Ecuador terrestre

En rojo la línea del ecuador sobre el globo terráqueo.
Mapa mundial con la línea ecuatorial.

El ecuador (del latín æquātōris: igualador), o ecuador terrestre (o también geodésico, matemático, línea ecuatorial o paralelo 0°), es el plano perpendicular al eje de rotación de un planeta y que pasa por su centro. Divide la superficie del planeta en dos partes: el hemisferio norte y el hemisferio sur. Por definición, la latitud del ecuador es 0°. El plano del ecuador «corta» la superficie del planeta en una línea imaginaria (un círculo máximo) que equidista —se encuentra exactamente a la misma distancia— de los polos geográficos (la línea del ecuador equidista del polo norte y del polo sur geográficos). La circunferencia ecuatorial de la Tierra mide unos 40 075  km. Su radio es de 6378 km.[1]

Características astronómicas

La latitud del ecuador es por definición 0° (cero grados). Es el único de los cinco círculos notables en la latitud de la Tierra que es estrictamente un círculo, al igual que lo es el trazo imaginario que resulta de su proyección sobre la esfera celeste. Los otros cuatro «círculos» notables son los dos círculos polares y los dos círculos tropicales ( trópico de Cáncer en el hemisferio norte y trópico de Capricornio en el hemisferio sur).

El Sol pasa sobre el ecuador dos veces al año (en los equinoccios de marzo y de septiembre) en su movimiento aparente a través del cielo, denominado movimiento estacional. Un equinoccio se define como el momento en que los rayos de luz provenientes del centro del Sol son perpendiculares a la superficie de la Tierra en el ecuador, hecho que a la vez determina que en el ecuador sean las 12:00 hora solar.

En las regiones ubicadas sobre el ecuador terrestre la duración de la salida y de la puesta del Sol es más corta que en el resto del planeta, debido a que, en el transcurso de todo el año, el Sol «aparece» y «se oculta» casi verticalmente. La duración del día en el ecuador es prácticamente constante a lo largo de todo el año: aproximadamente 14 minutos más que la noche, propiciado por la refracción atmosférica y porque la salida y la puesta del Sol no están determinadas por el paso del centro del Sol sobre el horizonte, sino por el paso del borde del disco solar. Por lo tanto el momento del amanecer antecede al paso del centro del sol por el horizonte, y la puesta del Sol es posterior al paso del centro del Sol por la línea del horizonte.

En el ecuador, la Tierra se ensancha ligeramente. El diámetro promedio del planeta es de 12 750 kilómetros. El radio ecuatorial es 43 kilómetros mayor que el resultante de medirlo pasando por los polos.

Los lugares cercanos al ecuador son más adecuados para la ubicación de puertos espaciales, como el caso del Centro Espacial de Guyana, ubicado en Kourou ( Guyana Francesa), porque su movimiento debido a la rotación de la Tierra es más rápido en comparación con el de otras latitudes, ya que esta adición de velocidad requiere menos combustible para lanzar vehículos espaciales. Para tomar ventaja de este hecho los lanzamientos deben dirigirse al este, o al sureste o al noreste.

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