Bell AH-1 Cobra

AH-1 Cobra
Bell AH-1 Cobra in flight.jpg

Tipo Helicóptero de ataque
Fabricante Bandera de Estados Unidos Bell Helicopter Textron
Primer vuelo 7 de septiembre de 1965
Introducido 1967
Estado En servicio
Usuario Bandera de Estados Unidos Ejército de los EE. UU.
Usuarios principales Bandera de Japón Fuerzas de Autodefensa de Japón
Bandera de Corea del Sur Ejército de Corea del Sur
Bandera de Israel Fuerza Aérea de Israel
otros
Producción 1967 - actualidad
N.º construidos 1.116
Coste unitario 11,3 millones de US$ en 1995 (AH-1 HueyCobra)[1]
Desarrollo del Bell UH-1 Iroquois
Variantes Bell AH-1 SuperCobra
Bell 309 KingCobra
Bell AH-1Z Viper
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El AH-1 Cobra es un helicóptero de ataque fabricado por Bell Helicopter Textron. Comparte mismo motor, transmisión y sistema de rotor con el UH-1 Iroquois más antiguo. El AH-1 a veces también es llamado "HueyCobra" o "Snake".

El AH-1 fue en el pasado la columna vertebral de la flota de helicópteros de ataque del Ejército de Estados Unidos, pero fue reemplazado por el AH-64 Apache en servicio con el Ejército. Modelos actualizados continúan volando para muchos otros usuarios. Las versiones bimotor del AH-1 Cobra, AH-1 SuperCobra, continúan en servicio con el Cuerpo de Marines de Estados Unidos como principal helicóptero de ataque en servicio.

Diseño y desarrollo

Prototipo del AH-1 Cobra.
AH-1G Cobra.

La compañía aeronáutica Bell diseñó un helicóptero de ataque basado inicialmente en el UH-1B Huey, que pasó a denominarse modelo N209J. El prototipo disponía de la planta motriz y el sistema de motor y transmisión al rotor del tipo UH-1C, además del rotor principal; pero con un nuevo fuselaje, de perfil bajo, con asientos colocados en tándem, que disminuía la anchura, haciéndolo más compacto y resistente. El piloto se sentaba detrás y el copiloto/artillero delante y disponía de unos mandos de control bastante más primitivos que los que disponía el piloto, pero que le permitían pilotar la aeronave en caso de emergencia o necesidad, los cristales eran blindados para proteger a ambos tripulantes. El fuselaje del HueyCobra, de una combinación de aluminio permitía una reparación y mantenimiento sencillos, pero tenía a su vez una gran resistencia debido a la protección especial consistente en paneles blindados Noroc. El AH-1G disponía de un tanque de combustible de 936 litros, siendo éste autosellante. Otras medidas de seguridad eran la protección del motor y los sistemas hidráulicos protegidos con el mismo tipo de blindaje reseñado anteriormente.

El prototipo disponía de una pequeña aleta bajo la cola del helicóptero para dar mayor estabilidad, sin embargo, esto fue eliminado, pues los posteriores modelos de serie eran más estables que el prototipo gracias al sistema del rotor principal semirígido 540, que le daba más maniobrabilidad. Al eliminar la capacidad de transporte y su bodega, el Modelo 209 disponía de menores pesos operativos, disponiendo de una relación de potencia mayor. Al igual que los Huey, el Modelo 209 disponía de patines, que pesaban poco y tenían un diseño sencillo, muy efectivos en cualquier terreno. El modelo denominado Cobra, disponía de la misma electrónica y fácil mantenimiento del Huey. El Modelo 209 contaba con rotor de dos palas alimentado por un motor turbo T52 L-11 de 1.100 hp. Llevaba una ametralladora Gatling M-134 rotativa en una torreta móvil y dos alas embrionarias que tenían el doble sentido de descargar al rotor en vuelo gracias a su sustentación y poder transportar armamento.

El primer vuelo del prototipo fue realizado el 7 de septiembre de 1965. El ejército, que necesitaba un helicóptero que cubriera el hueco hasta la llegada del AH-56, necesitaba de un aparato con mejores características que tenía que ser cubierta en corto espacio de tiempo, con bajo costo y de forma que el impacto fuera mínimo en el sistema logístico y de entrenamiento. Como el Cobra disponía de numerosas partes en común con los transportes Huey, pero con mejores capacidades, el US Army decidió adjudicar el proyecto a Bell en noviembre. En diciembre el Cobra fue sometido a un programa intensivo de pruebas por el Ejército en la Base Aérea de Edwards, California. Dado el éxito de las pruebas, en abril de 1966, el US Army decidió encargar dos aparatos de preproducción y 110 unidades de producción. Designado AH-1G y apodado HueyCobra, el tipo se empezó a suministrar al US Army en junio de 1967, y al cabo de dos meses ya se utilizaba en misiones sobre Vietnam. El US Marine Corps se interesó por este helicóptero, lo que dio como resultado la entrega, en 1969, de 38 AH-1G procedentes de la línea de producción del Ejército, como medida transitoria en tanto se iniciaban las entregas de los 49 ejemplares de la versión AH-1J SeaCobra pedidos en mayo de 1968. Estos aparatos eran similares a los AH-1G del US Artmy, exportados asimismo a la Armada española (ocho, designados Z.14) y a Israel (seis).

La producción del AH-1G fue precedida por dos prototipos YAH-1G, que volaron por primera vez el 15 de octubre de 1966 y en marzo de 1967. Estos HueyCobra de preserie disponían de todas las mejoras que fueron utilizadas en los primeros AH-1G respecto al prototipo N209J. A pesar del contrato inicial de 110 ejemplares, la producción continuó durante el conflicto de Vietnam, entregándose un total de 1.126 ejemplares hasta febrero de 1973.

A los Cobra de serie se les aplicó algunas mejoras respecto al prototipo. Se añadió el rotor principal semirígido “540” del UH-1C que mejoraba la maniobrabilidad respecto a los anteriores Huey y al prototipo original. Se instaló un motor Lycoming T53-L-13 de 1.400 hp, que unido al rotor 540, doblaba en velocidad a los UH-1B. El helicóptero estaba diseñado para destruir, pero también para no ser derribado, por lo que copiloto y piloto disponían de cristales blindados, con paneles laterales que podían elevarse para mayor protección. También se instalaron esquís de aterrizaje fijos, que disminuían el peso y la complejidad de los esquís retráctiles del prototipo Cobra.

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