Central termoeléctrica

Central térmica de Escatrón, Zaragoza, España.

Una central termoeléctrica es una instalación empleada en la generación de energía eléctrica a partir de la energía liberada por combustibles fósiles como petróleo, gas natural o carbón. Este calor es empleado por un ciclo termodinámico convencional para mover un alternador y producir energía eléctrica, liberando dióxido de carbono a la atmósfera.

Cuando el calor se obtiene mediante la fisión controlada de núcleos de uranio la central se llama central nuclear. Este tipo de central no contribuye al efecto invernadero, pero tiene el problema de los residuos radioactivos que han de ser guardados durante miles de años y la posibilidad de accidentes graves.

Introducción

Central en Michigan City, Indiana, Estados Unidos.

Prácticamente todas las centrales eléctricas de carbón, nucleares, geotérmicas, energía solar térmica o de combustión de biomasa, así como algunas centrales de gas natural son centrales termoeléctricas. El calor residual de una turbina de gas puede usarse para producir vapor y a su vez producir electricidad en lo que se conoce como un ciclo combinado lo cual mejora la eficiencia. Las centrales termoeléctricas no nucleares, particularmente las de combustibles fósiles se conocen también como centrales térmicas o centrales termoeléctricas convencionales.

Las centrales térmicas convencionales pueden emplear fuentes de energía no renovables, como: el carbón, el petróleo y el gas o fuentes de energía renovables, como: la biomasa.

Las centrales que utilizan combustibles fósiles generan mucha energía en un espacio reducido, pero pueden agotar los yacimientos y emiten gases muy contaminantes. En cuanto a las que emplean biomasa, su consumo puede superar a su capacidad de regeneración, pues, en ese caso, llegaría a una deforestación.

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