Frederick Douglass

Frederick Douglass
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Frederick Douglass.
Información personal
Nacimiento 14 de febrero de 1818
Talbot, Estados Unidos
Fallecimiento 20 de febrero de 1895
Washington DC, Estados Unidos
Causa de muerte Infarto agudo de miocardio Ver y modificar los datos en Wikidata
Nacionalidad Estadounidense Ver y modificar los datos en Wikidata
Partido político Republicano
Familia
Padres Harriet Bailey y quizá Aaron Anthony
Cónyuge Anna Murray Douglass (1838–1882)
Helen Pitts (desde 1884 hasta su muerte)
Hijos Charles Remond Douglass
Rosetta Douglass
Lewis Henry Douglass
Frederick Douglass Jr.
Annie Douglass (muerta a los 10 años)
Información profesional
Ocupación abolicionista, autor, editor, diplomático
Cargos ocupados
  • Washington DC Recorder of Deeds (desde 1881) Ver y modificar los datos en Wikidata
Movimientos Sufragio Ver y modificar los datos en Wikidata
Firma Frederick Douglass signature.svg
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Frederick Douglass ( 14 de febrero de 181820 de febrero de 1895) fue un escritor, editor y orador abolicionista estadounidense famoso como reformador social. Fue conocido como El Sabio de Anacostia o El León de Anacostia y es uno de los escritores afroamericanos más importantes de su época y de toda la historia de los Estados Unidos.

Trayectoria

Primeros años

Frederick Augustus Washington Bailey, el más tarde conocido como Frederick Douglass, nació esclavo en el condado de Talbot, Maryland, cerca de Hillsboro. Cuando todavía era un niño fue separado de su madre, Harriet Bailey, la cual murió cuando él contaba con unos siete años. La identidad de su padre es incierta; el escritor sostuvo en primer lugar que su padre era un hombre blanco, quizás su amo (el capitán Aaron Anthony), pero luego afirmó que no tenía idea de quién hubiera podido ser. Cuando Anthony murió, Douglass fue entregado a la señora Lucretia, esposa del capitán Thomas Auld; luego, cuando tenía ya unos doce años, pasó al servicio del hermano de este, Hugh, que vivía en Baltimore, por lo que se trasladó allí.

En 1830 la mujer de su nuevo amo, Sophia, quebrantó la ley al enseñar a Douglass los rudimentos del alfabeto. Desde ese entonces, tal como escribió en su Relato de la vida de Frederick Douglass, un esclavo estadounidense (publicada en 1845), el autor se esforzó en aprender a leer pagando a unos chicos blancos de su vecindario las clases con porciones de pan y observando cuantos escritos cayeron en sus manos; en su primer discurso abolicionista Douglass aludirá a estas lecciones impartidas por su ama Sophia Auld. Para Douglass este hecho fue uno de los principales acontecimientos de su vida: si no hubiera aprendido a leer, nunca habría tenido la esperanza de emanciparse. Pero el marido de Sophia se enteró e impidió que las clases continuaran, así que tuvo que pagar las clases, como se ha dicho, a chicos blancos con trozos de pan de su comida.

La lectura de periódicos y de libros de política hizo a Douglass estructurar su oposición a la institución de la esclavitud. Especialmente relevante para su concepción de la libertad y los derechos humanos fue el libro Columbian Orator u "Orador colombino", una colección de discursos utilizada para la enseñanza de la retórica en la que se contiene un diálogo entre un maestro y su esclavo en que metódicamente se desmantelan todos los argumentos a favor de la esclavitud. El libro también incluía un discurso de Richard Brinsley Sheridan dedicado a la emancipación católica que fue la causa de su conversión religiosa.

En 1833 Thomas Auld recuperó a su antiguo esclavo tras una discusión con su hermano e, insatisfecho con su comportamiento, lo alquiló a Edward Covey, un pobre granjero con reputación de "rompedor de esclavos". Su nuevo amo lo azotó regularmente y, a los 16 años, casi hundido psicológicamente, logró en un enfrentamiento con Covey que este dejara de castigarlo violentamente. Arrendado de nuevo a William Freeland, Douglass enseñó a leer a los esclavos de su nuevo amo el Nuevo Testamento. Cuarenta personas asistieron a esas clases semanales. Pero, si bien Freeland toleraba estas actividades, los otros propietarios de esclavos se sorprendieron y quejaron, interviniendo por la fuerza a fin de poner fin a esta escuela dominical.

