Colonias y protectorados británicos

Mapa animado de la expansión del Imperio británico

Las Colonias y protectorados británicos fueron territorios que a nivel global estuvieron bajo el dominio del Imperio británico. La fundación del Imperio británico a finales del siglo XVII es considerada el punto de partida de la evolución territorial de Inglaterra. Desde entonces, muchos son los territorios que han estado bajo el control del Reino Unido o de sus estados predecesores.

Cuando se formó el Reino de Gran Bretaña en 1707 mediante la unión del Reino de Escocia al Reino de Inglaterra, las posesiones coloniales de éste pasaron al nuevo estado. De forma similar, cuando se formó el Reino Unido de Gran Bretaña e Irlanda en 1801 mediante la unión del Reino de Irlanda al Reino de Gran Bretaña (ver Acta de Unión (1800)), el control sobre las posesiones coloniales de este último pasaron al estado sucesor. En su conjunto estos territorios son conocidos como el Imperio británico. Cuando una gran parte de Irlanda obtuvo la independencia (ver Estado Libre Irlandés), los otros territorios del Imperio permanecieron bajo el control del Reino Unido (desde entonces denominado Reino Unido de Gran Bretaña e Irlanda del Norte).

Desde 1714 hasta 1837, los reyes de Gran Bretaña también reinaron en el estado alemán de Hannover. Sin embargo, al tratarse meramente de una unión personal y al mantener Hannover su independencia política, no se considera que este estado formara parte del Imperio británico.

La naturaleza de los territorios (y las personas) en tanto que partes constitutivas del Imperio británico varía enormemente. En términos legales incluye los territorios que estaban formalmente bajo la soberanía de los monarcas británicos (quienes, además, ostentaban el título de Emperatrices (o Emperadores) de la India desde 1876 hasta 1947); territorios varios gobernados como protectorados; territorios traspasados a la administración británica bajo la autoridad de la Sociedad de Naciones o de las Naciones Unidas; y otros diversos territorios, tales como el Sudán Anglo-Egipcio. No se aplicó un sistema uniforme de gobierno a estos territorios.

Varios países o dominios del Imperio británico obtuvieron la independencia de forma sucesiva a principios del siglo XX. En los 20 años que siguieron a la Segunda Guerra Mundial, se desmanteló la mayor parte del Imperio restante, comenzando con la independencia de la India y de Pakistán en 1947. El último territorio significativo en emanciparse del Imperio británico fue Hong Kong, traspasado a China en 1997.

Muchos de los antiguos territorios del Imperio británico son miembros de la Mancomunidad de Naciones, quince de los cuales (también conocidos, junto con el Reino Unido, como Reinos de la Mancomunidad) conservan a los monarcas británicos (actualmente, la Reina Isabel II) como Jefes de Estado. Estos también ostentan el título de “Jefes de la Mancomunidad de Naciones”, aunque solo se trata de un título personal y simbólico; los miembros de la Mancomunidad de Naciones (incluyendo los Reinos de la Mancomunidad) son estados de plena soberanía.

Tipos de control

Carta anacrónica de los británicos, antes del Acta de Unión de 1707, de las posesiones imperiales.

La naturaleza de la administración del imperio ha cambiado tanto en el tiempo y lugar, pero sus diversos territorios, ya que existía en la década de 1920 (el momento de su mayor extensión territorial) puede ser bastante fácil agrupados en las siguientes categorías:

  • El propio Reino Unido, formado por Inglaterra y Gales, Escocia e Irlanda ( Irlanda del Norte sólo a partir de 1922 después de Irlanda obtuvo la independencia).
  • Las Dependencias de la Corona de isla de Man, Jersey y Guernsey (las dos últimas se conocen colectivamente como las " Islas del Canal"). Estas islas, mientras que a menudo se consideran parte de la Islas Británicas, nunca han formado parte del propio Reino Unido, o sus Estados predecesores. Al mismo tiempo, nunca han sido considerados como colonias, mientras que el Gobierno británico es generalmente responsable de su defensa y relaciones exteriores, cada uno de los territorios tiene sus propias leyes e instituciones políticas. En sentido estricto su relación con la soberanía británica solo, más que el Gobierno británico.
  • Las colonias eran territorios que estaban destinados a ser lugares de asentamiento permanente, proporcionando la tierra para sus pobladores. The Crown declaró su absoluta soberanía sobre ellos, aunque no eran formalmente parte del propio Reino Unido. En general su derecho fue el Derecho común de Inglaterra, junto con todas las leyes del Parlamento eran también aplicadas a ellos. La autoridad real por lo general se representa en la persona de un gobernador, nombrado por el Gobierno británico. Con el tiempo, un número de colonias se les concedió "gobierno responsable", haciendo que en gran medida de autogobierno. Las colonias eran típicamente de uno de los siguientes tipos:
    • Un número de colonias en los siglos XVI y XVII se concedieron a una persona en particular, los cuales se conocen como los propietarios de la colonia.
    • De manera similar, un número de colonias fueron controladas por compañías. Los ejemplos más notables de ello fueron las posesiones de la East India Company (especialmente India), y de varias empresas en África a finales del siglo XIX y XX.
    • Las colonias controladas directamente por la Corona eran conocidos como " colonias de la Corona", lo que se convirtió en el principal método de crear y gobernar una colonia.
  • Los estados protegidos eran territorios extranjeros que se rigen nominalmente por un gobernante local, que había entrado en una relación convencional con el Gobierno británico, que los excluyó de tratar directamente con otras potencias extranjeras, y que dio a los británicos el derecho de implicarse en los asuntos internos de su territorio. El interés británico en estos territorios se debió principalmente por una cuestión estratégica. Un ejemplo fue los Estados de la Tregua, ahora los Emiratos Árabes Unidos.
  • Los protectorados fueron similares a los estados protegidos, dado que se considera territorio extranjero durante el cual el Gobierno británico tenía la autoridad política (pero no la soberanía), pero que carecía de una infraestructura local que los británicos estaban dispuestos a tratar como iguales, por lo tanto, una más directa participación en los asuntos internos del territorio fue tomado. Protectorados se establecieron a menudo como un medio de control de los súbditos británicos en un territorio (en lugar de la población indígena), o para excluir la influencia de una potencia rival europea. Los ejemplos incluyen Bechuanalandia, ahora Botsuana.
  • Los dominios aparecieron en la primera parte del siglo XX. Estas fueron las antiguas colonias (o federaciones de las colonias) que había logrado la independencia y fueron nominalmente co-igual con el Reino Unido, en lugar de ella dependientes. Reconocimiento formal de esta situación se le dio finalmente la fuerza jurídica mediante el Estatuto de Westminster de 1931. Un ejemplo fue el Estado Libre de Irlanda, formado como un Dominio en 1922 del territorio de Irlanda y que conservaba la Corona, como jefe de Estado hasta que la República de Irlanda se formó en 1949. Ejemplos similares incluidos los dominios de Canadá (1867), India (1947), Pakistán 1947; Ceilán y Kenia.
  • Los mandatos fueron las formas de territorio creado después del final de la Primera Guerra Mundial. Un número de colonias y protectorados alemanes estuvieron sujetas a mandatos por el Reino Unido, y sus dominios de Australia, Nueva Zelanda y la Unión Sudafricana.