Enola Gay

Enola Gay
Enola Gay 81-9471.jpg
El Enola Gay en 1945.
Tipo Boeing B-29 Superfortress
Fabricante Glenn L. Martin Company, Omaha,
Flag of the United States.svg  Estados Unidos
Introducido 18 de mayo de 1945
Retirado 24 de julio de 1946
Estado Restaurado y expuesto en el Museo Nacional del Aire y el Espacio de Estados Unidos
Usuario Fuerzas Aéreas del Ejército de los Estados Unidos
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Enola Gay es el nombre de un avión bombardero Boeing B-29 Superfortress que fue bautizado así en honor a Enola Gay Tibbets, madre de su piloto Paul Tibbets. El 6 de agosto de 1945, durante los últimos compases de la Segunda Guerra Mundial, el Enola Gay se convirtió en el primer avión en lanzar una bomba atómica, la Little Boy, que cayó sobre la ciudad japonesa de Hiroshima y la arrasó casi por completo. El bombardero también participó tres días después en el segundo ataque atómico como avión de reconocimiento sobre el objetivo primario, la ciudad de Kokura, pero la excesiva nubosidad y el humo procedente del bombardeo de una ciudad cercana obligaron a lanzar la bomba atómica sobre Nagasaki. En esta ocasión la bomba la transportaba otro bombardero B-29, Bockscar.

Tras el fin de la guerra el Enola Gay regresó a Estados Unidos y operó desde el aeródromo Roswell, en Nuevo México. En 1946 voló hasta el atolón Kwajalein para intervenir en las pruebas nucleares de la Operación Crossroads pero el bombardero no fue elegido para las pruebas de lanzamiento en el atolón Bikini. Ese mismo año la propiedad del Enola Gay fue transferida al Instituto Smithsoniano y por ello las Fuerzas Aéreas estadounidenses lo trasladaron a Washington D. C., donde permaneció durante muchos años aparcado a la intemperie y al alcance de todos los que quisieran quedarse con algún recuerdo del aparato. Fue desmantelado y transportado a los almacenes del Smithsoniano en Suitland, Maryland, en 1961.

En la década de 1980 varios grupos de veteranos de la guerra mundial comenzaron a solicitar al Smithsoniano que expusiera el Enola Gay y su restauración empezó en 1984. La cabina y la parte frontal del bombardero ya restauradas estuvieron en exposición en el Museo Nacional del Aire y el Espacio de Estados Unidos, ubicado en el centro de Washington D. C., para la conmemoración en 1995 del 50.º Aniversario del bombardeo atómico, una exhibición no exenta de polémica. Desde el año 2003, el B-29 íntegramente restaurado se puede contemplar en el Centro Steven F. Udvar-Hazy del Smithsoniano, junto al Aeropuerto Internacional Dulles.

Segunda Guerra Mundial

Construcción y primeras misiones

El Enola Gay (número de modelo B-29-45-MO, número de serie 44-86292) fue construido por la Glenn L. Martin Company —actual Lockheed Martin— en su factoría de Bellevue (Nebraska) ubicada en lo que la actualidad es la Base de la Fuerza Aérea Offutt. El bombardero era uno de los quince B-29 llamados «Silverplate», aparatos especialmente modificados para lanzar bombas atómicas que contaban con una bodega para este tipo de bombas con puertas de accionamiento neumático, un sistema británico de acoplamiento y lanzamiento de bombas, hélices de paso variable que podían crear una inversión del flujo de aire y por tanto del empuje para potenciar la frenada durante el aterrizaje, motores más avanzados con inyección de combustible y mejor refrigeración,[3]

El Enola Gay después del bombardeo de Hiroshima.

Este bombardero fue escogido personalmente el 9 de mayo de 1945 por el coronel Paul Tibbets, comandante del 509.º Grupo Compuesto, cuando la aeronave todavía estaba en la línea de ensamblaje. El bombardero fue aceptado por las Fuerzas Aéreas del Ejército de los Estados Unidos el 18 de mayo y asignado al Escuadrón de Bombardeo 393d. Una tripulación encabezada por el capitán Robert A. Lewis se encargó de la entrega del aparato y voló en él desde Omaha hasta la base del 509.º Grupo Compuesto en Wendover (Utah) donde aterrizó el 14 de junio de 1945.[4]

Trece días después, el Enola Gay despegó de Wendover y voló hasta la isla de Guam, en el océano Pacífico, donde se le practicaron algunas modificaciones en la bodega de bombas tras lo cual el 6 de julio se desplazó a la isla de Tinian. En principio al bombardero se le asignó el número de identificación Victor 12 pero el 1 de agosto se le pintó en la cola una gran letra R dentro de un círculo, símbolo del 6.º Grupo de Bombardeo, como medida de seguridad y se cambió su número de identificación por el de Victor 82.[5]

Bombardeo de Hiroshima

La bomba nuclear Little Boy en Tinian, antes de ser cargada en el Enola Gay.