En 1836 trató de escapar por primera vez de la plantación de William Freeland, pero fue capturado y pasó una semana en la cárcel. Regresó a Baltimore, donde trabajó como calafate y carpintero de ribera en sus astilleros.

Anna Murray Douglass, esposa de Douglass durante 44 años

En 1837 Douglass conoció a Anna Murray, la cual vendió un cuadro para sufragar la documentación necesaria para que Douglass pudiera hacerse pasar por marino y poder escapar de los Auld. El 3 de septiembre de 1838 tomó un tren rumbo a Havre de Grace, Maryland, vestido de marinero y con la identidad prestada por un negro liberto de ultramar. Tras cruzar el río Susquehanna desde Havre de Grace en una pequeña balsa, Douglass continuó por ferrocarril hasta Wilmington, Delaware. Una vez allí, se subió a un vapor que se dirigía a "Quaker City", Filadelfia, Pensilvania, para terminar al fin su camino en Nueva York en poco menos de veinticuatro horas de trayecto.

Actividades abolicionistas

Douglass continuó su formación autodidacta leyendo cuanto pudo. Se unió a varias organizaciones antiesclavistas en New Bedford ( Massachusetts), incluyendo una iglesia para negros, y asistía regularmente a reuniones abolicionistas. Se suscribió al diario semanal The Liberator de William Lloyd Garrison y en 1841 le escuchó hablar en persona en el encuentro anual de la Sociedad Antiesclavista de Bristol. Más adelante declarará sobre este discurso:

No face and form ever impressed me with such sentiments (the hatred of slavery) as did those of William Lloyd Garrison (Ningún rostro ni estilo me impresionó tanto con tales sentimientos (el odio a la esclavitud) como lo hizo William Lloyd Garrison).

Pero el sentimiento fue mutuo, pues Garrison mencionó a Douglass en su periódico y unos días después Douglass pronunció su primer discurso público en el puerto ballenero de Nantucket, durante la convención anual de la Sociedad Antiesclavista de Massachusetts, a los veintitrés años de edad; dijo que sus piernas le temblaban, pero se sobrepuso y ofreció una charla memorable sobre su vida como esclavo.

En 1843 Douglass participó en el " Proyecto Cien" de la Sociedad Antiesclavista Estadounidense, que consistía en una gira de seis meses por salones a través del este y medio oeste de los Estados Unidos. Tomó parte en la Convención de Seneca Falls, lugar donde nació el movimiento feminista norteamericano, y fue uno de los firmantes de su Declaración de sentimientos. Más adelante intervino en una serie de periódicos: North Star, Frederick Douglass Weekly, Frederick Douglass's Paper, Douglass' Monthly y la New National Era. El lema de The North Star, periódico que editó entre 1847 y 1851, era Right is of no sex, Truth is of no color, God is the Father of us all, and we are all Brethren: "El derecho no tiene sexo, la verdad no tiene color, Dios es el Padre de todos nosotros y nosotros somos todos hermanos".

El trabajo de Douglass se desarrolló inmediatamente antes de la Guerra de Secesión y prosiguió también con ella; conocía a un abolicionista radical, el capitán John Brown, pero no aprobaba su plan de comenzar una revuelta armada de esclavos, pese a lo cual Brown lo visitó en su casa unos días antes del famoso ataque al arsenal de Harper's Ferry (transbordador de Harper) en octubre de 1859, cuyo propósito era armar la simultánea rebelión de esclavos de Virginia, insurrecciones sofocadas por el general Robert E. Lee y el teniente J. E. B. Stuart al mando de las milicias de Maryland y Virginia y los soldados e infantería de marina de Fort Monroe. Brown y sus partidarios fueron cercados en un sector del arsenal con varios rehenes blancos tomados a las familias esclavistas de la zona. Rechazó la propuesta de rendición de Lee del 18 de octubre y exigió como condición para liberar a los rehenes paso franco y expedito fuera de la ciudad; pero Lee envió a la infantería de marina y tres minutos después hay dos marines caídos y cuatro partidarios de Brown muertos. El mismo Brown es gravemente herido y capturado y Lee interroga a los rebeldes y los entrega a las autoridades el 19 de octubre. A principios de diciembre Brown es ahorcado y muchos entre los habitantes del norte lo aclamaron como un mártir, pero los blancos del sur se convencieron de que el Norte no estaba dispuesto a mantener las libertades y su sistema de valores en la confederación de estados que era entonces los Estados Unidos de América del Norte. Douglass instó a los Demócratas sureños a permanecer en la Unión, pero estos por su parte nombraron su propio candidato presidencial y amenazaron con la secesión si los Republicanos resultaban victoriosos; la mayoría en los estados sureños y fronterizos votó contra Abraham Lincoln, pero el Norte lo apoyó y ganó las elecciones. La separación de Texas en 1861 era inminente; cualquier incidente que desequilibrara la balanza entre estados esclavistas y abolicionistas podía provocar la guerra civil. Tras el incidente de Brown, Douglass creyó oportuno refugiarse durante algún tiempo en Canadá previendo ser arrestado por su presunta complicidad en el asalto al arsenal y porque creía que el ataque de Harper a la propiedad federal indispondría al público estadounidense contra él.

