Combate naval de Punta Gruesa

Combate Naval de Punta Gruesa
Guerra del Pacífico
Combate Independencia Covadonga 21 mayo 1879.png
Combate entre la Independencia y la Covadonga
Fecha Miércoles 21 de mayo de 1879
Lugar Bahía de Cheurañete, Iquique, Perú
Resultado

Retirada chilena

Derrota estratégica peruana
Consecuencias Chile obtiene la superioridad naval sobre el Perú.
Beligerantes
Bandera de Chile Chile Flag of Peru (war).svg Perú
Comandantes
Bandera de Chile Carlos Condell de la Haza Flag of Peru (war).svg Juan Guillermo Moore Ruiz
Fuerzas en combate

Goleta
Covadonga

Fragata Blindada
Independencia
Bajas
3 muertos
5[1] heridos
5 muertos
64 desaparecidos[2]
23 heridos
1 fragata blindada
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El combate naval de Punta Gruesa fue un enfrentamiento naval de la Guerra del Pacífico. Tuvo lugar en la bahía de Cheureñate,[3] Iquique, el día miércoles 21 de mayo de 1879. En él se enfrentaron la goleta chilena Covadonga, al mando de Carlos Condell, y la fragata blindada peruana Independencia, al mando de Juan Guillermo Moore. El resultado de esta acción fue la pérdida de la Independencia cuando encalló en los roqueríos de Punta Gruesa a 18 km (10 millas) al sur del puerto de Iquique.

Mientras en Perú se considera al enfrentamiento desde la bahía de Iquique hasta Punta Gruesa con el solo nombre de combate de Iquique[5] —incluyendo el enfrentamiento entre la Covadonga y la Independencia—, en Chile se considera que son dos acciones vinculadas pero distintas, distinguiendo únicamente al primero como combate naval de Iquique.

Antecedentes

En los planes para el inicio de una guerra, el gobierno chileno decidió como estrategia movilizar su escuadra para bloquear el puerto peruano del Callao, esperando así encerrar allí a la escuadra del Perú para operar libremente en el litoral peruano o bien destruirla en un combate si se presentaba la ocasión. Sin embargo, el contraalmirante Juan Williams Rebolledo, comandante en jefe de la escuadra chilena, rechazó este plan por considerar que sus naves no estaban en condiciones de emprender un ataque inmediato a El Callao pues carecía de víveres y combustible para la travesía. En su lugar, Williams prefirió bloquear el puerto de Iquique y desde allí hostilizar los puertos peruanos del Departamento de Tarapacá.

El 1 de marzo el gobierno de Bolivia declara cortada toda relación con Chile, quienes lo consideraron como una declaración de guerra por parte de Bolivia. Luego Chile declara la guerra al Perú y a Bolivia el sábado 5 de abril de 1879 y ese mismo día la escuadra chilena inicia el bloqueo del puerto de Iquique.

Sin embargo debido a la presión del gobierno chileno, Williams es finalmente forzado a cambiar su plan y atacar el puerto del Callao. Para tal efecto, la escuadra chilena zarpó desde Iquique el viernes 16 de mayo en una expedición al norte con todos los buques disponibles dejando el bloqueo de Iquique a cargo de los buques más antiguos de la escuadra:[6] la corbeta Esmeralda al mando de Arturo Prat, la goleta Covadonga, al mando de Carlos Condell y el transporte Lamar. Debido a su mayor antigüedad, Prat quedó como jefe del bloqueo.

Al inicio de la guerra la escuadra chilena incursionó en los poblados peruanos de Pabellón de Pica, Huanillos (15 de abril) y Mollendo (17 de abril) bombardeando trenes de pasajeros, naves comerciales y lanchas; luego bombardeó Pisagua (18 de abril) y destruyó Mejillones (29 de abril).

Para defender las localidades peruanas, el plan del Perú era terminar en El Callao las reparaciones de las naves de su escuadra y trasladar tropas y pertrechos hacia Arica, Iquique y demás puertos del Departamento de Tarapacá y enviar naves para traer desde Panamá armamento y municiones adquiridos en los Estados Unidos. Los comandantes peruanos Grau, Moore, y García y García, entre otros, estuvieron en desacuerdo con este plan ya que la Independencia estaba recién reparada y su tripulación no había hecho ejercicios navales mientras que el Huáscar no contaba con proyectiles capaces de penetrar el blindaje de los buques chilenos Cochrane y Blanco Encalada. A pesar de esta oposición, la escuadra peruana zarpó el mismo 16 de mayo desde El Callao hacia Arica llevando a bordo al presidente Mariano Ignacio Prado en la nave insignia Oroya.

Ambas escuadras se cruzaron en alta mar sin avistarse. En Mollendo el presidente Prado se enteró, por medio del vapor Ilo de la compañía PSNC, de que el grueso de la escuadra chilena se había retirado. En Arica se entera que habían dejado a las naves Covadonga, Esmeralda y un transporte a cargo del bloqueo de Iquique por lo que el presidente Prado decidió que el Huáscar y la Independencia navegaran hasta Iquique a romper el bloqueo, capturando o destruyendo a los buques chilenos.

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