Clíper

El clíper Lightning, un barco estadounidense de mediados del siglo XIX.

Un clíper (o clipper)[1] es una embarcación a vela aparecida en el siglo XIX, de formas alargadas y estrechas, de tres o más mástiles, y caracterizada por su alta velocidad.

Historia

El Cutty Sark.
Cartel publicitario anunciando los viajes del Hornet, un clíper estadounidense de la década de 1850.

El nombre clíper proviene del sustantivo inglés «clip», palabra informal que denotaba en la época «velocidad». La expresión «at a good clip» es usada para referirse a algo que sucede rápidamente.[2] Los clíperes fueron el canto del cisne de la navegación a vela ante el acoso de los barcos de propulsión mecánica.

El clíper cambió por completo los conceptos de diseño naval. En la década de los años 30 del siglo XIX, apareció en Escocia un intento de producir un barco que fuese rápido a pesar de ser movido por el viento. El secreto estaba en un radical rediseño del casco, que pasaría de una forma panzuda para albergar la carga, a una forma delgada, haciendo barcos más largos y estrechos en vez de cortos y anchos. Comúnmente la Scottish Maid, una goleta botada en Aberdeen en 1839, es considerada como la madre de los clíperes (o clippers), cuya máxima expresión fueron los grandes barcos construidos en el tercer cuarto del siglo XIX para la llamada «Carrera del té».

Su capacidad de recorrer miles de millas sin tener que hacer escalas para recargar carbón, les otorgó cierta ventaja competitiva frente al barco de vapor que los hizo idóneos para las carreras de especulación por el transporte de cargamentos de desde las costas del océano Índico hasta los puertos de Gran Bretaña en el menor tiempo posible. Esto permitió que sobrevivieran prácticamente hasta el siglo XX.

La apertura del canal de Suez en 1869, acortando a menos de la mitad la travesía Londres- Shanghái, supuso la pérdida de la ventaja de los clíperes respecto a los barcos de vapor, lo que los abocaría a su fin.

Hasta hace poco los clíperes eran representados por el que quizá fuera su último superviviente, el Cutty Sark construido en 1870, que se mantuvo en servicio comercial hasta 1922 y sobrevivió como museo flotante hasta el 20 de mayo de 2007, cuando fue severamente dañado en un incendio aparentemente provocado y que está siendo investigado por la policía londinense. Otros famosos barcos de este tipo fueron el Thermopylae y el The Tweed. Un clíper de tipo americano que todavía se mantiene a flote como museo es la Fragata Presidente Sarmiento, amarrada en Puerto Madero, corazón de la capital argentina.

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