Douglass se reunió con el presidente Abraham Lincoln en 1863 para establecer qué trato se daría a los soldados unionistas negros en la Guerra de Secesión, así como con Andrew Johnson por la cuestión de su derecho al voto; los abolicionistas blancos Lloyd y Wendell Phillips lo acompañaron en estas gestiones. Sin embargo, al comenzar la segunda mitad del siglo XIX Douglass marcó distancias respecto a los garrisonianos sobre el tema de la Constitución de los Estados Unidos. En cuanto a su vida privada, Douglass tuvo cuatro hijos, dos de los cuales, Charles y Rossetta, le ayudaron con la publicación de su diario; además, fue ordenado pastor de la Iglesia Episcopal Metodista Africana.

Mural en Belfast donde se menciona su lucha por la abolición de la esclavitud.

Viajes a Europa

Douglass viajó a las Islas Británicas y dictó varias conferencias, principalmente en iglesias protestantes, permaneciendo allí durante dos años en los cuales declaró haber sido tratado no "como un negro, sino como un hombre", y conoció y amistó con el nacionalista irlandés Daniel O'Connell; cuando llegó a Escocia, los miembros de la Iglesia Libre de ese país, que habían sufrido sus críticas por aceptar dinero de los traficantes estadounidenses de esclavos, se alzaron en su contra con pancartas cuyo mensaje era "Expulsen al negro". Su apoyo a la emancipación católica de Irlanda le valió el sobrenombre de "The Black O'Connell", pero fue generalmente respetado por su defensa de cualquier forma de representatividad igualitaria y democrática; no sólo la igualdad en el terreno de las creencias religiosas y las razas, sino también en materia de los derechos de la mujer y, en Irlanda, de la emancipación católica.

A comienzos de 1847 regresa a América a continuar con su labor como abolicionista, pero volvería a Europa en reiteradas ocasiones, siempre por razones políticas.

La era de la reconstrucción

Concluida la Guerra de Secesión Douglass desempeñó una serie de cargos políticos; fue presidente del Freedman's Savings Bank, como marshall del Distrito de Columbia.

En 1868 apoyó la campaña presidencial de Ulysses S. Grant y, una vez elegido éste, apoyó su promulgación del Klan Act y el Enforcement Act, que el presidente utilizó con vigor suspendiendo el habeas corpus en Carolina del Sur y enviando tropas a aquel lugar y a otros estados para impedir los desafueros de los racistas del sur. Bajo el liderazgo presidencial cerca de 5.000 arrestos fueron efectuados y el Ku Klux Klan arrostró uno de los golpes más duros a su organización. Este vigor de Grant en desbaratar la organización racista le hizo sin embargo perder popularidad entre muchos blancos, si bien Frederick Douglass se lo agradeció y uno de los correligionarios de Douglass escribió de Grant que los afroamericanos "siempre abrigarán un merecido recuerdo de su nombre, fama y grandes servicios" a la causa de la igualdad. En 1872 trasladó su residencia a Washington, después de que un incendio provocado destruyera su casa en la South Avenue de Rochester ( Nueva York).

Douglass se convirtió en 1872 en el primer afroamericano candidato para ejercer la vicepresidencia de los Estados Unidos, en este caso como compañero de Victoria Woodhull en el Partido de Derechos Iguales, aunque sin su conocimiento; Douglass no quiso tener papel alguno en la campaña ni agradeció esta postulación; se dedicaba por entonces, durante la época de la reconstrucción, a pronunciar conferencias en muchas escuelas de todo el país, por ejemplo, en el Bates College de Lewiston ( Maine), en 1873.

