Bulbo galáctico

En astronomía, se llama bulbo galáctico al grupo central de estrellas que se encuentra en la mayoría de las galaxias espirales. Su distribución espacial es más o menos elipsoidal en contraposición a la distribución plana del disco, y aunque en un principio se había pensado que todos eran estructuras viejas que recuerdan a una galaxia elíptica en mitad de un disco galáctico hoy se piensa que hay varios tipos de bulbo.

Bulbos clásicos

M81, una galaxia con un bulbo clásico. Nótese cómo la estructura espiral se inicia en el borde de éste.

Estos bulbos reciben su nombre por corresponderse al concepto clásico de bulbo. Están compuestos normalmente por estrellas de Población II, pequeñas, rojas y viejas. Esto es así porque todas las estrellas nacieron juntas con la galaxia, hace varios miles de millones de años y sólo las estrellas pequeñas y rojizas pueden vivir tanto tiempo (ver Evolución estelar). Existe muy poca cantidad de gas y polvo en ellos en contraposición al disco galáctico. Esto explica la relativamente baja cantidad de estrellas jóvenes y azules que hay en el bulbo ya que éstas se forman a partir de este gas, y además las órbitas de las estrellas que lo componen son aleatorias comparadas con las del disco galáctico. Dos excelentes ejemplos de estos tipos de bulbo son los existentes en las galaxias M31 y M81.

Se cree que el origen de estos bulbos tiene lugar en las colisiones y fusiones entre galaxias acaecidas en los momentos iniciales de la historia de estas. Dichas colisiones comprimen el gas y provocan que gran parte de él se gaste en formar nuevas estrellas además de destruir las estructuras de las galaxias que colisionaron, formando tales estructuras. El resto de las estrellas y el gas que no han participado en la colisión acaban alrededor del bulbo formando el disco galáctico alrededor de éste.

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