Cátodo

Diagrama de un cátodo de cobre en una celda galvánica.
Reacción de reducción (captación de electrones):
2e- + Cu2+ → Cu0

Un cátodo es un electrodo con carga negativa que sufre una reacción de reducción, mediante la cual un material reduce su estado de oxidación al recibir electrones.

Pila galvánica Celda electrolítica
Tipo de transformación Energía químicaEnergía eléctrica Energía eléctrica → Energía química
Electrodo positivo Cátodo (reducción) Ánodo (oxidación)
Electrodo negativo Ánodo (oxidación) Cátodo (reducción)

Regla mnemotécnica:

  • Cátodo → Reducción (consonante con consonante)
  • Ánodo → Oxidación (vocal con vocal)

La polaridad del cátodo, positiva o negativa, depende del tipo de dispositivo. A veces la condiciona el modo de operación, pues se establece según la dirección de la corriente eléctrica, atendiendo la definición universal de corriente eléctrica. En consecuencia, en un dispositivo que consume energía (como una celda electrolítica) el cátodo es negativo, y en un dispositivo que proporciona energía, como una pila voltaica (o pila de Volta o una batería) el cátodo es positivo.

Etimología

El término fue adquirido por Faraday (serie VII de las Investigaciones experimentales sobre la electricidad), con el significado de «camino descendente» o «de salida», pues proviene del griego κατά [catá]: ‘hacia abajo’, y ὁδός [odós]: ‘camino’, pero referido exclusivamente al electrolito de una celda electroquímica.[1]

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