Fue nombrado plenipotenciario y cónsul general ante la República de Haití ( 1889- 1891) y chargé d'affaires o encargado de negocios de los Estados Unidos en Santo Domingo. Tras dos años de carrera diplomática, renunció a su puesto de embajador por desacuerdos con el gobierno de los EE. UU, que quiso imponer a Haití la construcción de una base militar.

El lugar escogido era la Môle San Nicolás, una posición elevada, que consiste en una península de piedra caliza de cerca de 5,5 km de largo. en el extremo noreste de Haití. En el siglo XIX era considerado como puerto inexpugnable. Estados Unidos contaba con las buenas relaciones que mantenía con el gobierno de Hyppolite.[1]

Como embajador y cónsul en Haití desde 1889 estableció excelentes relaciones con ese país hasta que el presidente de Estados Unidos Benjamin Harrison quiso imponer a Haití la construcción de una base naval nortemericana en la Môle de San Nicolás y envió una flota naval con más de 100 cañones y 2.000 tripulantes comandada por el contralmirante Bancroft Gherardi.[3] En 1892, el gobierno haitiano nombró a Douglass comisionado para la Exposición Colombina Mundial de Chicago. Allí habló para la Casa de Gobierno de Irlanda y apoyó los esfuerzos del independentista irlandés Charles Stewart Parnell.

Últimos años

Hacia 1877 Frederick Douglass compró su último hogar en Washington a orillas del río Anacostia, que bautizó como Cedar Hill (o Cedarhill), casa que amplió de 14 a 21 habitaciones y cuyas tierras aledañas también extendió un año después comprando 15 acres más de tierra (sesenta y un mil metros cuadrados); su casa es actualmente sede del Museo Histórico Nacional de Frederick Douglass, y conserva entre otros objetos un curioso armario de porcelana.

La reconstrucción tras la guerra desilusionó no sólo a víctimas sino también a vencedores; muchos afroamericanos conocidos como exodusters se mudaron a Kansas para fundar ciudades de población exclusivamente negra y Douglass se opuso a este movimiento procurando persuadir a muchos de sus correligionarios y antiguos compañeros de que lo abandonaran, lo que le valió los abucheos y condenas de las audiencias negras desde ese entonces. En 1877 fue nombrado marshall y cuatro años después recaudador de impuestos por el distrito de Columbia. Su mujer, Anna Murray Douglas, falleció en 1882 y le dejó sumido en una profunda depresión, de la que le sacó su asociación con Ida B. Wells y su nuevo matrimonio con Helen Pitts en 1884. Era esta una feminista blanca de Honeoye, Nueva York, hija de Gideon Pitts junior, un amigo y colega abolicionista suyo. Habiéndose graduado de Mount Holyoke College (en aquel entonces, Mount Holyoke Female Seminary), Pitts había trabajado en la publicación feminista radical Alpha mientras vivía en Washington. El matrimonio tuvo que arrostrar una tormenta de controversia a resultas de la entonces insólita unión marital entre una mujer blanca casi veinte años más joven y un negro ya viejo. Ambas familias afrontaron el hecho con hostilidad: la de ella ignoró y dejó de hablarle y la de él la rechazó al sentir que su matrimonio significaba un repudio a su difunta esposa; sin embargo la liberal y feminista Elizabeth Cady Stanton felicitó a ambos. La nueva pareja viajó por Irlanda, Inglaterra, Francia, Italia, Egipto y Grecia de 1886 a 1887.

En sus últimos años, Douglass se determinó a fijar de una vez por todas cuál era la fecha de su cumpleaños, algo que entre los esclavos era bastante difícil averiguar. Sus estimaciones dieron en señalar que había nacido en febrero de 1816; los historiadores le dieron la razón en cuanto al mes al descubrir un documento, pero resultó haber nacido dos años más tarde de lo que creía, en 1818.

Muerte

Lápida de Frederick Douglass, ubicada en el Cementerio de Mount Hope, Rochester, Nueva York

El 20 de febrero de 1895 Douglass asistió a una reunión del Consejo Nacional de las Mujeres en Washington y durante aquel encuentro se llevó una alentadora ovación de la audiencia, pero poco después de haber llegado a su casa falleció por un súbito ataque cardíaco o un derrame. Está enterrado en el Mount Hope Cemetery de Rochester.

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