Cráter Silverpit

Ubicación aproximada del cráter Silverpit en el mar del Norte.

El cráter Silverpit es un cráter de impacto submarino localizado en el mar del Norte, frente a las costas del Reino Unido. Fue descubierto en 2002 al analizar los datos sísmicos recogidos en el curso de una exploración petrolífera rutinaria, siendo catalogado como el primer cráter de impacto conocido en el Reino Unido. Desde entonces se han propuesto otros posibles orígenes.

Su edad debe estar en el orden de los 65 millones de años, por lo que su formación coincide aproximadamente con el impacto que creó el cráter Chicxulub (en la época de la extinción de los dinosaurios). Si Silverpit es realmente un cráter de impacto, esto podría implicar que la Tierra recibió por esos tiempos el impacto de varios objetos, probablemente en un evento similar al de la colisión del cometa Shoemaker-Levy 9 con Júpiter en 1994. Esta teoría, conocida como teoría de los múltiples impactos, se apoya también en la existencia, en varias partes del mundo, de otros cráteres de impacto que datan de la misma época.

Descubrimiento

Una vista en perspectiva de la superficie del cráter, en dirección nordeste, mostrando el cráter central y sus anillos circundantes. Los colores falsos indican profundidad (rojo/amarillo=menos profundo; azul/púrpura=más profundo). (Créditos de la imagen: Phil Allen (PGL) y Simon Stewart (BP)).

El cráter fue descubierto al analizar los datos sísmicos recogidos por los geocientíficos petroleros Simon Stewart, de la British Petroleum, y Philip Allen, de la Production Geoscience Ltd., en un punto situado a 130  km del estuario Humber, durante una búsqueda de rutina de depósitos de combustible fósil. Allen notó un conjunto de anillos concéntricos, pero no dio interpretación a este fenómeno, y colgó una imagen de ellos en la pared de su oficina, esperando que alguien le ayudara a comprender el misterio de su existencia. Stewart, al visitar Production Geoscience por un asunto sin relación vio el mapa y sugirió que podía ser un cráter de impacto. El descubrimiento y la hipótesis de cráter de impacto fueron publicadas en la revista Nature en 2002.[1]​ El nombre de Silverpit tiene su origen en las bases de pesca locales.

Solo tres años antes del anuncio del descubrimiento del cráter Silverpit, se había sugerido que los datos sísmicos del mar del Norte tenían buenas probabilidades de mostrar evidencia de un cráter de impacto: dada la tasa de formación de cráteres en la Tierra y el tamaño del mar del Norte, el número esperado de cráteres de impacto era de uno.

El cráter actualmente se encuentra bajo una capa de sedimentos de aproximadamente 1500  m de profundidad, que forma la base del mar del Norte a una profundidad de cerca de 40 m. Los estudios sugieren que en la época de la formación del cráter, el área estaba entre 50 y 300 m bajo el nivel del mar.