Elemento sintético

     Elementos sintéticos     Elementos naturales radioactivos raros; a menudo producidos artificialmente     Elementos radioactivos naturales

En química, un elemento sintético es un elemento químico que no aparece de forma natural en la Tierra, y sólo puede ser creado artificialmente. Hasta el momento, se han creado 26 elementos sintéticos (los que tienen números atómicos 95-118). Todos son inestables, descomponiéndose con vidas medias que van desde 15,6 millones de años a unos pocos cientos de microsegundos.

Otros cinco elementos fueron primero creados artificialmente, y por lo tanto considerados sintéticos, aunque más tarde se descubrió que aparecían de forma natural (en cantidades de trazas); entre ellos el plutonio —primero sintetizado en 1940—, el más conocido de los profanos, debido a su uso en bombas atómicas y reactores nucleares.

El 31 de diciembre de 2015, un equipo de investigadores del centro nipón Riken confirmó la identificación del elemento número 113 de la tabla periódica, de carácter sintético y con el nombre provisional de ununtrio.

Propiedades

Los elementos sintéticos son radiactivos y se desintegran rápidamente en otros elementos ligeros, que poseen vidas medias tan cortas en comparación con la edad de la Tierra (que se formó hace aproximadamente 4600 millones de años), que cualquier átomo de estos elementos que pudiera haber existido cuando se formó el planeta hace mucho tiempo que se ha desintegrado. Los átomos de los elementos sintéticos sólo se producen en la Tierra mediante experimentos que involucran a reactores nucleares o aceleradores de partículas, via fusión nuclear o absorción de neutrón de masa absorption.

La masa atómica para la vida natural se basa en la abundancia media ponderada de los isótopos naturales que se producen en la corteza y atmósfera de la Tierra. Para los elementos sintéticos, el isótopo depende de los medios de síntesis, por lo que el concepto de la abundancia isotópica natural no tiene sentido. Por lo tanto, para los elementos sintéticos el recuento total del núcleo ( protones y neutrones) del isótopo más estable, es decir, el isótopo con la vida media más larga se enumeran como masa atómica entre llaves ([ ]).

No todos los elementos radioactivos son sintéticos. Por ejemplo, el uranio y el torio no tienen isótopos estables, pero se producen de forma natural en la corteza y en la atmósfera de la Tierra. Otros elementos inestables, como el polonio, radio y radón —que se forman a través de la desintegración del uranio y del torio— también se encuentran en la naturaleza, a pesar de sus cortas vidas medias. El plutonio es un valor atípico: su vida media, dependiendo del isótopo, puede llegar a 80,8 millones de años. (El principal isótopo de plutonio en uso tiene una vida media de 24.100 años.)

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