Cadena de caracteres

En programación, una cadena de caracteres, palabras, ristra de caracteres o frase (string, en inglés) es una secuencia ordenada (de longitud arbitraria, aunque finita) de elementos que pertenecen a un cierto lenguaje formal o alfabeto análogas a una fórmula o a una oración. En general, una cadena de caracteres es una sucesión de caracteres ( letras, números u otros signos o símbolos). Si no se ponen restricciones al alfabeto, una cadena podrá estar formada por cualquier combinación finita de los caracteres disponibles (las letras de la 'a' a la 'z' y de la 'A' a la 'Z', los números del '0' al '9', el espacio en blanco ' ', símbolos diversos '!', '@', '%', etcétera).

En este mismo ámbito, se utilizan habitualmente como un tipo de dato predefinido, para palabras, frases o cualquier otra sucesión de caracteres. En este caso, se almacenan en un vector de datos, o matriz de datos de una sola fila (array, en inglés). Las cadenas se pueden almacenar de manera física:

  • seguidas;
  • enlazados letra a letra.

Generalmente los caracteres se guardan uno a continuación de otro para fines de eficiencia en el acceso.

Un caso especial de cadena es la que contiene cero caracteres. A esta cadena se la llama cadena vacía; en teoría de autómatas, es común representarla por medio de la letra griega .

Operación con cadena de caracteres

Al considerar las cadenas como un tipo de datos, hay que definir cuáles son las operaciones que es posible hacer con ellas. En principio, podrían ser muchas y llegar a ser muy sofisticadas. Las siguientes son algunas de ellas:

  • Asignación: Consiste en asignar una cadena a otra.
  • Concatenación: Consiste en unir dos cadenas o más (o una cadena con un carácter) para formar una cadena de mayor tamaño.
  • Búsqueda: Consiste en localizar dentro de una cadena una subcadena más pequeña o un carácter.
  • Extracción: Se trata de sacar fuera de una cadena una porción de la misma según su posición dentro de ella.
  • Comparación: Se utiliza para comparar dos cadenas.
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