Automóvil de vapor

El automóvil Stanley Steamer de 1923.

Un automóvil de vapor presenta la particularidad de que se mueve mediante un motor de vapor.

Las locomotoras de vapor y máquinas pesadas de vapor ya venían funcionando normalmente desde el siglo XIX, pero su peso limitaba las aplicaciones prácticas en vehículos ligeros. Los automóviles de vapor y los de combustión interna se desarrollaron al mismo tiempo. En los primeros años, los motores de vapor tuvieron la ventaja de los avances aplicados a las locomotoras de vapor, y alrededor de 1900 los automóviles de vapor tenían mejores prestaciones que los de combustión interna: eran imbatibles en las subidas y fueron los primeros en batir los récords de los 100 km/h a los 200 km/h. Pero, a partir de 1920 el motor de combustión interna había progresado tanto que los automóviles de vapor dejaron de ser comercialmente competitivos.

Estos automóviles se empezaron a construir a partir de 1874.

Automóvil de vapor White (1909).

Aspectos tecnológicos

Caldera de un automóvil Stanley de 1924, serie 740. Véase el condensador a la derecha (similar a un radiador).

El motor de vapor es un motor de combustión externa. Los motores Otto o diésel son motores de combustión interna. Mientras que un motor de gasolina Otto tiene un rendimiento térmico de un 15-30%, los motores de vapor apenas llegan a la mitad de estos valores. La combustión a baja presión y alta temperatura provoca niveles muy bajos de monóxido de carbono, óxidos de nitrógeno y partículas de carbón en los gases de escape.

Los generadores de vapor de los vehículos de 1900-1920 eran relativamente fáciles de poner en marcha, pero había que esperar un buen rato antes de llegar a la presión de trabajo. El tiempo típico era del orden de 20 minutos, pero en los modelos Doble era de alrededor de un minuto.[1]

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