Diente

Un chimpancé mostrando sus dientes

Un diente es una estructura anatómica calcificada que se localiza en la cavidad oral de múltiples especies de vertebrados y que tiene como principal función la masticación. Algunos animales, particularmente los carnívoros, también usan sus dientes para la caza o para propósitos defensivos. Los dientes están compuestos de múltiples tejidos de diferente densidad y dureza. Los tejidos celulares que en última instancia se convierten en dientes se originan en la capa germinal del embrión conocida como ectodermo.

La estructura general es similar en la diferentes especies, aunque hay una variedad considerable en su forma y posición. Los dientes de los mamíferos tienen raíces profundas, las que también se encuentran en algunos peces y cocodrilos. Sin embargo, en la mayoría de los peces teleósteos los dientes están unidos a la superficie externa del hueso, mientras que en los lagartos se unen por un lado a la superficie interna de la mandíbula. En los peces cartilaginosos los dientes están unidos por lengüetas duras a los aros del cartílago que forman la mandíbula.[1]

Algunas especies desarrollan solamente un sistema de dientes ( monofiodontos), mientras que otras desarrollan varios ( polifiodontos). En los tiburones crece un sistema nuevo de dientes cada dos semanas para reemplazar a los que se gastan o pierden. Debido a la acción de roer, en los roedores crecen y se desgastan continuamente, lo que ayuda a mantener la longitud relativamente constante. Algunos roedores, como las cobayas, y los lepóridos además de incisivos también tienen molares de crecimiento continuo.[3]

Los dientes no siempre están unidos a la mandíbula, como sucede con los mamíferos. En muchas especies de reptiles y peces, los dientes se unen al paladar o al suelo de la boca, formando filas adicionales dentro de las de las mandíbulas propiamente dichas. Algunos teleósteos incluso tienen dientes en la faringe. Aunque no son dientes verdaderos, los dentículos dérmicos de los tiburones son casi idénticos en estructura y es probable que tengan el mismo origen evolutivo. De hecho, los dientes parecen haber evolucionado primero en los tiburones, ya que no se encuentran en los más primitivos peces sin mandíbula. Las lampreas tienen estructuras dentales en la lengua, pero estas están compuestas de queratina y no tienen relación con los dientes verdaderos.[5]

Los anfibios modernos suelen tener dientes pequeños, o ninguno en absoluto, ya que comúnmente sólo se nutren de alimentos blandos. En los reptiles, los dientes generalmente son de forma simple y cónica, aunque hay cierta variedad entre las especies. En las serpientes adopta una forma particular, similar en funcionamiento a una aguja hipodérmica, ya que su principal función es inyectar veneno.

La diferenciación dentaria solo está presente en los mamíferos y, en diferentes grados, en los terápsidos. El número y tipo de dientes varía mucho entre especies, por eso los zoólogos usan una fórmula dentaria estandarizada para describir el patrón preciso en cualquier grupo dado.[1]

Origen evolutivo

Los genes que gobiernan el desarrollo de los dientes en los mamíferos son homólogos a los que participan en el desarrollo de las escamas de los peces.[7]

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