Escándalo Bogdanov

Fotografía de los hermanos Bogdanov.

El Escándalo Bogdanov es un debate abierto sobre el valor de una serie de artículos sobre física teórica escritos por los hermanos gemelos franceses Igor y Grichka Bogdanov. Dichos artículos se publicaron en acreditadas revistas científicas y culminaron con la proposición de una teoría que describía lo ocurrido antes del Big Bang. La controversia se inició en 2002 cuando en distintos grupos de noticias de Usenet se afirmó que dichos artículos eran un engaño (hoax) dirigido contra la comunidad de físicos. Aunque los Bogdanov defendieron la veracidad de su trabajo, algunos físicos afirmaron que los artículos carecían de sentido y pusieron en duda el sistema de revisión por pares (peer-review) que aceptó publicar dichas investigaciones.

Las credenciales de los Bogdanov para escribir sobre cosmología se basan en sendos títulos de doctorado obtenidos en la Universidad de Borgoña: Grichka obtuvo su título en matemáticas e Igor en física teórica. Aunque hubo algunos problemas relacionados con la comprensibilidad de sus tesis, los hermanos se graduaron con la condición de que publicasen en revistas reputadas en sus respectivos campos. Cuando más tarde se puso en duda la legitimidad de su trabajo, el debate se extendió a la cuestión de si la sustitución del requisito de publicación por parte del tribunal académico al no comprender el trabajo de los estudiantes era un medio válido para determinar la veracidad de un trabajo de grado en ciencias exactas. Sin embargo, la complejidad intrínseca de materias como los grupos cuánticos (Quantum groups) y la teoría topológica de campos (Topological quantum field theory) (así como el excesivo uso de jerga técnica por parte de los especialistas en dichos campos) hacen difícil evitar esta delegación, pues a menudo se necesita una especialización extrema para poder comprender y evaluar las afirmaciones propuestas en los artículos de dichas materias.

Igor y Grichka han sido famosos en Francia como presentadores televisivos durante muchos años. Sus programas, como Temps X (y posteriormente Rayons X) tratan de divulgación científica y ciencia ficción y cuentan con una gran audiencia. Este carácter público de los Bogdanov en Francia ha contribuido a la difusión del debate más allá del campo de la ciencia especializada, alcanzando a los medios de comunicación de masas y los foros de internet.

Origen del debate

En 1999 y 2002 Grichka e Igor Bogdanov obtuvieron sus doctorados por dos tesis (Grichka en matemáticas e Igor en física teórica) en la Universidad de Borgoña. En 1999 Grichka Bogdanov obtuvo la calificación de "honorable" (poco habitual y de grado inferior) por su tesis Fluctuaciones cuánticas del signo (signatura) de la métrica en la escala de Planck, con la condición de que reescribiese en gran medida su tesis. Ese mismo día, Igor Bogdanov suspendió en la defensa de su tesis Origen topológico de la inercia. Su director de tesis aceptó luego permitirle de nuevo optar al título si lograba publicar tres artículos revisados en revistas científicas. Tras publicar los artículos requeridos, Igor pudo defender con éxito su tesis tres años después sobre un tema distinto y bajo la responsabilidad de dos co-directores Estado topológico del espacio-tiempo en la escala de Planck, que también obtuvo la misma baja calificación de "honorable", rara vez concedida, según le dijo el Dr. Daniel Sternheimer, director de tesis de Bogdanov, al periodista científico Dennis Overbye (del New York Times). Para justificar la concesión de los títulos doctorales a los Bogdanov, el Dr. Sternheimer dijo al New York Times que "estos chicos trabajaron durante diez años sin cobrar nada. Tienen derecho a que se les reconozca su trabajo con un diploma, lo cual no es gran cosa en estos días." (New York Times, 9 de noviembre de 2002).

Los dos hermanos publicaron en total seis artículos en revistas de física y matemáticas, como Annals of Physics y Classical and Quantum Gravity, que en los dos casos publican tras la revisión de terceras personas. Tras leer los resúmenes de ambas tesis, el físico alemán Max Niedermaier concluyó que se trataba de pseudociencia, escrita con una densa jerga técnica, al estilo del escándalo Sokal, para evitar el sistema de revisión por pares de la física teórica. El 22 de octubre de 2002, Niedermaier envió un email a este respecto al físico Ted Newman, email que fue luego ampliamente difundido. Una de las personas que lo recibió, el físico-matemático americano John Baez creó una discusión en el grupo de noticias de Usenet sci.physics.research titulado "Physics bitten by reverse Alan Sokal hoax? (¿Un escándalo Sokal inverso contra la física?)", que rápidamente aumentó en cientos de contribuciones.

El debate atrajo rápidamente la atención internacional, tanto en la comunidad de físicos como en la prensa popular. Siguiendo a Niedermaier, la mayoría de los participantes en el foro de Usenet creado por Baez también supusieron que se trataba de una broma deliberada. Después de saber que los Bogdanov afirmaban que su trabajo no era una broma, Niedermaier publicó una disculpa privada y pública para los hermanos por haber asumido que se trataba de una broma desde el principio. Sin embargo, Niedermaier nunca ha reconocido ni la validez ni el mérito del trabajo en cuestión.

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