Delta (cohete)

Familia de cohetes Delta.

La familia de cohetes Delta (construidos por la empresa Boeing) lleva en servicio desde agosto de 1960 cuando se lanzó el Delta I. Al inicio del programa de transbordadores, la NASA propuso deshacerse de toda nave no reutilizable, pero después del accidente del Challenger todos los proyectos fueron reanudados. En 1989 se lanzó el nuevo modelo de cohetes Delta, el Delta II, diseñado para lanzar los satélites que conformarían el sistema GPS. Estados Unidos requería lanzadores más grandes para sus satélites espía, así que en 1998 se creó el Delta III y en 2001 el Delta IV.

Delta origen

Cohete Delta en exhibición en el Centro de vuelo espacial Goddard en Maryland

Los cohetes Delta originales usaron una versión modificada del Thor PGM-17, el primer misil balístico desplegado por la Fuerza Aérea de los Estados Unidos, como su primera etapa. El Thor se diseñó a mediados de la década de 1950 para llegar a Moscú desde bases en Gran Bretaña u otras naciones aliadas similares, y el primer lanzamiento totalmente exitoso de Thor ocurrió en septiembre de 1957. Pronto siguieron vuelos satelitales y de sonda espacial, usando una primera etapa de Thor con varias etapas superiores diferentes. El cuarto nivel superior usado en el Thor era el Thor "Delta", delta es la cuarta letra del alfabeto griego. Finalmente, todo el vehículo de lanzamiento Thor-Delta se llamó simplemente "Delta".[1]

El nombre Delta se deriva de su posición como la cuarta versión o versión D de la combinación de cohetes basada en Thor. El vehículo ha sido conocido como Thor-Delta y simplemente Delta.[2]

La NASA pretendía que Delta fuera "un vehículo interino de propósito general" para ser "utilizado para satélites de comunicaciones, meteorológicos y científicos y sondas lunares durante '60 y '61". El plan era reemplazar a Delta con otros diseños de cohetes cuando entraron en línea. A partir de este punto, la familia de vehículos de lanzamiento se dividió en variantes civiles voladas desde Cabo Cañaveral que llevaba el nombre Delta y variantes militares voladas desde la Base de la Fuerza Aérea de Vandenberg, que utilizaba el nombre más belicoso de Thor. El diseño de Delta enfatizaba la confiabilidad más que el rendimiento al reemplazar componentes que habían causado problemas en vuelos anteriores de Thor; en particular, el paquete de guía inercial propenso a problemas fabricado por AC Spark Plug fue reemplazado por un sistema de guía de tierra de radio, que se montó en la segunda etapa en lugar de la primera. La NASA hizo el contrato original de Delta con la Douglas Aircraft Company en abril de 1959 para 12 vehículos de este diseño:

  • Etapa 1: IRBM Thor modificado con un motor Block I MB-3 que produce 680 kN de empuje. (Turbopump LOX/RP1, motor montado en cardán, dos verniers para control de balanceo)
  • Etapa 2: Capaz modificada. Motor Aerojet AJ-10-118 alimentado a presión con UDMH/ácido nítrico que produce 34 kN. Este motor confiable cuesta $4 millones para construir y todavía está volando en forma modificada en la actualidad. Sistema de control de la actitud del jet de gas.
  • Etapa 3: Altair. Un estabilizador de giro (a través de un plato giratorio en la parte superior del Able) a 100 rpm por dos motores de cohetes sólidos antes de la separación. Un motor de cohete sólido ABL X-248 provisto de empuje durante 28 segundos. La etapa pesaba 500 libras (226,796185 kg) y se construyó en gran medida con fibra de vidrio enrollada.

Estos vehículos podrían colocar 650 libras (294,8350405 kg) en un LEO (240 a 370 km) o 100 libras (45,359237 kg) en GTO. Once de los doce vuelos iniciales de Delta tuvieron éxito y hasta 1968, no hubo fallas en los primeros dos minutos de lanzamiento. El alto grado de éxito logrado por Delta contrastó con el interminable desfile de fracasos que persiguió a West Coast Thor. El costo total de desarrollo y lanzamiento del proyecto fue de $43 millones, $3 millones por encima del presupuesto. Se realizó un pedido de 14 vehículos más antes de 1962.

Vuelos de Thor-Delta

Fecha Carga útil Sitio Salida Observaciones
1 13 de mayo de 1960 Echo 1 CCAFS LC 17A fracaso Lanzamiento a las 9:16 p.m. GMT. Buena primera etapa. Falla del sistema de control de actitud en la segunda etapa. Vehículo destruido
2 12 de agosto de 1960 Echo 1A éxito Carga útil colocada en 1035 millas (1665,67104 km), órbita de inclinación de 47 grados.
3 23 de noviembre de 1960 TIROS-2 éxito
4 25 de marzo de 1961 Explorer-10 éxito 78 libras (35,38020486 kg) colocada en una órbita elíptica de 138 000 millas (222 089,472 km).
5 12 de julio de 1961 TIROS-3 éxito
6 16 de agosto de 1961 Explorer-12 éxito Enérgicos exploradores de partículas. EPE-A.[3]​ Órbita altamente elíptica
7 8 de febrero de 1962 TIROS-4 éxito
8 7 de marzo de 1962 OSO-1 éxito Orbiting Solar Observatory. 345 millas (555,22368 km), 33 grados de órbita.
9 26 de abril de 1962 Ariel 1 éxito Ariel 1 fue seriamente dañado por la prueba nuclear Starfish Prime.
10 19 de junio de 1962 TIROS-5 éxito
11 10 de julio de 1962 Telstar 1 éxito También más tarde dañado por el evento nuclear de gran altitud Starfish Prime.
12 18 de septiembre de 1962 TIROS-6 éxito
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