CubeSat

Ncube-2, un CubeSat Noruego

CubeSat es un estándar de diseño de nanosatélites, cuya estructura es escalable en cubos de 10 cm de arista y masa inferior a 1,33 kg.[1]

El comienzo del proyecto data de 1999, cuando la California Polytechnic State University (Cal Poly) y la Universidad de Stanford desarrollaron las especificaciones del CubeSat para ayudar a universidades alrededor del mundo a realizar proyectos de ciencia espacial.

Aún cuando la mayor parte del desarrollo y lanzamientos de este tipo de satélites proviene de entornos académicos, existen varias compañías que se dedican al desarrollo de estos satélites, principalmente, Clyde Space y Pumpkin, Inc., así como empresas de mayor envergadura como Boeing. En España, en la actualidad, la compañía denominada PLD Space está desarrollando lanzadores baratos especializados en nanosatélites.[2]​Este formato de satélite es popular entre radioaficionados.

Diseño

Científico sosteniendo un chasis de CubeSat

Las especificaciones CubeSat buscan cumplir varios objetivos específicos. La simplificación de la estructura del satélite permite el diseño y manufactura de un satélite funcional de bajo costo. La encapsulación del lanzador y la interfaz de la carga útil reducen problemas burocráticos y prohibiciones, que se daban durante el acuerdo del lanzador y el desarrollador. La unificación de cargas útiles y lanzaderas permite un rápido intercambio de cargas útiles y la integración a oportunidades de lanzamiento repentinas.

El término "CubeSat" es acuñado para denotar nanosatélites que se adhieren a los estándares descritos en el documento de especificaciones de CubeSats. Cal Poly publicó el estándar en un esfuerzo liderado por el profesor Robert Twiggs, en conjunto con profesor Jordi Puig-Suari.[4]​ Sus esfuerzos se han enfocado en CubeSats de instituciones educativas. Estas especificaciones no aplican a otros nanosatélites de forma cúbica, como el "MEPSI", de la NASA, poco más grande que un CubeSat.

En el 2004, con su relativamente pequeño tamaño, los CubeSats podían ser construidos y lanzados por un estimado entre $65,000 y $80,000.[3]

El diseño más simple consta de un cubo de 10 cm de arista, denominado Cubesat "1U", o CubeSat "1 Unidad". Los CubeSats son escalables, en incrementos de una o media unidad. También han sido construidos y lanzados CubeSats de "2U" (20×10×10 cm) y de "3U" (30×10×10 cm) . En años anteriores, plataformas de lanzamiento de mayores dimensiones han sido propuestas, para extender las capacidades de los CubeSats más allá de aplicaciones académicas y de validación tecnológica, apuntando a experimentos más complejos.

Debido a que la sección más usual de un CubeSat mide 10 cm2 de área, independientemente de su longitud, todos pueden ser lanzados utilizando un método común de despliegue. Así, éstos son lanzados y desplegados desde un mecanismo llamado Poly-PicoSatellite Orbital Deployer (P-POD), también diseñado y construido por Cal Poly.[5]​ Los P-PODs se montan en un vehículo de lanzamiento y llevan a órbita a los CubeSats en su interior, desplegándolos cuando la señal es enviada desde el vehículo de lanzamiento.

Los CubeSats son una forma costo-efectiva de enviar una carga útil a órbita.[3]​ Gran parte de los CubeSats llevan uno o dos instrumentos científicos de medida como su carga útil primaria.

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