Cataratas del Niágara
English: Niagara Falls

Cataratas del Niágara
Niagara Falls
Chutes du Niagara
3Falls Niagara.jpg
Las cataratas del Niágara
Ubicación geográfica
Continente (sub)Location North America.svg América del Norte
RegiónGrandes Lagos
Población cercanaCataratas del Niágara (Nueva York) y Cataratas del Niágara (Ontario)
Cuenca hidrográficaRío San Lorenzo
LagoLago Niágara
RíoRío Niágara
Coordenadas43°04′48″N 79°04′16″O / 43°04′48″N 79°04′16″O / -79.071
Ubicación administrativa
PaísCanadáFlag of Canada.svg Canadá
Bandera de Estados Unidos Estados Unidos
DivisiónBandera de Ontario Ontario (CAN)
Bandera del Estado de Nueva York Nueva York (EUA)
SubdivisiónCondado de Niágara (NY)
Características de la caída
Tipo por formaDe bloque
Altura total54 m
Anchura945 m
N.º de caídas4
Mayor caída62 m
Caudal2800 m³/s (medio)
Altitud cabeza236 m
Altitud fondoaprox. 170 m
Otros datos
Descubrimiento occidentalSamuel de Champlain en 1604
Mapa de localización
Cataratas del Niágara ubicada en Ontario
Cataratas del Niágara
Cataratas del Niágara
Cataratas del Niágara (Ontario)

Las cataratas del Niágara (Niagara Falls en inglés, Chutes du Niagara en francés) son un grupo de cascadas situadas en el río Niágara, en la zona noreste de América del Norte, en Canadá. Situadas a unos 236 metros sobre el nivel del mar, su caída es de aproximadamente 64 metros.

Comprenden tres cataratas: la «catarata canadiense» (Ontario), la «catarata estadounidense» (Nueva York) y la «catarata Velo de Novia», más pequeña. Aunque no tienen una gran altura, son muy amplias y son las más voluminosas de América del Norte, ya que por ellas pasa toda el agua de los Grandes Lagos. Entre las cataratas canadienses y las estadounidenses se encuentra la isla de la Cabra, Goat Island.

Desde que fueron descubiertas por los colonizadores europeos se han hecho muy populares, no solo por su belleza sino también por ser una fuente de energía y un desafiante proyecto de conservación medioambiental. Son un lugar de turismo compartido por las ciudades de Cataratas del Niágara (Nueva York) y Cataratas del Niágara (Ontario).

El nombre «Niágara» es originario de una palabra iroquesa que significa «trueno de agua». Los habitantes originarios de la región eran los ongiara, una tribu iroquesa llamada los neutrales por los conquistadores franceses, quienes encontraron en ellos ayuda como mediadores de disputas con otras tribus.

Vista desde la Torre Skylon en Niagara Falls

Las raíces históricas de las cataratas del Niágara se encuentran en la glaciación que culminó hace unos 10 000 años. Tanto la región de los Grandes Lagos de Norteamérica como el río Niágara son efectos de esta glaciación continental. Fue un enorme glaciar que avanzó sobre el área oriental de Canadá como una gran excavadora moliendo rocas y suelo, removiéndolos y profundizando algunos canales de ríos hasta convertirlos en lagos.

Entorno histórico

Cataratas del Niágara, en los Estados Unidos de América, de Roux de Rochelle (grabado en madera de 1837).

Existe controversia sobre quién fue el primer europeo en dar una descripción escrita sobre las cataratas. La zona fue visitada por Samuel de Champlain en 1604. Miembros de su grupo le informaron de la existencia de unas cataratas espectaculares, que fueron mencionadas en su diario de viaje, pero nunca vistas por él. Algunos afirman que el naturalista Pehr Kalm hizo la primera descripción de las cataratas durante una expedición al área a comienzos del siglo XVIII. Sin embargo, la mayoría de los historiadores concuerdan en que el padre Louis Hennepin las observó y describió mucho antes, en 1677, después de haber viajado a la zona con el explorador René Robert Cavelier de La Salle. Hennepin también fue el primero en describir las cataratas de San Antonio en Minnesota.

Durante el siglo XIX el turismo las popularizó y era el área más industrializada a mitad de siglo. La demanda por observarlas hizo que en 1848 se construyera un puente para peatones y luego el puente de suspensión del Niágara de Charles Ellet. Éste fue reemplazado por el puente de suspensión de las cataratas del Niágara de John Augustus Roebling en 1855. En 1886 Leffert Buck reemplazó el puente de Roebling, construido en madera y piedra, por uno en donde predomina el acero, que aún hoy día lleva una línea férrea sobre las cataratas. El primer puente de acero cercano a las cataratas fue completado en 1897, hoy conocido como Whirlpool Rapids Bridge. Tiene paso para vehículos, trenes y peatones entre Canadá y los Estados Unidos justo por debajo de las cataratas. En 1941 se completó el tercer paso con el puente Rainbow Bridge, que permite el tránsito de vehículos y de peatones.

Especialmente después de la Primera Guerra Mundial, el turismo tuvo un crecimiento explosivo, ya que los automóviles hacían la llegada hasta las cataratas mucho más fácil. La historia de las cataratas del Niágara en el siglo XX es en gran parte la de los esfuerzos tendientes a aprovechar la energía de las cataratas para producir energía hidráulica y controlar el crecimiento descontrolado tanto del lado norteamericano como canadiense, que amenazan la belleza natural del lugar.

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