Atlas (cartografía)

Mapamundi de Abraham Ortelius publicado dentro del Theatrum Orbis Terrarum (1570), uno de los primeros atlas impresos.

Un atlas es una colección sistemática de mapas de diversa índole que contiene una capitulación de distintos temas de conocimiento como la geografía física, la situación socioeconómica, religiosa y política de un territorio concreto.

El término atlas proviene de la mitología griega en la que Atlas o Atlante (en griego antiguo ‘el portador’) era un joven titán al que Zeus condenó a cargar sobre sus hombros los pilares que mantenían la tierra separada de los cielos. Sin embargo, según explicaba Gerard Mercator al frente de su propio Atlas de 1602, el nombre aludía no al personaje mitológico sino a la cordillera, y a un rey y astrólogo norteafricano cuyo deseo era transformarse en montaña para abrazar el cielo.[1]

Los atlas se pueden clasificar de acuerdo a determinadas características:

Según su extensión:

  • Universales (Mundiales)
  • Nacionales
  • Regionales
  • Comarcales
  • Locales

Según el tipo de información:

  • Geográficos
  • Temáticos

Según el soporte en que se presentan:

  • Impreso sobre papel.
  • Sobre soportes electrónicos o en la web


Un Atlas Nacional constituye una síntesis de la realidad física, social y económica de un país, por lo que reúne toda la información geográfica necesaria para una adecuada toma de decisiones, tanto públicas como particulares. Sin embargo, es mucho más que eso: es un compendio del conocimiento sobre el territorio, sobre las modificaciones que la actividad humana ha producido en él y sobre las relaciones entre la inteligencia, la voluntad y la naturaleza. En todo caso, es una exposición rigurosa y objetiva que describe con criterio científico el relieve, el clima, las ciudades y sus habitantes, y la distribución de los recursos; en definitiva es un espejo del país. Un ejemplo de atlas nacional es el Atlas Nacional de España, encomendado al Instituto Geográfico Nacional (IGN) por acuerdo del Consejo de Ministros de 1986.[1]

Atlas importantes a lo largo de la historia

La Geographia o Cosmographia de Ptolomeo se ilustró frecuentemente, con mayor o menor riqueza, en numerosas copias manuscritas. Con la invención de la imprenta también se hicieron ediciones impresas de esta obra, ilustradas con mapas grabados en número variable. Entre ellas puede mencionarse la realizada en Roma en 1507, la primera hecha tras los descubrimientos de españoles y portugueses, ilustrada con un mapamundi del cartógrafo holandés Johann Ruysch, o la de Estrasburgo de 1513, en la que participaron los cosmólogos del Gymnasium Vosagense encabezados por Mathias Ringmann que habían dado nombre a «América», con mapas dibujados por Martin Waldseemüller, entre ellos uno célebre, la Tabula Terre Nove.[2]

En 1519 Fernández de Enciso publica en Sevilla su Suma de la Geographia, donde, con escasos grabados y sobre todo mediante escritos, hace una descripción del mundo conocido y le añade tablas con datos sobre la inclinación del Sol. Fue sin embargo Antonio Lafreri, impresor francés establecido en Roma, el primero en reunir, en 1570, una colección de mapas con un título común, empleando la figura de Atlas en la portada, por lo que sus colecciones de mapas, cada una distinta, se conocerán como Atlas Lafreri, dando nombre a este género de publicaciones.

Siglo XVI
Siglo XVII


Siglo XVIII
Siglo XIX
Siglo XX
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