Canal de Kiel

Compuertas del mar del Norte en el río Elba (Brunsbüttel).
Mapa de la ruta del canal
Mapa del canal de Kiel
Mapa del canal de Kiel de 1888.

El canal de Kiel (en alemán, Nord-Ostsee-Kanal, denominado abreviadamente NOK), conocido hasta 1948 como el canal Kaiser-Wilhelm (Kaiser-Wilhelm-Kanal) es un largo canal artificial de 98 km de longitud que comunica el mar Báltico, en Kiel-Holtenau, con el mar del Norte, en Brunsbüttel, atravesando el estado federado de Schleswig-Holstein ( Alemania).

Se ahorran de promedio unas 250 millas náuticas (460 km) utilizando el canal, en lugar de bordear la península de Jutlandia. Esto no sólo ahorra tiempo, sino que también evita las potencialmente peligrosas tormentas habituales en esos mares. Según el sitio web del canal, es la vía marítima artificial más utilizada en el mundo, habiendo sido cruzado en 2007 por más de 43 000 barcos, sin contar las pequeñas embarcaciones.[1]

Además de sus dos entradas marinas, el canal está conectado, en Oldenbüttel, con el navegable río Eider por el corto canal de Gieselau.[2]

Historia

La primera conexión entre el mar del Norte y el mar Báltico fue construida mientras la región estaba gobernada por Dinamarca-Noruega. Se llamó canal de Eider, ya que utilizaba tramos del río Eider para el enlace entre ambos mares. El Eiderkanal se completó en 1784 durante el reinado de Cristián VII de Dinamarca y tenía 43 kilómetros, parte de la vía navegable de 175 km de largo desde Kiel a la boca del río Eider en Tönning, en la costa oeste. Tenía solamente 29 m de ancho con una profundidad de 3 m, lo que limitaba la utilización del canal a veleros de menos de 300 toneladas de desplazamiento.

Durante el siglo XIX, después de que Schleswig-Holstein formara parte de Prusia (desde 1871 el Imperio Alemán), después de la Segunda Guerra de Schleswig en 1864, una combinación de intereses navales —la Marina Imperial alemana quería unir sus bases en el Báltico y en el mar del Norte, sin necesidad de navegar alrededor de Dinamarca— y la presión comercial fomentaron el desarrollo de un nuevo canal.

En junio de 1887, se iniciaron las obras de construcción en Holtenau, cerca de Kiel. El canal tuvo más de 9000 trabajadores en los ocho años que tardó en construirse. El 20 de junio de 1895 el canal fue inaugurado oficialmente por el Kaiser Guillermo II, navegando desde Brunsbüttel a Holtenau. Al día siguiente, se celebró una ceremonia en Holtenau, donde Guillermo II lo bautizó como el canal Kaiser Wilhelm (en honor del Kaiser Guillermo I), y puso la última piedra.[4]

A fin de satisfacer el creciente tráfico y las demandas de la Marina Imperial Alemana, la anchura se aumentó entre 1907 y 1914. La ampliación del canal permitía ya el paso de barcos de guerra Dreadnought. Los proyectos de ampliación se completaron con la instalación de dos grandes esclusas en Brunsbüttel y Holtenau.

Tras la Primera Guerra Mundial, el Tratado de Versalles de 1919 internacionalizó el canal y lo declaró abierto a los buques de comercio y guerra de todas las naciones en paz con Alemania, dejándolo bajo administración germana. Alemania anuló ese estatus internacional en dos oportunidades: 1936 y 1945. Después de la derrota sufrida por el III Reich en la Segunda Guerra Mundial, el canal quedó reabierto a todo tipo de tráfico.

Actualmente el canal está abierto a toda embarcación, aunque existen ciertas restricciones a su uso de naves de grandes dimensiones como portaaviones o grandes petroleros.

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