Dendrocronología

Estudia la edad de los árboles contado sus anillos
Dendrocronología Anillos de crecimiento en un tejo (Taxus baccata).

La dendrocronología, del griego δένδρον (dendron, árbol), χρόνος (jronos, tiempo) y λόγος (logos, estudio), es la ciencia que se ocupa de la datación de los anillos de crecimiento de las plantas arbóreas y arbustivas leñosas. Basada en el patrón de crecimiento de anillos, la dendrocronología analiza patrones espaciales y temporales de procesos biológicos, físicos o culturales.

Esta técnica fue inicialmente desarrollada durante el siglo XX por A. E. Douglass, fundador del Laboratory of Tree-Ring Research (Laboratorio de Investigación de los Anillos de los Árboles), en la Universidad de Arizona. Gracias a ella, es posible fechar en forma aproximada la edad de la madera y, de modo aún más impreciso, la evolución del clima en el pasado.

El proceso ha sido utilizado también para establecer la edad de Ming, el nombre por el cual se conoce el animal más longevo del que se tenga registro, una almeja de Islandia (Arctica islandica).[1]

Antecedentes históricos

Teofrasto (322 a. C.), en su libro De historia plantarum (Historia de las plantas), fue el primero en mencionar la existencia de los anillos de árboles y el hecho de que se formen anualmente, aunque esto último no fue aceptado por los botánicos modernos hasta principios del siglo XIX . En el siglo XV, Leonardo da Vinci reconoció la relación entre los anillos y las precipitaciones atmosféricas en el periodo vegetativo: “Los anillos en los troncos de árboles cortados muestran los años y, según su espesor, años más o menos secos...”

El uso de los anillos de crecimiento para datar fenómenos climáticos comenzó en Francia en 1737, con Duhamel y Bufol, y en 1745, en Suecia, Linnneus, quienes contando los anillos hacia el pasado dataron una fuerte helada ocurrida en 1708-09, usando sólo un ejemplar. Más tarde, en 1783, Burgsdorf (padre del co-datado, según Studhalter) examinó varios ejemplares y llegó a la misma conclusión, En 1827, Twining redescubrió este fenómeno. Se dio cuenta de que, durante todo el periodo de su crecimiento, cada árbol llevaba un registro de las estaciones y que todos los árboles de un mismo lugar «contaban la misma historia».

A partir de esa data varios botánicos comenzaron a estudiar los anillos de árboles como potencial herramienta para conocer la historia de los bosques. En la segunda mitad del siglo XIX, Hartig impulsó enormemente la investigación de la dendrocronología en Europa gracias a una clara concepción del desarrollo de los anillos a través de un detallado estudio sobre los efectos de las heladas y de los daños por actividad de insectos.

Sin embargo, la dendrocronología como ciencia, debe ser atribuida al astrónomo americano A. E. Douglass. A la edad de 27 años, Douglass estaba trabajando en el Observatorio Lowell, en Flagstaff, Arizona. Él pensaba que la actividad de las manchas solares podían influenciar el clima en la Tierra y estaba buscando relación entre la actividad cíclica de las manchas solares y el comportamiento de las precipitaciones pluviales.

En 1914 logró construir una cronología compuesta de 500 años de Pinus ponderosa y en 1937 fundó el Laboratory of Tree-Ring Research, en la Universidad de Arizona. En Europa fue el biólogo alemán Bruno Huber quien comenzó a desarrollar esta disciplina durante la primera mitad del siglo XX, pero pasaron más de 30 años de la fundación del primer laboratorio para que en el resto del mundo se establecieran institutos semejantes.

Debido a escasez y discontinuidad de la base de datos meteorológicos, su búsqueda lo llevó a indagar períodos en las secuencias de anchura de anillos que tuviesen relaciones con la actividad solar en la formación de las manchas solares; descubrió entonces en 1901 una posible relación entre los factores climáticos y el crecimiento radial de árboles. Observó que se podía incluso determinar el año calendario exacto a aquellas muestras de edad desconocida, correlacionándolas con una cronología–anchura de anillos previamente fechada.

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