Extinción masiva

Intensidad aparente en la extinción de géneros marinos (no especies). No representa el total de la biodiversidad, sino su disminución en cada momento geológico.

Una extinción masiva es un tipo de extinción terminal en la cual desaparecen sin descendencia un 10 % o más de las especies a lo largo de un año, o bien un 50 % o más de las especies en un periodo comprendido entre uno y tres millones y medio de años,[1] cuando en momentos normales las extinciones se producen a un ritmo de entre dos y cinco familias biológicas de invertebrados marinos y vertebrados cada millón de años. Desde que la vida empezó en la Tierra se han detectado cinco sucesos en el eón Fanerozoico tras los cuales se han extinguido más de las mitad de las especies existentes.

En ocasiones las extinciones masivas se confunden con un evento ligado a la extinción,[2] del inglés Extinction-Level Event o ELE, que sería el suceso, más o menos largo, provocador de dichas extinciones. Estos eventos son generalmente desconocidos, pero existen evidencias de colisiones con meteoritos de varios kilómetros, erupciones volcánicas masivas, supernovas cercanas, las acciones de una o más nuevas especies, combinaciones de las anteriores, etc. Del mismo modo, está bajo discusión si en el Holoceno vivimos la sexta gran extinción y si el surgimiento de las bacterias eucariotas y la exterminación de muchas bacterias procariotas por la expulsión de oxígeno pudo ser la primera y la desaparición de la Fauna de Ediacara otra más.

Historia

José A. de Azcárraga (1997, p. 65) resumen las cinco extinciones masivas que ha padecido la Tierra, aunque Xabier Orue-Etxebarria advierte que pudo existir al menos una sexta.[nota 1]


Nombre/periodos Hace
(millones de años)
Duración estimada Especies extintas Evento
Extinciones del Ordovícico-Silúrico 439 Entre 500.000 y 1 millón de años 85 % Supernova,[4]
Extinción del Devónico-Carbonífero 367 Tres millones de años 82 % Pluma mantélica [5]
Extinción del Pérmico-Triásico 251 Un millón de años 96% Posible impacto de un meteorito [7]
Extinción del Triásico-Jurásico 210 Un millón de años 76 % Fragmentación de Pangea con erupciones masivas
Extinción del Cretácico-Terciario 65 Treinta días[nota 2] 76 % Impacto de un meteorito y erupciones masivas.[8]


En la tabla se puede comprobar que las más destructivas fueron las tres primeras, pero los datos son escasos. Así en la transición entre los períodos Ordovícico y Silúrico, ocurrieron una de las extinciones masivas más misteriosas, la llamadas extinciones masivas del Ordovícico-Silúrico porque no se ha constatado la presencia de fenómenos volcánicos masivos, como sí aparecen en las demás.[8]

Respecto a las demás, alcanzar un acuerdo entre los expertos se ha confesado muy difícil. Ni siquiera en la extinción masiva del Cretácico existe acuerdo sobre si fue producida por el impacto de un cuerpo extraterrestre o este fue solo la última catástrofe sufrida por la vidas tras una gran actividad volcánica.[8]

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