Expedición de la escuadra chilena al Callao

Expedición de la escuadra chilena al Callao
Guerra del Pacífico
Escuadra chilena (1879).jpg
Escuadra chilena en 1879.
Fecha 16 de mayo de 1879 - 1 de junio de 1879
Lugar Puerto del Callao, Perú
Beligerantes
Flag of Chile.svg Chile Flag of Peru (war).svg Perú
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La expedición de la escuadra chilena al Callao fue una fallida operación de la armada de Chile durante la guerra del Pacífico. Esta expedición tuvo como misión buscar un enfrentamiento directo entre la escuadra chilena y la escuadra de la marina de guerra del Perú supuestamente fondeada en el puerto del Callao, puerto principal del Perú. La misión resultó infructuosa debido a que, al momento de arribar los buques chilenos al Callao, el grueso de la fuerza peruana no se encontraba en el puerto.

Las opciones del mando chileno

El 25 de abril de 1879, el presidente del gabinete de ministros, Antonio Varas, mandó un oficio al general de división Justo Arteaga, comandante del Ejército de Operaciones del Norte en Antofagasta, y al contraalmirante Juan Williams, comandante de la Escuadra en Iquique, en donde les pedía la opinión sobre 2 planes del gobierno: el bloqueo del Callao o la ocupación de Iquique con un ejército. El 9 de mayo, el contraalmirante Williams se pronunció contra el bloqueo del Callao, porque la existencia de la isla de San Lorenzo da dos salidas, hacían muy difícil un bloqueo eficaz de ese puerto. Williams ya tenía en mente ejecutar un acto violento en Iquique.

El gobierno envió a Francisco Puelma a Antofagasta, el 6 de mayo, para que coordine con Rafael Sotomayor, secretario de la escuadra chilena, la elaboración de un plan de operaciones y apresurar la organización del Ejército. Sotomayor viajó a Antofagasta desde Iquique en el blindado Cochrane. A su regreso a Iquique, el Cochrane tocó Huanillos y Pabellón de Pica, destruyendo o capturando las pocas lanchas que se habían salvado de la primera incursión chilena.

El contraalmirante Williams planeaba un ataque a la escuadra peruana en el Callao y solo lo sabían su Estado Mayor y el capitán de fragata Manuel Thomson, comandante de la corbeta Esmeralda; era ignorado por los demás jefes y oficiales. Lo que lo decidió a Williams a expedicionar al Callao, fue que el 15 de mayo se reincorporó el Cochrane a la escuadra chilena en Iquique y la llegada a Iquique del transporte Matías Cousiño, que el gobierno chileno fletó a la Compañía Explotadora de Lota y Coronel el 12 de mayo para que sirviera como carbonero a la escuadra. Junto con el Matías Cousiño, llegaron a incorporarse a la escuadra chilena la cañonera Covadonga y la corbeta Abtao y un cargamento de municiones y torpedos de botalón. Williams determinó que la Esmeralda y la Covadonga se quedaran en Iquique para preservar el bloqueo, pero como deseaba contar con el capitán Thomson en su expedición al Callao, reorganizó los mandos navales. Thomson asume el mando del Abtao, mientras el capitán de fragata Arturo Prat, comandante de la Covadonga, asume el de la Esmeralda y el capitán de corbeta Carlos Condell, comandante de la Abtao, pasó a ser comandante de la Covadonga.

También el 15 de mayo, la Esmeralda disparó a tierra; uno de sus tiros averió la máquina de resacar agua e hirió a 2 trabajadores, otro perforó la chimenea de la misma fábrica y otro estalló en el estanque del gasómetro.

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