Cifrado (criptografía)

Ejemplo de cifrado que utiliza el cifrado Vernam.

En criptografía, el cifrado es un procedimiento que utiliza un algoritmo de cifrado con cierta clave (clave de cifrado) transforma un mensaje, sin atender a su estructura lingüística o significado, de tal forma que sea incomprensible o, al menos, difícil de comprender a toda persona que no tenga la clave secreta ( clave de descifrado) del algoritmo. Las claves de cifrado y de descifrado pueden ser iguales ( criptografía simétrica), ( criptografía asimétrica) o ( Criptografía híbrida).

El juego de caracteres ( alfabeto) usado en el mensaje sin cifrar puede no ser el mismo que el juego de caracteres que se usa en el mensaje cifrado.

A veces el texto cifrado se escribe en bloques de igual longitud. A estos bloques se les denomina grupos. Estos grupos proporcionaban una forma de verificación adicional, ya que el texto cifrado obtenido debía tener un número entero de grupos. Si al cifrar el texto plano no se tiene ese número entero de grupos, entonces se suele rellenar al final con ceros o con caracteres sin sentido.

Aunque el cifrado pueda volver secreto el contenido de un documento, es necesario complementarlo con otras técnicas criptográficas para poder comunicarse de manera segura. Puede ser necesario garantizar la integridad la autenticación de las partes, etcétera.

Terminología

En el proceso de cifrado/descifrado se establecen una serie de términos y convenios para facilitar referirse a los distintos elementos que intervienen:

  • El texto en claro o texto plano (en inglés, plain text) es el mensaje que se cifra.
  • El criptograma o texto cifrado es el mensaje resultante una vez que se ha producido el cifrado, es decir, el mensaje cifrado.
  • El cifrado es el proceso que consiste en convertir el texto plano en un galimatías ilegible (cifrar), el mensaje cifrado.
  • El cifrador es el sistema que implementa el algoritmo de cifrado.
  • El algoritmo de cifrado o cifra es el algoritmo que se utiliza para cifrar.
  • La clave de cifrado se utiliza en el algoritmo de cifrado.
  • El descifrado es el proceso de convertir el texto cifrado en el texto en claro.
  • El descifrador es el sistema que implementa el algoritmo de descifrado.
  • El algoritmo de descifrado o descifra es el algoritmo que se utiliza para descifrar.
  • La clave de descifrado se utiliza en el algoritmo de descifrado.
  • La gestión de claves es el proceso de generación, certificación, distribución y cancelación de todas las claves, necesarios para llevar a cabo el cifrado.
  • El criptosistema es el conjunto estructurado de los protocolos, los algoritmos de cifrado/descifrado, los procesos de gestión de claves y las actuaciones de los usuarios.
  • La descripción de entidades: cuando se desea describir un algoritmo de cifrado/descifrado que involucra el envío de mensajes secretos, muchos autores usan los nombres genéricos Alice y Bob en lugar de los crípticos A y B. Si intervienen otras entidades (C, D, F... -la E quedaría reservada-), se les asignan entonces nombres que empiecen con estas iniciales, y los más frecuentes son Carol y Dave. Cuando un escenario involucra protección frente a atacantes que hacen escuchas, entonces para referirse a ellos se suele usar el nombre Eve (del término inglés eavesdropper, "fisgón") o bien el nombre Mallory, en caso de que el atacante, además de interceptar el mensaje, tenga la habilidad de alterarla.

Con frecuencia a los procesos de cifrado y descifrado se les denomina encriptado y desencriptado, ambos anglicismos de los términos ingleses encrypt y decrypt. La Real Academia Española recogió esa acepción en la edición de su diccionario de 2014.[3]

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