Espiráculo

Un espiráculo (del latín spiraculum, 'respiradero') es un orificio externo con el que cuentan algunos animales, generalmente asociado al sistema respiratorio.[1]

Vertebrados

Peces

Espiráculo de Squalus bucephalus.
Espiráculo de una raya de arrecife (Taeniura lymma).

El espiráculo es un pequeño orificio o abertura branquial vestigial, inmediatamente anterior al cartílago hiomandibular, de algunos peces. En los primitivos agnatos (peces sin mandíbula), la primera abertura de las branquias inmediatamente detrás de la boca es esencialmente similar a la abertura branquial. El espiráculo se encuentra todavía en todos los peces cartilaginosos (excepto carcarrínidos, esfírnidos y quimeriformes), y en algunos peces óseos primitivos ( celacantos, esturiones, peces espátula y bichires. También tiene esta consideración una muesca ótica en el cráneo de los laberintodontos extintos, y se cree que puede estar asociado con la abertura del oído de amniotas y anuros.[2]

Cetáceos

Espiráculo doble, propio de los misticetos. En la foto una ballena azul (Balaenoptera musculus).
Espiráculo único, propio de los odontocetos. En la foto una beluga (Delphinapterus leucas).

En el caso de los cetáceos, corresponde a los orificios que se encuentran en la parte superior de la cabeza.

A pesar de su adaptación al agua, al igual que todos los mamíferos necesitan respirar aire y para ello deben emerger periódicamente. Sus espiráculos, o fosas nasales, se sitúan en la parte superior del cráneo. Los odontocetos, o ballenas dentadas, solo tienen uno, mientras que los misticetos, o ballenas barbadas, disponen de dos.[3]

Cuando salen a la superficie y expulsan vapor de agua de los pulmones, este se condensa y surge un chorro o surtidor claramente visible; en el caso de los odontocetos, sus espiráculos dobles son hendiduras longitudinales que convergen hacia delante y se ensanchan posteriormente, lo que hace que su surtidor tenga forma de V. Están rodeados por una cresta carnosa que mantiene el agua alejada mientras la ballena respira en la superficie. El tabique nasal que separa los espiráculos dispone de dos obturadores unidos al tabique, que permite cerrarlos para evitar que les entre agua mientras el animal está sumergido.[3]

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