonada con el Premio Nobel de Fisiología o Medicina.

A pesar de que vivió en una época en la que las mujeres estaban marginadas de las ciencias y que tenían pocas oportunidades educativas, fue admitida en la escuela de Medicina, donde conoció a su futuro marido, Carl Ferdinand Cori, con quien se casó después de su graduación en 1920.[2] Poco tiempo después, en 1922, la pareja emigró a Estados Unidos, debido en parte al deterioro de la situación en Europa, consecuencia de la Primera Guerra Mundial. Gerty siguió desarrollando su interés en la investigación médica mediante la colaboración con Carl en el laboratorio. Publicó resultados de investigaciones realizadas en coautoría con su esposo, así como en solitario. A diferencia de su marido, tuvo dificultades para conseguir posiciones laborales en el área de investigación y las que obtuvo siempre fueron mal pagadas. Carl insistía en trabajar en colaboración con Gerty, aunque las instituciones que lo empleaban trataran de desalentarlo.

Recibió el Premio Nobel en 1947, junto a su marido Carl y compartido con el fisiólogo argentino Bernardo Houssay. El premio le fue otorgado por descubrir el mecanismo por el cual el glucógeno —un derivado de la glucosa— se convierte en ácido láctico en el tejido muscular y luego es resintetizado en el cuerpo y almacenado como fuente de energía (conocido como el ciclo de Cori). También identificaron el importante compuesto catalizador llamado éster de Cori. En 2004, Gerty y Carl fueron designados National Historical Chemical Landmark (Hito Histórico Nacional en Química) por la American Chemical Society, en reconocimiento a su trabajo en el esclarecimiento del metabolismo de los carbohidratos.[3]

En 1957, Gerty Cori murió tras una lucha de diez años con la mieloesclerosis. Permaneció activa en su laboratorio de investigación hasta el final. Recibió reconocimiento por sus logros a través de múltiples premios y honores. El cráter lunar Cori lleva su nombre.

Biografía

Primeros años y matrimonio

Carl Cori esposo y colaborador de Gerty.

Gerty Theresa Radnitz nació en el seno de una familia judía de Praga el 15 de agosto de 1896. Su padre, Otto Radnitz, fue un químico que se convirtió en gerente de una refinería de azúcar después de inventar un exitoso método de refinación. Su madre, que contaba entre sus amigos a Franz Kafka, era una mujer culta y sofisticada.[2]

Fue admitida en la Facultad de Medicina de la Universidad alemana Carl Ferdinand en Praga en 1914 y obtuvo el Doctorado en Medicina en 1920. Mientras estudiaba en la universidad conoció a Carl Cori, quien inmediatamente se sintió atraído por su «encanto, vitalidad, sentido del humor y su amor por la naturaleza y el montañismo».[2]

Durante su estancia en el hospital trabajó en la unidad de Pediatría y además llevó a cabo investigaciones en el campo de la regulación de la temperatura, el comparativo de temperaturas antes y después del tratamiento de patología tiroidea y publicó artículos sobre trastornos de la sangre.[4]

Emigración a Estados Unidos y carrera

En 1922, emigraron a los Estados Unidos —Gerty seis meses después de Carl, debido a la dificultad para obtener un empleo— para dedicarse a la investigación médica en el State Institute for the Study of Malignant Diseases —Instituto Estatal para el Estudio de Enfermedades Malignas, actualmente Roswell Park Cancer Institute— en Búfalo, Nueva York. En 1928, se convirtieron en ciudadanos naturalizados de los Estados Unidos.[6]

Aunque eran desalentados a trabajar juntos en Roswell, siguieron haciéndolo, y se especializaron en la investigación del metabolismo de los carbohidratos. Estaban particularmente interesados en cómo se metaboliza la glucosa en el cuerpo humano y en las hormonas que regulan este proceso.[4]

Los Cori dejaron Roswell después de publicar su trabajo sobre el metabolismo de los carbohidratos. Algunas universidades le ofrecieron una posición a Carl, pero se negaron a contratar a su esposa. Durante una de las entrevistas, Gerty fue informada que se consideraba «poco estadounidense» que una pareja de esposos trabajara juntos.[8]

Continuaron trabajando en colaboración en la Universidad de Washington. En sus análisis con músculo de rana molido, descubrieron un compuesto intermedio que permitía la degradación del glucógeno, llamado glucosa-1-fosfato, ahora conocido como el éster de Cori.[10]

Gerty y Carl realizaron la mayor parte de su trabajo en colaboración, incluido el que finalmente los llevó a ganar el Premio Nobel de Fisiología o Medicina en 1947, por «su descubrimiento del proceso de la conversión catalítica del glucógeno». Compartieron el premio con el fisiólogo argentino Bernardo Houssay, quien fue galardonado por «su descubrimiento del papel que desempeña la hormona del lóbulo anterior de la hipófisis en el metabolismo del azúcar».[12]

Últimos años, muerte y remembranzas

Justo antes de ganar el Premio Nobel y mientras estaban en un viaje para practicar escalada, los Cori descubrieron que Gerty estaba enferma de mieloesclerosis, una enfermedad mortal de la médula ósea.[4]

Durante el servicio funerario, el científico español y también galardonado con el Premio Nobel de Fisiología o Medicina, Severo Ochoa, dijo:

«Gerty, para todos nosotros, fue un ser humano de una gran profundidad espiritual. Modesta, amable, generosa y cariñosa a un grado superlativo y una amante de la naturaleza y el arte».[13]

Dos meses más tarde, en un homenaje póstumo realizado en la Universidad de Washington, Bernardo Houssay, el fisiólogo argentino que compartió el Nobel con los Cori, expresó en un discurso:

«La vida de Gerty Cori fue un noble ejemplo de dedicación a un ideal, el avance de la ciencia y para el beneficio de la humanidad. La encantadora personalidad de Gerty Cori, tan rica en cualidades humanas, se ganó la amistad y la admiración de todos los que tuvieron el privilegio de conocerla. [...] Su nombre está grabado para siempre en los anales de la ciencia y su recuerdo será apreciado por sus muchos amigos mientras estemos vivos».[14]

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