Canto de las ballenas

Canto
Canto de una ballena jorobada o yubarta.

Las ballenas yubartas son bien conocidas por su canto.

El canto de las ballenas es la colección de sonidos que emiten las ballenas para comunicarse. Por ejemplo, la palabra " canto" se emplea en particular para describir el patrón de sonidos predecibles y repetitivos que emiten ciertas especies de ballenas (especialmente la ballena yubarta) de una manera que se asemeja al canto de los humanos, según los cetólogos.

Los procesos biológicos utilizados para producir el sonido varían de una familia de cetáceos a otra. Sin embargo, todas las ballenas, delfines y marsopas son mucho más dependientes del sonido para comunicarse y sentir que sus primos terrestres porque la absorción de la luz por el agua hace difícil la visión, ya que el movimiento de las partículas en el agua es relativamente más lento comparado con el aire. Además disminuye la efectividad del sentido del olfato.

Por otra parte, la comunicación auditiva es muy efectiva dentro del agua por razones físicas. En un medio gaseoso, como el aire, la energía de las vibraciones se disipa rápidamente a causa de su elasticidad, y el sonido se atenúa enseguida con la distancia. En los líquidos, que son más densos, el sonido se propaga a una velocidad mucho mayor, 1.500  m/ s en el agua frente a 340 m/s en el aire; y siendo como son incompresibles (no varían apenas en densidad con la presión) se atenúa menos intensamente. Los cetáceos pueden así comunicarse a distancias enormes.

Los cetáceos tienen un sentido del oído muy elaborado, que incluye la habilidad de detectar con mucha precisión la dirección de procedencia de los sonidos. Lo aprovechan, sobre todo los delfines, para practicar la ecolocalización, emitiendo sonidos de cuyo reflejo se averigua la distancia y forma de los objetos circundantes. La forma globosa de la cabeza de cachalotes o delfines se debe a la existencia de un mecanismo de amplificación del sonido, el melón. Actualmente hay preocupación entre los ambientalistas por el aumento del ruido en los océanos debido a la pesca, porque se piensa que los humanos podemos estar acabando con el silencio característico del hábitat marino. Por esta razón se ha reclamado la interrupción del uso de sonares destinados a la investigación científica y la vigilancia militar. Recientemente (2004) se ha decidido suspender el empleo militar del sonar activo en Canarias, tras comprobarse su relación con el varamiento de cetáceos consecutivo a maniobras navales realizadas en 2002.

Producción del sonido

Esquema de una cabeza de delfín mostrando las regiones involucradas en la producción de sonido. Esquema rediseñado a partir de Cranford (2000).

Los seres humanos producen sonido al expeler aire a través de la laringe. Las cuerdas vocales dentro de la laringe se abren o cierran según sea necesario para separar la corriente de aire en paquetes discretos. Estos paquetes son moldeados por la garganta, la lengua y los labios para formar el sonido deseado.

La producción de sonido en los cetáceos difiere marcadamente de este mecanismo. El mecanismo preciso es diferente en los dos grupos de cetáceos: los odontocetos (cachalotes y delfines) y los misticetos (ballenas barbadas, incluyendo las más grandes, como la ballena azul).

Producción del sonido en las ballenas dentadas

El espectro tonal de las ballenas dentadas consiste en sonidos o silbidos de alta frecuencia; las secuencias largas de sonidos que se conocen clásicamente como canto de las ballenas no existen en este grupo. Los sonidos cortos (“clics”) se utilizan generalmente para la detección mediante sonar ( ecolocación), las secuencias tonales para la comunicación. Por esto en las manadas de delfines se genera un caos de sonidos que a veces se compara con el fondo sonoro de niños en una guardería. Sin embargo, se conoce muy poco del significado de cada una de las secuencias tonales.

Los sonidos mismos se generan al pasar aire por unas estructuras tridimensionales en la cabeza que corresponden a las fosas nasales humanas y que se conocen por la denominación inglesa de “phonic lips”. Todas las ballenas dentadas, con excepción del cachalote, poseen dos pares de estos “labios” que les permiten generar dos sonidos al mismo tiempo. Las vibraciones generadas en los “phonic lips” son conducidas a la cabeza del animal. Aquí se forma el sonido, que es emitido en la dirección apropiada para permitir la localización por reflexión (ecolocación).

Niveles del sonido en las ballenas dentadas

El rango de frecuencias de las ballenas dentadas va desde 40 Hz a 325 kHz.[1] He aquí una lista de los niveles más comunes.

Origen Nivel de origen de banda (dB re 1 Pa a 1m)[2]
Chasquido de cachalote 163-223
Chasquido de ecolocalización de la beluga 206-225 (de pico a pico)
Chasquido de ecolocalización del delfín de hocico blanco 194-219 (de pico a pico)
Ráfagas de pulsos del delfín girador 108-115
Silbidos del delfín mular 125-173

Producción del sonido en las ballenas barbadas

Las ballenas barbadas no poseen los “phonic lips”. En su lugar tienen una laringe, que aparentemente desempeña un papel importante en la generación de los sonidos, pero carece de cuerdas vocales. Hasta ahora se desconoce el mecanismo exacto de la generación de los sonidos, pero tiene que divergir mucho del mecanismo en los humanos. Las ballenas no necesitan un proceso de espiración para generar los sonidos.

La mayor parte de las ballenas barbadas cantan en una banda de frecuencias entre 15 y 20 hercios. En un reportaje en la revista “New Scientist” se menciona, sin embargo, una ballena cuyo canto se conoce desde hace 12 años y que eligió una frecuencia de 52 Hz. La ballena nunca ha sido vista. Los científicos concuerdan en que se tiene que tratar de una ballena barbada. No obstante, hay discrepancia acerca de si pertenece o no a una especie desconocida hasta ahora.

Niveles del sonido en las ballenas barbadas

El rango de frecuencias producido por las ballenas barbadas va de los 10 Hz a los 31 kHz.[1] He aquí una lista de los niveles más usuales.

Origen Nivel de origen de banda (dB re 1 Pa a 1m)[2]
Gemidos del rorcual común 155-186
Gemidos de la ballena azul 155-188
Gemidos de la ballena gris 142-185
Tonos, gemidos y cantos de la ballena boreal 128-189
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