El 5 de agosto de 1945, durante los preparativos para la primera misión atómica, Paul Tibbets asumió el mando del bombardero B-29 y lo bautizó con el nombre de su madre, Enola Gay Tibbets. El piloto dijo después sobre esta elección: «En ese momento me acordé de mi valiente madre pelirroja, cuya tranquila confianza había sido un firme apoyo durante mi infancia, y especialmente cuando decidí renunciar a la carrera de medicina para convertirme en piloto militar».[6]

Allan L. Karl, miembro del 509.º Grupo Compuesto, pintó el nombre en el bombardero.[7]

La ciudad japonesa de Hiroshima era el objetivo de la primera misión de bombardeo nuclear que se iba a llevar a cabo el 6 de agosto, mientras que Kokura y Nagasaki eran los objetivos alternativos. El Enola Gay pilotado por Tibbets despegó de la isla de Tinian, a una distancia de seis horas de vuelo de Japón, acompañado por otros dos bombarderos B-29, The Great Artiste, que portaba instrumentación, y otro aparato que entonces no tenía nombre pero que luego fue bautizado como Necessary Evil, comandado por el capitán George Marquardt con la misión de tomar fotografías. El director del proyecto Manhattan, el general Leslie Groves, quería filmar el evento para la posteridad y por ello la pista de despegue se iluminó con reflectores. Antes de despegar, Tibbets se asomó por una ventanilla de la cabina y saludó a los espectadores y cámaras allí presentes.[8]

Nube de hongo de la explosión nuclear sobre Hiroshima el 6 de agosto de 1945.

Después de dejar atrás Tinian, las aeronaves se separaron mientras volaban hacia Iwo Jima y allí se reencontraron a una altitud de 2440 metros para seguir juntos en dirección a Japón. Los bombarderos llegaron sobre el objetivo con visibilidad clara a una altitud de 9855 m. El capitán William Sterling Parsons, que estaba al mando de la misión de bombardeo atómico, terminó de armar la bomba durante el vuelo a fin de minimizar los riesgos durante el despegue. Su asistente, el teniente Morris Jeppson, retiró los dispositivos de seguridad treinta minutos antes de alcanzar el objetivo.[9]

El lanzamiento de la Little Boy se produjo a las 08:15, hora de Hiroshima, según lo planeado. Cayó durante 43 segundos desde los 9470 metros a los que volaba el bombardero y detonó, como estaba previsto, a 600 m de altura sobre la ciudad. El Enola Gay voló 18,5 km antes de sentir la onda expansiva de la detonación, aunque no sufrió ningún daño.[18]

El Enola Gay aterrizando en Tinian después de lanzar la bomba sobre Hiroshima.

El Enola Gay regresó indemne a su base en la isla de Tinian, donde fue recibido con celebraciones a las 2:58 pm, 12 horas y 13 minutos después de iniciar la misión. Los otros dos bombarderos B-29 aterrizaron poco después. Varios cientos de personas, entre ellos periodistas y fotógrafos, se reunieron para recibir a las tres aeronaves. Tibbets fue el primero en descender del Enola Gay y en ese mismo momento se le condecoró con la Cruz por Servicio Distinguido.[11]

Bombardeo de Nagasaki

Hiroshima no fue la única ciudad atacada con una bomba atómica. Estaba previsto que el día 11 de agosto se lanzara una segunda y devastadora bomba nuclear pero la operación se adelantó al 9 de agosto debido a la previsión de mal tiempo. En esa ocasión la bomba se bautizó con el nombre de Fat Man y se ocupó de su lanzamiento otro bombardero B-29, de nombre Bockscar, pilotado por el mayor Charles W. Sweeney.[24]

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