Expedición de Burke y Wills

Robert O'Hara Burke.

En 1860- 61, Robert O'Hara Burke y William John Wills lideraron una expedición de 19 hombres con la intención de cruzar Australia desde Melbourne, al sur, hasta el golfo de Carpentaria al norte, una distancia de 1,650 millas (≈2.650 km). Por aquel entonces, la mayor parte del interior de Australia estaba inexplorado y era completamente desconocido para los colonos europeos. La travesía sur-norte fue completada con éxito (excepto por el hecho de que solo llegaron a los pantanos cercanos a la costa norte, no a la costa en si) pero, debido a un pésimo liderazgo y a la mala suerte, los líderes de la expedición fallecieron en el viaje de regreso. En total, siete hombres perdieron la vida, y tan solo uno, John King, completó la expedición y logró regresar vivo a Melbourne.

Preliminares

Mapa de la expedición de Burke Y Wills.

En 1851 se descubre oro en Victoria y la consecuente la fiebre del oro atrae un enorme flujo de inmigrantes. Melbourne se convierte en la mayor ciudad de Australia y la colonia se vuelve increíblemente rica. El boom dura cuarenta años y llevó a la era de "la maravillosa Melbourne". El influjo de los educados buscadores de oro procedentes de Inglaterra lleva a un rápido crecimiento de las escuelas, iglesias, sociedades del conocimiento, bibliotecas y galerías de arte. La Universidad de Melbourne se funda en 1855 y la Biblioteca Estatal de Victoria en 1856. El Instituto Filosófico de Victoria se funda en 1855, convirtiéndose en la Real Sociedad de Victoria tras recibir la concesión Real en 1859. En 1857 La Sociedad Filosófica forma un Comité de exploración con el objetivo de investigar la practicabilidad de ensamblar una expedición exploratoria.[1] Mientras el interés por la exploración del interior era considerable en las colonias vecinas de Nueva Gales del Sur y el Sur de Australia, en Victoria dicho entusiasmo era limitado. Incluso la donación anónima de 1,000 libras al Comité de captación de fondos de la Real Sociedad no logró generar demasiado interés y no fue hasta 1860 cuando se logró el suficiente capital y se organizó la expedición.[2] La Real Sociedad busca interesados para liderar la Expedición de Exploración Victoriana y envía a George James Landells a India para comprar 24 camellos para usar en el desierto.[3] Varias personas son consideradas para el puesto de líder y la Sociedad mantiene una serie de reuniones a principios de 1860 antes de anunciar a Burke como líder, Landells, el hombre de los camellos, como segundo al mando y Wills como tercero.

Ni Burke ni Wills tenían experiencia en exploración, y resulta extraño que fuesen elegidos para liderar la misión. Burke era un ex-oficial irlandés del ejército austriaco, y posteriormente llegó a ser superintendente de policía, virtualmente sin habilidades como explorador. Wills era topógrafo y meteorólogo, más habituado que Burke a vivir en la intemperie; pero el liderazgo fue asignado a Burke, lo cual resultó especialmente negativo para la misión.

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