Berberis

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Berberis
Berberis vulgaris var atro-purp. ziedai.JPG
Agracejo ( Berberis vulgaris).
Taxonomía
Superreino: Eukaryota
Reino: Plantae
Subreino: Tracheobionta
División: Magnoliophyta
Clase: Magnoliopsida
Subclase: Magnoliidae
Orden: Ranunculales
Familia: Berberidaceae
Subfamilia: Berberidoideae
Tribu: Berberideae
Subtribu: Berberidinae
Género: Berberis
L.
Especies
  • Entre 450 y 500; ver artículo.
Sinonimia
  • Mahonia Nutt.
  • Odostemon Raf.[1]
[ editar datos en Wikidata]
Rama en flor de Berberis thunbergii.

Berberis es un género que incluye alrededor de 500 especies de arbustos perennes y de hoja caduca con alturas que van de 1 a 5 metros. Son especies nativas de climas templados y subtropicales en Europa, Asia, África, Norteamérica y Sudamérica. Están fuertemente relacionadas con el género Mahonia, incluido dentro del Berberis por algunos botánicos.

Descripción

El género se caracteriza por su formación dimórfica, con largos tallos que forman la estructura de la planta, y tallos cortos de 1 a 2 mm de longitud. Las hojas que se encuentran en los tallos largos no tienen función de fotosíntesis y han evolucionado en espinas triples de 3 a 30 mm. El brote en la axila de cada espina desarrolla luego un tallo corto con varias hojas normales funcionales a la fotosíntesis. Estas hojas tienen de 1 a 10  cm de longitud y son simples, pudiendo presentar bordes espinosos. Sólo en los brotes jóvenes crecen hojas en los tallos largos, y el follaje característico se desarrolla en plantas de uno a dos años de edad.

Las especies caducas como Berberis thunbergii y B. vulgaris son notables por la coloración que muestran en otoño. Las hojas adquieren un color rosa o rojo antes de caer. En algunas especies perennes de China, como B. candidula o B. verruculosa, las hojas presentan un reverso blanco brillante, haciéndolas particularmente atractivas.

Flores

Las flores brotan simples o en racimo, en este último caso hasta veinte en un mismo tallo. Son de color amarillo o naranja, de 3 a 6  mm de longitud, con seis sépalos y seis pétalos en grupos alternos de tres. Los sépalos están habitualmente coloreados igual que los pétalos. El fruto es una pequeña baya de 5 a 15 mm de largo, que al madurar toman un color rojo o azul oscuro, a menudo con un botón rosa o violeta. La forma puede ser, según la especie, esférica o alargada.

Frutos

Las bayas son comestibles, ricas en vitamina C, y de sabor ácido. Es difícil recolectarlas por los tallos espinosos. Son un alimento importante para muchas pequeñas aves, que ayudan además a dispersar las semillas. En Irán el fruto seco, conocido en idioma persa como zereshk, es de consumo común. En Ucrania se usa como aromatizante en una confitura muy popular. En la Patagonia y otras regiones de América del Sur algunas especies de Berberis conocidas como calafate o michay eran conocidas y consumidas ya por los pueblos indígenas.

Las especies del género sirven como alimento para algunas larvas de lepidópteros.

Planta ornamental

Muchas se cultivan en los jardines como especie ornamental, y también sirven como cercos vivos, impenetrables por su denso follaje y sus agudas espinas.

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